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Paleontólogos descubren el ojo más antiguo del mundo en un fósil de 530 millones de años


Un fósil de 530 millones de años de antigüedad contiene lo que podría considerarse como el ojo más antiguo descubierto, revela un estudio. Los restos de esta criatura marina extinta incluyen una forma temprana del ojo que se ve en muchos de los animales de hoy en día, incluidos los cangrejos, las abejas y las libélulas, dicen los investigadores.

Los científicos hicieron el hallazgo al examinar el fósil bien conservado de una especie de caparazón duro, llamado trilobite. Estos ancestros de arañas y cangrejos vivieron en aguas costeras durante la era Paleozoica, datada entre 541-251 millones de años atrás.

Descubrieron que la criatura antigua tenía una forma primitiva de ojo compuesto, un órgano óptico que consiste en una serie de diminutas células visuales, llamadas omatidios, similares a las de las abejas de hoy en día. El equipo, que incluyó a un investigador de la Universidad de Edimburgo, dice que sus hallazgos sugieren que los ojos compuestos han cambiado poco en los últimos 500 millones de años.

El ojo derecho del fósil, que fue desenterrado en Estonia, fue parcialmente desgastado, dando a los investigadores una vista clara dentro del órgano. Esto reveló detalles de la estructura y función del ojo, y cómo difiere de los ojos compuestos modernos.


Schmidtiellus reetae

La especie tenía una visión pobre en comparación con muchos animales de hoy en día, pero podía identificar depredadores y obstáculos en su camino. Su ojo consiste en aproximadamente 100 omatidios, que se encuentran relativamente separados en comparación con los ojos de compuestos contemporáneos. A diferencia de los ojos compuestos modernos, el ojo del fósil no tiene una lente. Esto es probable porque la especie primitiva - llamada Schmidtiellus reetae - carecía de partes del caparazón necesarias para la formación de lentes, dice el equipo.

El equipo también reveló que solo unos pocos millones de años después, se desarrollaron ojos compuestos mejorados con mayor resolución en otra especie de trilobites de la actual región báltica.

El estudio fue publicado en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences. Se llevó a cabo en colaboración con la Universidad de Colonia, Alemania, y la Universidad Tecnológica de Tallin, Estonia.

El profesor Euan Clarkson, de la Escuela de Geociencias de la Universidad de Edimburgo, dijo: "Este excepcional fósil nos muestra cómo los animales primitivos vieron el mundo a su alrededor cientos de millones de años atrás. De manera destacada, también revela que la estructura y función de los ojos compuestos apenas cambió en medio billón de años".

La profesora Brigitte Schoenemann, de la Universidad de Colonia, dijo: "Este puede ser el primer ejemplo de un ojo que es posible encontrar. Los especímenes más viejos en las capas de sedimentos debajo de este fósil contienen solo rastros de los animales originales, que eran demasiado suaves para que sus restos se pudieran fosilizar, por lo que naturalmente, terminaron desintegrándose con el tiempo”.

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