ALMA graba un gigantesco estallido estelar en Próxima Centauri


Utilizando datos del observatorio astronómico terrestre más complejo del mundo, el Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA), los astrónomos descubrieron que una erupción estelar gigante estalló en Próxima Centauri, la estrella más cercana a nuestro sistema solar, el 24 de marzo de 2017. Este hallazgo plantea dudas sobre la habitabilidad del planeta rocoso, muy similar a nuestra Tierra, recientemente descubierto en Próxima b.

Las erupciones estelares ocurren cuando un cambio en el campo magnético de una determinada estrella acelera los electrones a velocidades cercanas a las de la luz.

Los electrones acelerados interactúan con el plasma, altamente cargado que compone la mayor parte de la estrella, causando una erupción que produce emisión en todo el espectro electromagnético.

En su apogeo, la llamarada estelar que fue detectada por ALMA fue 10 veces más brillante que las llamaradas más grandes de nuestro Sol, cuando se observó a longitudes de onda similares.

La llamarada solar incrementó el brillo de Próxima Centauri 1,000 veces durante 10 segundos.

Esto fue precedido por una llamarada más pequeña; En conjunto, de las 10 horas que ALMA observó la estrella entre enero y marzo del año pasado, todo el evento astronómico duró menos de dos minutos.

"El 24 de marzo de 2017 no fue un día normal para Proxima Centauri", dijo la Dra. Meredith MacGregor, astrónoma del Carnegie Institution for Science y autora principal de un artículo publicado en Astrophysical Journal Letters (pre impreso de arXiv.org).

"Es probable que Próxima b haya sido golpeado por altas cantidades de radiación durante esta llamarada. Ya se sabía que Próxima Centauri experimentaba llamaradas de rayos X regulares, aunque más pequeñas”.

"Durante los miles de millones de años desde que se formó Próxima b, llamaradas como esta podrían haber evaporado cualquier atmósfera u océano y esterilizado la superficie, sugiriendo que la habitabilidad puede implicar algo más que estar a la distancia correcta de la estrella anfitriona para tener agua líquida".

Un documento anterior, que también utilizó los mismos datos de ALMA, interpreto su brillo promedio, que incluía la salida de luz de la estrella y la llamarada en conjunto, como un fenómeno causado por múltiples discos de polvo que rodeaban a Proxima Centauri, no muy diferente a los asteroides de nuestro propio sistema solar y los cinturones de Kuiper.

Pero cuando la Dra. Meredith MacGregor y sus coautores analizaron los datos de ALMA como una función del tiempo de observación, en lugar de promediarlo todo en conjunto, pudieron ver la explosión transitoria de radiación emitida por Proxima Centauri por lo que realmente era de hecho, una gigantesca llamarada solar.

"Ahora no hay ninguna razón para pensar que hay una cantidad sustancial de polvo alrededor de Próxima Centauri", dijo la Dra. Alycia Weinberger.

"Tampoco hay información que indique que la estrella tenga un rico sistema planetario como el nuestro".

Referencia de la revista:
Meredith A. MacGregor et al. 2018. Detección de una llamarada milimétrica de Próxima Centauri. ApJL 855, L2; DOI: 10.3847 / 2041-8213 / aaad6b

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