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Un fósil del periodo cretácico arroja nueva información sobre la evolución de las aves


El pequeño fósil de un ave enantiornita del Cretácico Inicial, la Formación La Huérguina de España, está ayudando a los paleontólogos a entender cómo los pájaros más antiguos llegaban al mundo en la era de los dinosaurios.

El fósil de 127 millones de años es un pájaro de un grupo de aves prehistóricas llamadas Enantiornithes.

El espécimen consiste en un esqueleto casi completo; los pies, la mayoría de sus manos y la punta de la cola son las únicas partes faltantes.

Mide menos de 2 pulgadas (5 cm) y pesaba solo 10 g cuando estaba vivo. Es uno de los fósiles aviar mesozoicos más pequeños jamás descubiertos.

Lo que hace que este fósil sea tan importante y único es el hecho de que murió poco después de su nacimiento. Esta es una etapa crítica en la formación del esqueleto de un pájaro. Eso significa que la vida extremadamente corta de esta ave ha brindado a los paleontólogos una rara posibilidad de analizar la estructura y el desarrollo óseo de la especie.

"Estudiar y analizar la osificación, el proceso de desarrollo óseo, puede explicar mucho sobre la vida de un ave joven", dijo el investigador de la Universidad de Manchester, el Dr. Fabien Knoll y sus colegas.

"Puede ayudarnos a comprender todo, desde sí podían volar o sí necesitaban quedarse con sus padres después de la eclosión o podrían sobrevivir por sí mismos".

"La diversificación evolutiva de las aves ha resultado en una amplia gama de estrategias de desarrollo de crías y diferencias importantes en sus tasas de crecimiento. Al analizar el desarrollo óseo, podemos observar toda una serie de rasgos evolutivos ", dijo el Dr. Knoll.

"Dado que el fósil es tan pequeño, utilizamos la radiación sincrotrón para representar el pequeño espécimen en un nivel 'submicrométrico', observando las microestructuras de los huesos con gran detalle".


Imagen de mapeo de fósforo y foto del espécimen. Crédito de la imagen: Fabien Knoll.

Los científicos descubrieron que el esternón del pajarito (hueso de la coraza) todavía estaba compuesto principalmente de cartílago y que aún no se había convertido en hueso sólido y duro cuando murió, lo que significa que aún no habría podido volar.

Los patrones de osificación observados en esta y en las otras pocas aves enantiornitas muy jóvenes conocidas hasta la fecha sugieren que las estrategias de desarrollo de este grupo particular de aves antiguas pudieron haber sido más diversas de lo que se pensaba anteriormente.

"Sin embargo, su falta de desarrollo óseo no necesariamente significa que la cría fue demasiado dependiente de sus padres para el cuidado y la alimentación, un rasgo conocido como 'altricial'", dijeron los autores del estudio.

Las especies modernas como los tortolitos son altamente dependientes de sus padres cuando nacen. Otros, como los pollos, son altamente independientes, lo que se conoce como "precocial". Aunque no se trata de un problema en blanco y negro, sino de un espectro, de ahí la dificultad para aclarar las estrategias de desarrollo de las especies de aves que desaparecieron en las corrientes de la evolución hace mucho tiempo.

"Este nuevo descubrimiento, junto con otros de todo el mundo, nos permite echar un vistazo al mundo de las aves antiguas que vivieron durante la era de los dinosaurios. Es sorprendente darse cuenta de que muchas de las características que vemos entre las aves de nuestro tiempo, ya se habían desarrollado hace más de 100 millones de años", dijo el Dr. Luis Chiappe, del Museo de Historia Natural de Los Ángeles.

Referencia del documento científico:
Fabien Knoll y cols. 2018. Un Enantiornithes europeo diminuto perinate revela un patrón de osificación asíncrona en las aves tempranas. Nature Communications 9, número de artículo: 937; DOI: 10.1038 / s41467-018-03295-9

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