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Científicos confirman el descubrimiento de un reptil prehistórico de cuatro ojos


Los científicos han descubierto el primer vertebrado con cuatro ojos. El fósil de una especie extinta de lagarto monitor reveló la presencia de un tercer y cuarto ojo en la parte superior de la cabeza del reptil.

Según un nuevo estudio, Saniwa Ensidens - un lagarto monitor extinto que vivió en lo que hoy es Wyoming hace 51-49 millones de años (Época Eocena) - tenía cuatro ojos, el primero entre los vertebrados con mandíbulas, de todos los conocidos hasta la fecha. Los ojos tercero y cuarto se refieren a órganos pineales y parapineales, estructuras fotosensoriales oculares en la parte superior de la cabeza que desempeñan papeles clave en la orientación y en ciclos circadianos y anuales.

"El órgano pineal fotosensible se encuentra en varios vertebrados inferiores, como peces y ranas. A menudo se lo conoce como el "tercer ojo" y estaba muy extendido en los vertebrados primitivos", dijo el autor principal, el Dr. Krister Smith, investigador del Instituto de Investigación Senckenberg en Alemania.

"Por un lado, existía la idea de que el tercer ojo simplemente se reducía de forma independiente en muchos grupos de vertebrados diferentes, como los mamíferos y las aves, y que se conserva únicamente en los lagartos de los vertebrados terrestres".

"Por otro lado, existía la idea de que el tercer ojo del lagarto se desarrolló a partir de un órgano diferente, llamado parapineal, que está bien desarrollado en lampreas. Estas dos ideas nunca se unificaron".

"Al descubrir a un lagarto de cuatro ojos, en el que los órganos pineales y parapinosos formaban un ojo en la parte superior de la cabeza, pudimos confirmar que el tercer ojo del lagarto es diferente del tercer ojo de otros vertebrados con mandíbulas", dijo.

El Dr. Smith y sus coautores tuvieron la idea de que los lagartos fosilizados podrían tener un cuarto ojo después de que otros expertos llegaran a conclusiones contradictorias sobre dónde se encontraba el tercer ojo del lagarto.

"La primera pregunta para explorar la idea 'absurda' de un lagarto con cuatro ojos fue: ¿esta característica inusual ocurre en más de un individuo de la misma edad?", Dijo el Dr. Smith.

"Recurrimos a especímenes de museo, recogidos hace casi 150 años en Grizzly Buttes como parte de la Expedición de Yale College a Bridger Basin, Wyoming. Y resultó que la respuesta a las pregunta fue que sí".



"Las exploraciones por TC mostraron que dos individuos diferentes de Saniwa ensidens (un linaje de la familia de fósiles del género Varanus) tenían espacios en los que podría haber estado un cuarto ojo, algo que ciertamente no esperaba".

La evidencia confirma que las glándulas pineal y parapineal no eran un par de órganos en la forma en que lo son los ojos de los vertebrados.

El tercer ojo de los lagartos evolucionó independientemente del tercer ojo en otros grupos de vertebrados, según el equipo.

"Si bien no hay nada de místico en los órganos pineal y parapineal, sí habilitan habilidades extraordinarias", dijo el Dr. Smith.

"Por ejemplo, permiten que algunos vertebrados inferiores perciban la polarización de la luz y utilicen esa información para orientarse geográficamente".

El argumento de que si los órganos pineal y parapineal sean órganos místicos o no tengan nada de especial a nivel científico es irrelevante, los científicos todavía tienen mucho que aprender sobre la evolución de estos órganos y sus funciones en los seres vivos.

Referencia del documento científico:
Krister T. Smith y col. 2018. El único vertebrado con mandíbula conocido con cuatro ojos y el Bauplan del complejo Pineal. Current Biology 28 (7): 1101 - 1107.e2; DOI: 10.1016 / j.cub.2018.02.021

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