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La espectacular Nebulosa de la Laguna


El telescopio espacial Hubble fue puesto en órbita por un transbordador espacial el 24 de abril de 1990. Fue el primer telescopio espacial de este tipo, y ha superado todas las expectativas, proporcionando un cuarto de siglo de descubrimientos, imágenes impresionantes y destacados descubrimientos astrofísicos.

Para celebrar su cumpleaños número 28, parte del valioso tiempo de observación del Hubble se utilizó para observar una colosal guardería estelar llamado Nebulosa de la Laguna.

La nebulosa de la laguna, también conocida como Messier 8 o NGC 6523, es una gran guardería estelar de 55 años luz de ancho y 20 años luz de altura.

A pesar de que está a unos 4.000 años luz de distancia de la Tierra, ocupa un marco de espacio en nuestro cielo de aproximadamente 3 veces más grande que la Luna llena. Incluso es visible a simple vista en cielos despejados y oscuros.

La nebulosa de la laguna fue catalogada por primera vez en 1654 por el astrónomo italiano Giovanni Battista Hodierna. Desde las observaciones de Hodierna, la impresionante nebulosa ha sido fotografiada y analizada por muchos telescopios y astrónomos de todo el mundo.

Como es inmensamente grande en el cielo nocturno, el telescopio espacial Hubble sólo puede capturar una pequeña fracción de la nebulosa total. Estas nuevas imágenes tienen solo 4 años luz de diámetro, pero muestran detalles impresionantes.

A juzgar por las imágenes, la inspiración para el nombre de la nebulosa de la laguna puede no ser tan obvio. Se vuelve más evidente en un campo de visión más amplio, cuando se puede distinguir el inmenso camino de polvo en forma de laguna que atraviesa el gas resplandeciente de la nebulosa.

Al igual que muchas guarderías estelares, la nebulosa de la laguna cuenta con muchas estrellas grandes y calientes. Su radiación UV ioniza el gas circundante, haciendo que brille intensamente y lo esculpe en figuras fantasmales de otro mundo.

La estrella brillante incrustada en las nubes oscuras en el centro de las imágenes es Herschel 36.

Esta estrella es 200,000 veces más brillante que nuestro Sol, 32 veces más masiva y tiene una temperatura superficial de 40,000 grados Kelvin. Todavía es astro muy activo porque es joven según los estándares de una estrella, solo tiene 1 millón de años.



Esta imagen llena de estrellas, tomada por el telescopio espacial Hubble en longitudes de onda de luz infrarroja, revela una visión muy diferente de la nebulosa de la laguna, en comparación con su imagen de luz visible. Las observaciones fueron tomadas por el instrumento Wide Field Camera 3 (WFC3) de Hubble, entre el 12 y el 18 de febrero de 2018.

La radiación de Herschel 36 esculpe la nube circundante al expulsar parte del gas, creando regiones densas y otras menos densas.

Entre las esculturas creadas por esta estrella se encuentran dos tornos interestelares: misteriosas estructuras similares a cuerdas que miden medio año luz de longitud.

Estas características son bastante similares a las que tenemos en la Tierra: se cree que están envueltas en forma de embudo por las diferencias de temperatura entre las superficies calientes y los interiores fríos de las nubes.

En algún momento en el futuro, estas nubes colapsarán por su propio peso y darán origen a una nueva generación de estrellas.

El telescopio espacial Hubble observó la Nebulosa de la Laguna, no solo en luz visible, sino también en longitudes de onda infrarrojas.

Mientras que las observaciones en luz óptica permite a los astrónomos estudiar el gas cósmico con todo detalle, la luz infrarroja atraviesa las manchas oscuras de gas y polvo, revelando las estructuras más intrincadas debajo y las estrellas jóvenes escondidas dentro de ella.

Solo combinando datos ópticos e infrarrojos los astrónomos pueden obtener una imagen completa de los procesos dentro de esta inmensa nebulosa.

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