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Científicos demuestran que los valles de Marte se formaron por el agua de lluvia


Las redes del valle de Marte tienen un gran parecido con las que se encuentran en los paisajes áridos de la Tierra. Los investigadores han podido demostrar esto utilizando los ángulos de ramificación de las confluencias de River Valley en los Estados Unidos. Con base en estas observaciones, infieren que Marte tuvo una vez un clima primordial en el que las fuertes precipitaciones esporádicas erosionaron los valles.

La superficie de Marte tiene huellas de estructuras que se asemejan a las redes fluviales de vapor en la Tierra. Por lo tanto, los científicos suponen que una vez debe haber habido suficiente agua en el planeta rojo para alimentar las corrientes de agua que incidieron su camino en el suelo y formando los valles marcianos que estudiamos hoy en dia.

Sin embargo, durante años los científicos han estado debatiendo sobre la fuente del origen de esta agua: ¿fue el agua de lluvia la que causó que las corrientes y los ríos se desarrollaran en tamaño y profundidad? ¿O el hielo de agua en el suelo se derritió debido a la actividad volcánica y se filtró para formar ríos? Cada uno de estos escenarios conduce a una conclusión completamente diferente sobre la historia climática del planeta rojo.

Un nuevo estudio sugiere que la estructura de ramificación de las antiguas redes fluviales en Marte tiene sorprendentes similitudes con los paisajes terrestres áridos. Esto ha sido demostrado en un reciente documento científicos publicado por el físico Hansjörg Seybold del grupo de James Kirchner, profesor del Instituto de Ecosistemas Terrestres, y el especialista planetario Edwin Kite de la Universidad de Chicago.


El estudio

Utilizando estadísticas de todos los valles fluviales mapeados en Marte, los investigadores concluyen que los contornos aún visibles en la actualidad fueron creados por la escorrentía superficial de agua de lluvia. En consecuencia, la influencia de la filtración del agua subterránea, emergiendo desde el suelo, debe ser excluida como un proceso dominante para dar forma a estas características.

La distribución de los ángulos de ramificación de los valles en Marte es muy similar a la que se encuentra en los paisajes áridos de la Tierra. Según el autor principal Seybold, esto implica que debe haber habido un entorno hidrológico similar con eventos de lluvias esporádicas en Marte, durante un período prolongado de tiempo y que esta agua de lluvia puede haberse escurrido rápidamente sobre la superficie que forma las redes del valle. Así es como se desarrollan los valles de los ríos en las regiones áridas de la Tierra. Por ejemplo, en Arizona, los investigadores observaron los mismos patrones de redes de valles en un paisaje donde los astronautas están entrenando para futuras misiones a Marte. Los valles en las regiones áridas se bifurcan en un ángulo estrecho.

Los ángulos de ramificación en Marte son comparativamente bajos. Por lo tanto, Seybold descarta la influencia de agua subterránea como el principal proceso de formación de los canales en Marte. Las redes fluviales que están formadas por aguas subterráneas reemergentes, como las que se encuentran, por ejemplo, en Florida, tienden a tener ángulos de ramificación mucho más amplios entre los dos afluentes y no coinciden con los ángulos estrechos de las corrientes en las zonas áridas.

Condiciones como las que se encuentran en los paisajes áridos terrestres de hoy en día probablemente prevalecieron en Marte durante un período relativamente corto hace unos 3.600 a 3.800 millones de años. En ese período, la atmósfera en Marte pudo haber sido mucho más densa de lo que es hoy. Investigaciones recientes muestran que debe haber habido mucha más agua en Marte de lo que se suponía anteriormente.

La evaporación hizo llover
Una hipótesis sugiere que el tercio norte de Marte estaba cubierto por un océano en ese momento. El agua se evaporó, se condensó alrededor de los altos volcanes de las tierras altas al sur del océano y condujo a fuertes precipitaciones. Como resultado, se formaron ríos, que dejaron rastros que todavía se pueden observar en el Marte de hoy.

La gran pregunta es a dónde se fue el agua con el pasar del tiempo. "Es probable que la mayor parte se evaporó en el espacio. Pero aún podría encontrarse en las cercanías de Marte", dice el físico Seybold. "Pero esta es una pregunta para una futura misión espacial".

Referencia del documento científico:
Hansjoerg J. et al. Geometría de ramificación de redes de valles en Marte y la Tierra y sus implicaciones para el antiguo clima marciano. Science Advances, 27 de junio del 2018: Vol. 4, no. 6, eaar6692. DOI: 10.1126 / sciadv.aar6692

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