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Paleontólogos descubren una nueva especie de dinosaurio acorazado


Paleontólogos del Museo de Historia Natural de Utah y la Universidad James Cook, Australia, han descubierto una nueva especie de dinosaurio llamado Akainacephalus johnsoni.

Akainacephalus johnsoni vivió hace aproximadamente 76 millones de años y tenía 13-16 pies de largo y 3.5 pies de altura en las caderas.

Esta especie pertenece a un grupo de dinosaurios acorazados herbívoros de cuatro patas llamados anquilosáuridos (familia Ankylosauridae) que vivieron en Asia y el oeste de América del Norte durante la época del Cretácico superior, hace 100-66 millones de años. Una de las características únicas de estas criaturas es la presencia de una especie de mazo huesudo en su cola.

El esqueleto parcial fosilizado de Akainacephalus johnsoni -incluyendo un cráneo completo, gran parte de la columna vertebral, una cola completa, varios elementos de extremidades anteriores y posteriores, y una armadura corporal ósea- fue recuperado de la Formación Kaiparowits en el Monumento Nacional Grand Staircase-Escalante en el Condado de Kane, sur de Utah.


Elementos preservados y reconstrucciones esqueléticas de Akainacephalus johnsoni:

(A) un compuesto que muestra todo el holotipo del material esquelético de Akainacephalus johnsoni, anatómicamente en vista dorsal.

(B-C) dibujos que ilustran una reconstrucción del cuerpo completo de Akainacephalus johnsoni en vista lateral dorsal e izquierda; el material preservado en las reconstrucciones esqueléticas se resalta en naranja.

La disposición única de la armadura ósea en forma de pequeños conos y pirámides que cubren el hocico y la cabeza de este dinosaurio es el hallazgo clave de la investigación que indica que está estrechamente relacionado con los Nodocephalosaurus kirtlandensis, un dinosaurio anquilosaurido que vivió hace 77 millones de años en lo que ahora es Nuevo México.

Sorprendentemente, Akainacephalus johnsoni y Nodocephalosaurus kirtlandensis están más estrechamente relacionados con los anquilosaurios asiáticos, como los Saichania y los Tarchia, que con otros anquilosaurios del norte del Cretácico superior, como los Ankylosaurus y los Euoplocephalus. Ambas especies poseen una armadura de calavera plana.

"Una hipótesis razonable sería que los anquilosaurios de Utah están relacionados con los encontrados en otras partes del oeste de América del Norte, por lo que nos sorprendimos al descubrir que Akainacephalus johnsoni estaba estrechamente relacionado con las especies de Asia", dijo el Dr. Randall Irmis, del Museo de Historia Natural de Utah.

Aunque los anquilosaurios se originaron en Asia hace entre 125 y 100 millones de años, no aparecen en el registro fósil de América del Norte hasta hace unos 77 millones de años.

Akainacephalus johnsoni una vez vagó por la parte sur de Laramidia, una masa de tierra en la costa occidental de un mar poco profundo que inundó la región central, dividiendo la región continental de América del Norte en dos pedazos de tierra.

Esto causó aislamiento a lo largo de las porciones occidental y oriental de norteamérica, durante la época del Cretácico superior, hace entre 95 y 70 millones de años.

"La distribución geográfica de los anquilosaurios del Cretácico superior, en el interior occidental de norteamérica, fue el resultado de varios intervalos geológicos breves de descenso del nivel del mar, que permitieron a los dinosaurios anquilosaurios asiáticos emigrar a América del Norte varias veces durante el Cretácico superior, lo que dio lugar a dos grupos separados de dinosaurios anquilosáuridos", dijo Jelle Wiersma, de la Universidad James Cook, Australia.

"Esta disminución de los niveles del mar expuso el puente terrestre de Beringia, lo que permitió que los dinosaurios y otros animales se pudieran desplazar entre Asia y América del Norte".

Tal es el caso de Akainacephalus johnsoni que no solo es el primer anquilosaurio del Cretácico Superior de Utah, pero este animal único refuerza la evidencia de que existió un “provincialismo septentrional y meridional distinto” durante la etapa tardía del Campaniano (la quinta y penúltima edad del Cretácico superior) en Laramidia, porque hasta la fecha, no vemos este tipo de dinosaurios anquilosaurios en el registro fósil del norte de Laramidia.

De nuestras observaciones podemos concluir que al menos dos eventos de inmigración tuvieron lugar durante el Cretácico tardío, cuando los niveles bajos del mar dejaron al descubierto el puente terrestre de Beringia, que conecta Asia con el oeste de América del Norte.

Crédito de la imagen: J.P. Wiersma & R.B. Irmis.

Referencia del documento científico:
J.P. Wiersma y R.B. Irmis. 2018. Un nuevo anquilosaurio laramidiano del sur, Akainacephalus johnsoni, descubierto en la Formación Campanula Kaiparowits superior del sur de Utah, EE. UU. PeerJ 6: e5016; doi: 10.7717 / peerj.5016

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