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Un fósil de 228 millones de años revela la compleja historia de las tortugas


El debate de que si las tortugas están o no están relacionadas a nivel evolutivo con los reptiles es tan antiguo como la propia paleontología. Pero el debate parece haber llegado a su fin de forma fulminante.

Paleontólogos en China han descubierto una especie de tortuga extinta de 228 millones de años de antigüedad, conocida por su extraño cuerpo en forma de disco sin caparazón y su pico desdentado.

Llamada Eorhynchochelys sinensis, la tortuga recién descubierta vivió hace aproximadamente 228 millones de años (período Triásico) en lo que hoy es el sudoeste de China.

"Esta criatura tenía más de 6 pies de largo (1.8 m), tenía un extraño cuerpo en forma de disco y una cola larga, y la parte anterior de sus mandíbulas se convirtió en este extraño pico. Probablemente vivió en aguas poco profundas y cavó en el barro para obtener comida", dijo el Dr. Olivier Rieppel, paleontólogo del Museo Field.

"Eorhynchochelys sinensis no es el único tipo de tortuga temprana que los paleontólogos han descubierto; hay otra tortuga temprana con una capa parcial pero sin pico. Hasta ahora, no estaba claro cómo encajan todas estas criaturas en el árbol genealógico de los reptiles".

"El origen de las tortugas ha sido un problema sin resolver en la paleontología durante muchas décadas. Ahora con Eorhynchochelys sinensis, se ha vuelto mucho más claro cómo evolucionaron las tortugas".

El hecho de que Eorhynchochelys sinensis desarrolló un pico antes que otras tortugas tempranas, pero no tenía un caparazón es evidencia de la evolución del mosaico: la idea de que los rasgos pueden evolucionar de forma independiente unos de otros y a un ritmo diferente, y que no todas las especies ancestrales tienen la misma combinación de estos rasgos.

Las tortugas modernas tienen conchas y picos, pero el camino para la evolución hasta llegar allí no era en forma de "línea recta". En cambio, algunos parientes de tortugas desarrollaron conchas parciales mientras que otros desarrollaron picos, y finalmente, las mutaciones genéticas que crearon estos rasgos ocurrieron en el mismo animal.



Fotografía de la tortuga fósil Eorhynchochelys sinensis. Crédito de la imagen: Nick Fraser, National Museums Scotland.

"Este fósil impresionantemente grande es un descubrimiento muy emocionante que nos da otra pieza en el rompecabezas de la evolución de las tortugas. Muestra que la evolución temprana de las tortugas no era lineal y sencilla con una acumulación paso a paso de rasgos únicos, sino que era una serie de eventos mucho más complejos que apenas estamos comenzando a desentrañar", dijo el Dr. Nick Fraser, del National Museums Scotland.

Detalles finos en el cráneo de Eorhynchochelys sinensis resolvieron otro misterio de la evolución de las tortugas.

Durante años, los paleontólogos no estaban seguros de si los antepasados de las tortugas formaban parte del mismo grupo de reptiles que los lagartos y serpientes modernas (los diápsidos, que al principio de su evolución tenían dos agujeros en los costados del cráneo) o si eran anápsidos que carecen de estas aberturas.

El cráneo de Eorhynchochelys sinensis muestra signos de que la especie era un diápsido.

"Con el cráneo diápsido de Eorhynchochelys sinensis", sabemos que las tortugas no están relacionadas con los reptiles anapsídicos tempranos, sino que están relacionadas con los reptiles diapsídicos evolutivamente más avanzados. Esto está consolidado, el debate ha terminado", dijo el Dr. Rieppel.

Referencia del documento científico:
Chun Li y col. 2018. Una tortuga de tallo triásico con un pico edéntulo. Nature 560 (7719): 476 - 479; doi: 10.1038 / s41586-018-0419-1

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