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Paleontólogos descubren evidencia de cómo los dinosaurios mudaban la piel


Un equipo internacional de investigación liderado por científicos de la Universidad College Cork, Universidad Linyi y el Instituto de Paleontología y Paleoantropología de Vertebrados de China ha encontrado y analizado fragmentos de caspa preservados entre el plumaje de dinosaurios no avícolas con plumas del Cretácico, revelando la primera evidencia de cómo los dinosaurios mudaban de su piel.

El equipo descubrió la piel fosilizada de tres dinosaurios emplumados no aviares (Beipiaosaurus, Sinornithosaurus y Microraptor) y un ave temprana llamada Confuciusornis.

Estas criaturas vivieron hace aproximadamente 125 millones de años (época del Cretácico Inferior) y fueron miembros importantes del famoso Biota del Jehol, un rico ecosistema preservado en una formación rocosa que se desarrolla en varias provincias chinas.

Los paleontólogos estudiaron la caspa fosilizada y la caspa de aves modernas con poderosos microscopios electrónicos.

"Lo que es notable es que la caspa fósil es casi idéntica a la de las aves modernas, incluso la torsión en espiral de las fibras individuales todavía es visible", dijo la autora co-líder, la Dra. Maria McNamara, de la Facultad de Ciencias Biológicas, Terrestres y Ambientales en la Universidad College Cork, Irlanda.

"Las células fósiles se conservan con increíbles detalles, hasta el nivel de las fibrillas de queratina a nanoescala".



Imágenes electrónicas coloreadas de tejido blando fósil en Confuciusornis (a, e, f), Beipiaosaurus (b, g), Sinornithosaurus (c, h) y Microraptor (d).

La caspa de hace 125 millones de años es la primera evidencia de cómo los dinosaurios mudaban la piel.

"Beipiaosaurus, Sinornithosaurus y Microraptor claramente mudaban su piel en escamas, como Confuciusornis y también aves modernas y mamíferos, y no como una sola pieza o varias piezas grandes, como sucede en muchos reptiles modernos", dijeron los investigadores.

"Es inusual poder estudiar la piel de un dinosaurio, y el hecho de que esto sea caspa demuestra que los dinosaurios no desprendían toda su piel como una lagartija o serpiente moderna, sino que perdían fragmentos de piel de entre sus plumas", añadió el coautor, el Profesor Mike Benton, de la Escuela de Ciencias de la Tierra de la Universidad de Bristol, Reino Unido.

Al igual que la caspa humana, la caspa fósil está hecha de células duras llamadas corneocitos, que en la vida están secas y llenas de proteína queratina.

"Esta característica de la piel moderna evolucionó en algún momento a fines del Jurásico medio, casi al mismo tiempo que evolucionaron una serie de otras características de la piel", dijeron los autores del estudio.

"Hubo un estallido de evolución de dinosaurios emplumados y aves en ese momento, y es emocionante ver evidencia de que la piel de las primeras aves y los dinosaurios evolucionaba rápidamente en respuesta a los cojinetes de las plumas", dijo la Dra. McNamara.

"Las aves modernas tienen corneocitos muy grasos con queratina poco compacta, lo que les permite enfriarse rápidamente cuando están volando durante períodos prolongados".

"Sin embargo, los corneocitos en los fósiles de dinosaurios y aves estaban llenos de queratina, lo que sugiere que las primeras aves (fósiles) no se volvían tan cálidas como las aves modernas, presumiblemente porque no podían volar en absoluto o durante períodos tan largos".

Referencia del documento científico:
Maria E. McNamara et al. 2018. La piel fosilizada revela coevolución con plumas y metabolismo en dinosaurios emplumados y pájaros primitivos. Nature Communications 9, número de artículo: 2072; doi: 10.1038 / s41467-018-04443-x

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