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Un nuevo estudio sugiere que podría existir vida en los exoplanetas acuáticos


Los astrónomos han asumido en gran medida que los exoplanetas acuáticos no son adecuados para el ciclo de los minerales y gases, que por ejemplo, mantienen el clima estable en la Tierra, y por lo tanto no serían adecuados para la vida. Pero un nuevo estudio realizado por investigadores de la Universidad de Chicago y la Universidad Estatal de Pensilvania descubrió que los exoplanetas acuáticos podrían permanecer en el "punto óptimo" de habitabilidad durante mucho más tiempo de lo que se suponía anteriormente.

"Esto contradice la idea de que necesitas un clon de la Tierra, es decir, un planeta con un poco de tierra y un océano poco profundo", dijo el autor principal, el Dr. Edwin Kite, investigador de la Universidad de Chicago.

A medida que los telescopios mejoran, los astrónomos encuentran cada vez más planetas extrasolares. Tales descubrimientos están dando como resultado una nueva investigación sobre cómo la vida podría potencialmente sobrevivir en otros planetas, algunos de los cuales son muy diferentes de la Tierra, y otros pueden estar cubiertos completamente en agua a cientos de millas de profundidad.

Debido a que la vida necesita un período prolongado para evolucionar, y debido a que la luz y el calor en los planetas pueden cambiar a medida que envejecen las estrellas, los científicos generalmente buscan planetas que tengan un poco de agua y mantengan sus climas estables con el tiempo. El método principal que conocemos es el de la Tierra.

En escalas de tiempo prolongadas, la Tierra se enfría al atraer los gases de efecto invernadero hacia los minerales y se calienta al liberarlos a través de los volcanes. Pero este modelo no funciona en un planeta identificado como un mundo acuático, con aguas profundas que cubren la roca y suprimen los volcanes.

El estudio
El Dr. Kite y el profesor de Penn State, Eric Ford, querían saber si había otra manera de obtener los mismo resultados, o por lo menos algo similar a lo que sucede en la tierra.

Establecieron una simulación con miles de planetas generados aleatoriamente y rastrearon la evolución de sus climas durante miles de millones de años.

"La sorpresa fue que muchos de ellos se mantuvieron estables durante más de mil millones de años, solo por suerte del azar. Nuestra mejor suposición es que está en el orden del 10% de ellos", dijo el Dr. Kite.

Estos afortunados planetas están localizados en el lugar correcto alrededor de sus estrellas. Resultó que tenían la cantidad correcta de carbono presente, y no tienen demasiados minerales ni elementos de la corteza disueltos en los océanos, que sacarían el carbono de la atmósfera.

Tienen suficiente agua desde el principio, y solo ciclan el carbono entre la atmósfera y el océano, algo que en las concentraciones adecuadas es suficiente para mantener las cosas a un nivel estable.

"Cuánto tiempo tiene un planeta depende básicamente del dióxido de carbono y cómo se divide entre el océano, la atmósfera y las rocas en sus primeros años", dijo Kite.

"Parece que hay una manera de mantener un planeta habitable a largo plazo sin el ciclo geoquímico que vemos en la Tierra".

Las simulaciones asumieron estrellas que son como nuestro Sol, pero los resultados también son optimistas para los planetas con estrellas enanas rojas.

Se piensa que los planetas en sistemas de enanas rojas son candidatos prometedores para fomentar la vida porque estas estrellas se vuelven más brillantes a una tasa más lenta que nuestro Sol, lo que le da a la vida un período de tiempo mucho más largo para comenzar a florecer.

"Las mismas condiciones modeladas en este documento podrían aplicarse a planetas alrededor de enanas rojas. Teóricamente, todo lo que necesitaría es la luz constante de una estrella", dijeron los científicos.

Referencia del documento científico:
Edwin S. Kite y Eric B. Ford. 2018. Habitabilidad de exoplanetas acuáticos. The Astrophysical Journal, volumen 864, número 1; doi: 10.3847 / 1538-4357 / aad6e0

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