Artículos de última hora

Paleontólogos descubren el fósil de ardilla voladora más antiguo del mundo


Un equipo internacional de paleontólogos ha encontrado el fósil de ardilla voladora más antiguo del mundo, un espécimen de 11,63 millones de años de una especie extinta llamada Miopetaurista neogrivensis, en el sitio Abocador de Can Mata en Barcelona, Cataluña, España.

Los mamíferos pueden caminar, brincar, nadar y volar; Unos pocos, como los Petauro del azúcar, incluso pueden planear por los aires.

Las ardillas voladoras son el único grupo de mamíferos que se deslizan por los aires que han logrado una diversidad significativa (52 especies en 15 géneros) y una amplia distribución geográfica en Eurasia y América del Norte.

Para ir de árbol en árbol, estos pequeños animales empacan su propio "paracaídas": una membrana que cubre entre sus miembros inferiores y las largas varillas de cartílago que se extienden desde sus muñecas. Diminutos huesos de muñeca especializados, que son exclusivos de las ardillas voladoras, ayudan a soportar las extensiones cartilaginosas.

El origen de las ardillas voladoras es un punto de discusión: mientras que la mayoría de los estudios genéticos apuntan hacia la separación del grupo de las ardillas de árboles hace unos 23 millones de años, los restos más antiguos, en su mayoría dientes de mejillas, sugieren que estos animales ya estaban volando por los bosques hace 36 millones de años.

Sin embargo, estudios recientes muestran que las características dentales utilizadas para distinguir entre las ardillas que se deslizaban por los aires y las que no se deslizan pueden ser compartidas por los dos grupos.

En 2002, el Dr. Isaac Casanovas-Vilar de la Universitat Autònoma de Barcelona y sus colegas desenterraron un peculiar esqueleto: primero una cola y dos huesos del muslo, lo suficientemente grandes como para que los paleontólogos pensarán que podría ser el fósil de un pequeño primate.

"Debido al gran tamaño de los huesos de la cola y los muslos, inicialmente pensamos que los restos pertenecían a un primate", dijo el Dr. Casanovas-Vilar.

"De hecho, y para gran decepción de los paleoprimatólogos, una mayor excavación reveló que era un gran esqueleto de roedor con minúsculos huesos de muñeca especializados, identificándolo como Miopetaurista neogrivensis".

Combinando datos moleculares y paleontológicos para llevar a cabo los análisis evolutivos del fósil, los investigadores demostraron que las ardillas voladoras evolucionaron a partir de las ardillas de árboles, empezando hace aproximadamente 31 a 25 millones de años, y posiblemente incluso antes.

Además, sus resultados mostraron que Miopetaurista neogrivensis está estrechamente relacionada con un grupo existente de ardillas voladoras gigantes llamadas Petaurista.

De hecho, sus esqueletos son tan similares que las grandes especies que habitan actualmente en los bosques tropicales y subtropicales de Asia podrían considerarse fósiles vivientes.

"El problema es que estos restos antiguos son principalmente dientes", dijo el Dr. Casanovas-Vilar.

Como las características dentales utilizadas para distinguir entre las ardillas que se deslizan y las que no se deslizan podrían ser compartidas por los dos grupos, es difícil atribuir los dientes antiguos a una ardilla voladora".

"En nuestro estudio, estimamos que la división tuvo lugar hace alrededor de 31 y 25 millones de años, antes de lo que se pensaba, lo que sugiere que los fósiles más antiguos pueden no pertenecer a las ardillas voladoras".

"Los datos moleculares y paleontológicos a menudo están en desacuerdo, pero este fósil muestra que se pueden reconciliar y combinar para remontar la historia".

"Descubrir fósiles aún más antiguos podría ayudar a rastrear cómo las ardillas voladoras se separaron del resto de su árbol evolutivo".

Referencia del documento científico:
Isaac Casanovas-Vilar et al. 2018. El esqueleto más antiguo de una ardilla voladora fósil arroja nueva luz sobre la filogenia del grupo. eLife 7: e39270; Doi: 10.7554 / eLife.39270

No hay comentarios.