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El antiguo Egipto


La civilización egipcia se formó a partir de la mezcla de diversos pueblos, entre ellos, los míticos, los semitas y los nubios, que surgieron en el Período Paleolítico Superior.

Los primeros núcleos poblacionales sólo comenzaron a formarse durante el Período Neolítico, donde las comunidades pasaron a dedicarse a la agricultura.

Alrededor del 4000 a. C., los antiguos núcleos dieron un paso a unidades políticas más pequeñas, que se rigen por nomarcas. Se dividieron en dos reinos: Bajo Egipto y Alto Egipto.

Alrededor del año 3200 a. C., Menés, el gobernante del Alto Nilo, unificó los dos reinos y se convirtió en el primer faraón, dando lugar al período dinástico, que se pueden dividir en tres períodos distintos: Imperio Antiguo, Imperio Medio y el Imperio Nuevo.

Ubicación  geográfica de la Civilización Egipcia
Situado en el noreste de África durante la edad antigua, el antiguo Egipto se limitaba a la zona norte con el mar Mediterráneo, al sur con Nubia (actual Sudán), al este con el mar rojo y al oeste con el desierto de Libia.

Su territorio estrecho y largo se dividía en dos grandes regiones: el Alto Egipto (región del valle) y el Bajo Egipto (región del delta del río Nilo).

El valle se compone de una franja que se extiende por los márgenes del Nilo, con cerca de mil kilómetros de largo por diez de ancho.

Por ser una región de clima seco y área desértica, los egipcios de la región del valle aprovechaban las inundaciones periódicas del río Nilo para obtener agua y hacer de la tierra un territorio propicio para la práctica de la agricultura.


La importancia del río Nilo

Como la región está formada por el desierto Sahara, el río Nilo era de extrema importancia para los antiguos egipcios. El río era utilizado como vía de transporte de mercancías y personas en barco. Las aguas del río Nilo también eran utilizadas para beber, pescar y fertilizar los márgenes en las épocas de inundaciones, favoreciendo la agricultura.

Etapas de la Historia del Antiguo Egipto: Periodo Dinástico

Antiguo Imperio: 3.200 - 2.100 a. C.
Reino Medio : 2100 -1580 a. C.
Nuevo Imperio: 1.580 - 715 a. C.

Imperio Antiguo (3200 - 2300 a.C.)
En el momento que se completó la unificación de Egipto, la capital egipcia pasó a ser Túnez y luego trasladada a Menfis, en la Región de El Cairo, capital actual de Egipto.

Los sucesores de Menés permanecieron en el poder por más de un milenio y durante todo ese período Egipto vivió un aislamiento casi completo. El faraón poseía el poder supremo, siendo considerado una encarnación del propio dios Rá (el Sol). Su presencia era imprescindible hasta para las inundaciones del Nilo, en las épocas correctas del año.

El faraón, considerado una divinidad, gobernaba con poder absoluto. Se estima que entre los años 2700 y 2600 a. C., se construyeron las pirámides de Giza, el faraón asignado a Keops, Kefrén y Mecerino.

Durante esta fase de la historia egipcia, la capa sacerdotal adquirió gran influencia y riqueza. Se construyeron las tres grandes pirámides de Giza, atribuidas a los faraones Keops, Kefrén y Mecerino. En la nueva capital Menfis, había grandes existencias de granos recaudados al pueblo y rigurosamente vigilados por los escribas.

Una nobleza privilegiada cooperaba en la administración y explotación de los campesinos, reuniendo gran poder. Este fortalecimiento le llevó a intentar asumir el control directo del Estado.

Se siguió un período de anarquía en que prácticamente cada noble se juzgaba en condiciones de ocupar el trono faraónico; el clero se aprovechó para expandir su poder político, apoyando a cualquier pretendiente al título de faraón.

Reino Medio (2000 - 1580 a. C.)
En esa fase comenzó una nueva dinastía y otra capital: la ciudad de Tebas. El antiguo Egipto se expandió hacia el sur, perfeccionó la red de canales de riego y estableció colonias mineras en el Sinaí. La ambición de los nobles y del clero hizo que el cobre fuera buscado fuera de África, tomando el Egipto conocido de otras poblaciones de Oriente Medio.

Algunos pueblos procedentes de Asia Menor desencadenaron una serie de ataques hacia el valle del Nilo.

Por último, los hicsos, pueblo semita que ya conocían el caballo y el hierro, derrotaron a los poderes faraónicos del Sinaí y ocuparon la región del delta de Egipto, donde se establecieron en el año 1750-1580 a.C. Fue durante esta dominación extranjera que los hebreos se establecieron en Egipto.

Nuevo Reino (1580 - 525 a. C.)
Estuvo marcado por la expulsión de los Hicsos, el desarrollo militar de gran envergadura y el logro de un amplio territorio. Los hebreos fueron esclavizados y alrededor de año 1250 a. C., bajo el liderazgo de Moisés, los Judíos escaparon de Egipto en lo que se conoce como El Éxodo, un evento histórico registrada en el Antiguo Testamento de la Biblia.

Egipto alcanzó la cúspide de la civilización durante el largo gobierno del faraón Ramsés II (1292-1225 a. C.), quien venció a los asiáticos.

Después de su reinado, la guerra entre los sacerdotes y los faraones debilitaron el Estado, lo que estimuló nuevas invasiones extranjeras. En el año 525 a. C., mientras los gobernantes egipcios estaban sumergidos en una profunda guerra de poder a nivel interno, los persas comandados por Cambises vencieron a los egipcios en la batalla de Pelusa y, definitivamente, conquistaron la región.

A partir de entonces, Egipto dejaría de ser independiente durante los próximos 2500 años, período en que se convertiría sucesivamente, provincia de los persas, territorio ocupado por macedonios, colonia de los romanos, árabes, turcos y finalmente anglosajones.

Las invasiones constantes ejercieron gran influencia en la cultura egipcia, sobre todo el dominio macedónico que permitió la penetración de las ideologías griegas.


Características de la Civilización Egipcia

Una característica básica de la civilización egipcia fue su aspecto altamente místico, que ayudaba a preservar el poder del faraón, identificado como una divinidad celestial.

Los egipcios eran politeístas, y sólo en el período de la reforma religiosa de Akenatón se volvieron monoteístas.

El dios de cada nombre era considerado una divinidad suprema, estando su origen ligado al culto totémico de los antepasados tribales.

La unificación del país acabó llevando a una jerarquización de las divinidades, y la adoración de algunos dioses acabó imponiéndose, como Ra, de Heliópolis, y Amón, de Tebas.

También la trilogía de dioses, representados por el padre, madre e hijo (Osiris, Isis y Horus) era venerada por todo el país, teniendo gran penetración en las capas populares.

Como creían en la vida después de la muerte y en la inmortalidad del alma, a través del mantenimiento del cuerpo, desarrollaron una sofisticada técnica de momificación y construyeron las tumbas más sofisticadas de la antigüedad.

A la civilización egipcia también le corresponde la invención de la escritura jeroglífica. Como era una escritura bastante trabajosa, surgió una forma simplificada conocida como hierática, posteriormente simplificada aún más, dando origen a la escritura demótica.

Los escribas o aquellos que sabían escribir, gozaban de gran prestigio y poder entre la aristocracia burocrática y sacerdotal de egipto.

Los Egipcios también desarrollaron arquitectura avanzada representada en sus majestuosas pirámides, maravillas del mundo antiguo y una obra de ingeniería sin precedentes en la historia de la humanidad.


La Sociedad de la Civilización Egipcia

La sociedad egipcia estaba dividida en varias capas, siendo que el faraón era la autoridad máxima, llegando a ser considerado un dios en la Tierra.

Por debajo del faraón y su familia estaban las clases privilegiadas: sacerdotes, nobles y funcionarios. En el fondo de la pirámide social estaban los no privilegiados: artesanos, campesinos, esclavos y soldados. Los sacerdotes formaban, junto con los nobles, la corte real. Los nobles formaban una aristocracia hereditaria y componían la elite militar y latifundista.

Sacerdotes, militares y escribas (responsables de la escritura) ganaron gran importancia en la sociedad. Esta era sostenida por el trabajo e impuestos pagados por campesinos, artesanos y pequeños comerciantes. Los esclavos también componían gran parte de la sociedad egipcia y, generalmente, eran personas capturadas en guerras. Trabajaban mucho y no recibían nada por su duro trabajo, más que lo básico: agua y comida para mantenerlos con vida.


La Economía de la Cultura Egipcia

La economía egipcia estaba basada en la agricultura, principalmente en el trigo, cebada, frutas, legumbres, lino, papiro y algodón. El río Nilo era responsable de mover la economía, transportar los bienes de una región a otra y garantizar la unidad política al antiguo Egipto.

De las aguas del río Nilo dependía la vida de miles de personas. La construcción de diques, reservorios y canales de riego, era tarea del Estado. Se practicaba la pesca, la caza y la cría de animales. Los trabajadores rurales eran constantemente convocados por el faraón para prestar servicio en obras públicas como canales de riego, pirámides, templos, diques y todo lo que fuera necesario para el desarrollo de la sociedad.

Una característica de la economía era que no existía el concepto de propiedad privada en ninguna región de tierra, pues pertenecía a la comunidad como un todo. En otras palabras, los egipcios eran literalmente los dueños de su propio reino. Pero esto traía una gran responsabilidad: a cambio del derecho de cultivar el suelo, los campesinos y artesanos estaban obligados a dar parte de sus productos al Estado. En aquellos tiempos antiguos era normal intercambiar bienes por servicios y servicios por bienes, de esta forma se elimina el concepto de dinero. Los egipcios también practicaban el comercio de mercancías y la artesanía.


Religión de la Cultura Egipcia

La religión egipcia estaba repleta de mitos y creencias interesantes. La creencia religiosa de los egipcios era de extrema relevancia y tenía una influencia considerable en la vida de las personas. Por ser politeístas, los antiguos egipcios creían en varios dioses.

Dos características muy importantes de la religión de los egipcios fueron los conceptos Maat y Heka.

El primer concepto Maat, definía la importancia de vivir una vida correcta, para mantener un estado de existencia armónica con el universo.

El concepto de Heka estaba relacionado con la magia y hablaba de la importancia, tanto en la creación del universo como en la manifestación material, del poder de los dioses.

Dioses Egipcios
Los dioses del panteón egipcio estaban representados de tres maneras diferentes:

Antropomórfica: forma humana
Zoomorfa: forma animal
Antropo-zoomorfa: forma animal y humano.

Entre los principales dioses egipcios, que se pueden destacar:

  • Horus
  • Ra (dios del sol)
  • Isis (diosa de la fertilidad)
  • Anubis (dios de los muertos)
  • Maat (la diosa de la justicia)
  • Bastet (diosa de los gatos y la fertilidad)

Cada dios ejercía una función diferente, así como poseía sacerdotes específicos responsables de su adoración.

Los sacerdotes en el antiguo Egipto podrían ser tanto hombres como mujeres. En general, las sacerdotisas prestaban culto a una diosa, y los sacerdotes a un dios, sin embargo, no era una regla obligatoria. Los sacerdotes de Egipto enfrentaban un largo proceso de capacitación y podían constituir familias como cualquier otra persona.


La momificación y la Vida después de la muerte

Como creían en la vida después de la muerte, momificaban los cadáveres de los faraones colocándolos en pirámides, con el objetivo de preservar el cuerpo. La vida después de la muerte sería definida por el dios Osiris en su tribunal de juicio.

La momificación era la técnica desarrollada por los egipcios para conservar el cuerpo, pues la muerte sólo separaba el cuerpo del alma. La vida podía continuar eternamente, solo si el alma encontraba en el sepulcro el cuerpo destinado a servirle de vivienda. Para ellos, después de ser juzgada y absuelta por el tribunal de Osiris, el alma iba en busca de su cuerpo en un plano espiritual.

La momificación consistía en extraer las vísceras y sumergir el cuerpo en una mezcla de agua y carbonato de sodio. Después se colocaban sustancias aromáticas, como mirra y canela, para evitar el deterioro.

El cuerpo estaba envuelto en bandas de tela, sobre las cuales se pasaba cola especial para impedir el contacto con el aire. Colocado en un sarcófago, el cuerpo era llevado a la tumba, que podían ser simples o inmensas pirámides, donde los faraones tenían un lugar reservado en una cámara secreta.

Muchos animales también eran considerados sagrados por los egipcios, de acuerdo con las características que presentaban:

El chacal: esperteza nocturna
El gato: agilidad
La oveja: reproducción
El jacaré: agilidad en los ríos y pantanos
La serpiente: poder de ataque
El águila: capacidad de volar
El escarabajo: resurrección

Conocimientos científicos
La civilización egipcia se destacó mucho en las áreas de ciencias. Desarrollaron conocimientos importantes en el área de las matemáticas, utilizados en la construcción de templos y pirámides.

En la medicina, el desarrollo de la práctica de la momificación permitió un mayor conocimiento de la anatomía humana, haciendo posible realizar cirugías. Se trataba de enfermedades del estómago, del corazón y fracturas.

La preocupación con los flujos y reflujos del Nilo estimuló el desarrollo de la astronomía. Observando los astros, localizaron planetas y constelaciones.

El día estaba dividido en 24 horas. La semana tenía diez días y el mes, tres semanas. El año de 365 días estaba dividido en estaciones agrarias.

Arte de la Cultura Egipcia
El arte Egipcio nació hace más de 3000 años antes de Cristo y está vinculada a la religión, ya que la mayoría de sus estatuas, pinturas, monumentos y obras arquitectónicas se manifiesta en temas religiosos.

El interior de los templos, así como las piezas o espacios relacionados con el culto de los muertos eran artísticamente elaborados. No es de extrañar, las tumbas son uno de los aspectos más representativos del arte egipcia.


Arquitectura egipcia

El principal arte desarrollado en el antiguo Egipto fue la arquitectura. Profundamente marcado por la religiosa, se volvió principalmente a la construcción de grandes templos (moradas de los dioses), tales como Karnac, Luxor, Abu-Simbel y las famosas pirámides de Giza, atribuida a Keops, Kefrén y Micerino.

En este campo podemos destacar la construcción de templos, palacios y pirámides. Estas construcciones eran financiadas y administradas por el gobierno de los faraones.

Muchas de estas construcciones se erigieron con grandes bloques de piedra, utilizando mano de obra esclava. Las pirámides, la Esfinge de Giza y el templo de Ramsés II (Abu Simbel) son los edificios más conocidos del antiguo Egipto.


Escritura Egipcia

La escritura egipcia también fue algo importante para este pueblo, pues permitió la divulgación de ideas, comunicación y registro de los impuestos.

La escritura demócrata fue simplificada y era usada para asuntos cotidianos, mientras que la escritura jeroglífica era más compleja y estaba formada por dibujos y símbolos.

Las paredes internas de las pirámides estaban repletas de textos que hablaban sobre la vida del faraón, rezos y mensajes para espantar a posibles saqueadores. Una especie de papel llamado papiro, que era producido a partir de una planta del mismo nombre, también era utilizado para registrar los textos.  

Los jeroglíficos egipcios fueron descifrados en la primera mitad del siglo XIX por el lingüista y egiptólogo francés Champollion, a través de la Piedra de Roseta.

La escritura se desarrolló de tres formas:
  • Jeroglíficos - escritura, tumbas y templos sagrados; la más antigua, anterior al año 3000 a. C., compuesta por más de 600 caracteres.
  • Hierática - una simplificación de los jeroglíficos. Su uso estaba ligado a la religión y al poder.
  • Demótica - formada por las señales 350, utilizados en los contratos escritos por los escribas.

Escultura Egipcia

La escultura egipcia alcanzó la cúspide con la construcción de grandes estructuras como las esfinges y las estatuas de los faraones. Se merecen reconocimiento las obras de pequeño porte como los sarcófagos, de piedra o madera, en los que los artífices buscaban reproducir las facciones del muerto, para ayudar al alma a encontrar el cuerpo.

Pupilas de cristal se incrustaban en los ojos del muerto. La pintura representaba escenas del día a día, algo que nos permite reconstruir la vida cotidiana de los antiguos egipcios.

La mayoría de las esculturas del Antiguo Egipto son representaciones de los faraones y de los dioses, presentados en formas frontales, estáticas y sin ninguna expresión facial.

Las esculturas de los faraones eran representadas siempre en la misma posición: hombre de pie y con el pie izquierdo al frente, hombre sentado de piernas cruzadas o sentado con la mano izquierda apoyada en el muslo.

Con cuerpo de león (representado la fuerza) y una cabeza humana (representando la sabiduría), las esfinges son las esculturas egipcias más famosas. Estas eran colocadas en las entradas de los templos con el propósito de apartar a los malos espíritus.

Características de la Escultura:

Formas estáticas
Formas exentas de expresión facial
Seguimiento de la convención: de pie o sentado


Resumen del Antiguo Egipto

- Alrededor del año 3100 a. C., el faraón Menes I fundó la Primera Dinastía egipcia cuando unificó las diversas culturas del Nilo (Alto y Bajo Egipto).

- Alrededor del año 2500 a. C., los egipcios empiezan a usar los papiros para producir registros de diversas naturalezas.

- Alrededor del año 1580 a. C., comienzan a escribir el Libro de los muertos (escritos religiosos y místicos) en papiros. Eran colocados junto a las momias en los sarcófagos, que quedaban dentro de las pirámides.

- Alrededor del año 1260 a. C. se construyeron dos grandes e imponentes templos, ubicados en Abu Simbel (sur de Egipto). Uno en homenaje al faraón Ramsés II y el otro a su esposa Nefertari. El Templo de Ramsés es actualmente un importante complejo arqueológico y Patrimonio Mundial de la UNESCO.

- En el siglo XIV, el faraón Akenatón (Amenhotep IV) y su esposa Nefertiti abandonaron el politeísmo e implantaron el monoteísmo, a través de la adoración de un solo dios: Atón, una deidad universal del Antiguo Egipto que era representado con el disco solar en el firmamento. Pero el politeísmo volvió después de su muerte y toda huella o imagen de Akenatón fue eliminada de todo egipto.

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