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Astrónomos descubren la Enana Blanca con anillos más antigua del Universo


Astrónomos profesionales y voluntarios del proyecto de ciencia ciudadana Backyard Worlds: Planet 9 han descubierto a la enana blanca más antigua y fría conocida en el universo, rodeada de polvo y escombros.

La recién descubierta enana blanca, llamada LSPM J0207 + 3331, se encuentra a unos 145 años luz de distancia en la constelación de Capricornio.

Las enanas blancas se enfrían lentamente a medida que envejecen. Los astrónomos calcularon que este objeto tiene alrededor de 3 mil millones de años de antigüedad, dato que se basa en la temperatura de más de 10,500 grados Fahrenheit (5,800 grados Celsius) detectada por los astrónomos.

En una fuerte señal de infrarrojos captada por el telescopio WISE de la NASA reveló la presencia de polvo. Todos estos datos recopilados por los astrónomos convierten a LSPM J0207 + 3331 en la enana blanca más antigua y fría del universo estudiado. Si existen estrellas enanas blancas más antiguas, por el momento no lo sabemos, por lo tanto y de momento; LSPM J0207 + 3331 es la estrella enana blanca más antigua del universo.

Anteriormente, solo se habían observado discos y anillos de polvo alrededor de enanas blancas con alrededor de un tercio de la edad de LSPM J0207 + 3331.

"Esta enana blanca es tan antigua que cualquier proceso que esté alimentando con material a sus anillos debe operar en escalas de tiempo de mil millones de años", dijo el Dr. John Debes, astrónomo del Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial.

"La mayoría de los modelos que los científicos han creado para explicar los anillos alrededor de las enanas blancas solo funcionan bien hasta unos 100 millones de años, por lo tanto, esta estrella realmente desafía nuestras suposiciones de cómo evolucionan los sistemas planetarios".

Fase gigante de las estrellas
Cuando una estrella similar al Sol se queda sin combustible, se convierte en una gigante roja, expulsa al menos la mitad de su masa y deja lo que en astrofísica denominamos «enana blanca», una estrella muy caliente. A lo largo de la fase gigante de la estrella, los planetas y los asteroides cercanos a la estrella, son absorbidos y luego, inmediatamente, incinerados.

Los planetas y asteroides más lejanos sobreviven, pero se mueven hacia afuera a medida que las órbitas de las estrellas se expanden. Esto se debe a que cuando la estrella pierde masa, su influencia gravitatoria en los objetos circundantes se reduce considerablemente.

Algunas enanas blancas, entre 1 y 4%, muestran emisiones infrarrojas que indican que están rodeadas de discos o anillos polvorientos. Los astrónomos creen que el polvo puede surgir de asteroides distantes y cometas que se acercan a la estrella por interacciones gravitacionales con los planetas que son desplazados.

Cuando estos pequeños cuerpos se acercan a la enana blanca, la fuerte gravedad de la estrella los desgarra en un proceso llamado disrupción de marea. Los escombros forman un anillo de polvo que lentamente irá cayendo en espiral hacia la superficie de la estrella.

El descubrimiento
LSPM J0207 + 3331 fue vista por primera vez por Melina Thévenot, una ciudadana científica que trabaja en el proyecto Backyard Worlds: Planet 9.

"Ese es un aspecto realmente motivador de la búsqueda", dijo Thévenot.

“Los investigadores moverán sus telescopios para mirar los mundos que has descubierto. Sin embargo, lo que más disfruto es la interacción con el increíble equipo de investigación. Todos son muy amables y siempre están tratando de sacar lo mejor de nuestros descubrimientos".

Según los astrónomos, el anillo de la enana blanca LSPM J0207 + 3331 podría estar compuesto incluso de varios anillos. Sugieren que podría haber dos componentes distintos, un anillo delgado justo en el punto donde las mareas de la estrella rompen los asteroides y un anillo más ancho cerca de la enana blanca.

El seguimiento a través de futuras misiones, como el Telescopio Espacial James Webb de la NASA, puede ayudar a los astrónomos a separar las partes constituyentes del anillo para revelar la estructura en todo su esplendor.

Crédito de la imagen:
Goddard Space Flight Center / Scott Wiessinger de la NASA.

Referencia del documento científico:
John H. Debes et al. 2019. Una enana blanca de 3 mil millones de años con polvo cálido descubierta por Backyard Worlds: Planet 9 Citizen Science Project. The Astrophysical Journal Letters, Volumen 872, Número 2, L25; doi: 10.3847 / 2041-8213 / ab0426

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