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Astrónomos descubren un objeto de tamaño kilométrico en el cinturón de Kuiper


Un equipo de astrónomos de Japón ha descubierto un objeto de 2.6 km de ancho en el Cinturón de Kuiper, una región distante de escombros helados que se extiende mucho más allá de la órbita de Neptuno.

Se cree que los objetos del Cinturón de Kuiper son restos del Sistema Solar primitivo, y su distribución de tamaño ofrece una oportunidad para explorar la formación y evolución del Sistema Solar exterior.

En particular, la distribución del tamaño de los objetos del cinturón de Kuiper del tamaño de un kilómetro o más (con un radio entre 1 y 10 km, o 0.6 y 6.2 millas) representa una señal de los tamaños iniciales de los objetos cuando se forman los planetas.

Estos pequeños objetos del cinturón de Kuiper son extremadamente débiles, y es imposible detectarlos directamente. En cambio, el monitoreo de las ocultaciones estelares (eventos que ocurren cuando un cuerpo planetario oculta una estrella mientras se mueve por el cielo) es una forma posible de descubrir estos objetos.

Al monitorear los cambios en la luz estelar que ocurren durante un evento de ocultación, los astrónomos pueden determinar el tamaño y la temperatura de los objetos del cinturón de Kuiper.

"Los objetos del cinturón de Kuiper con radios de uno a varios kilómetros están demasiado distantes, pequeños y tenues para que incluso los telescopios más potentes en el mundo puedan observarlos directamente", dijo el Dr. Ko Arimatsu del Observatorio Astronómico Nacional de Japón y sus colegas.

"Así que utilizamos una técnica conocida como ocultación: monitoreando una gran cantidad de estrellas y observar la sombra de un objeto que pasa frente a una de las estrellas".

Para lograr una observación de ocultación desafiante, los científicos lanzaron un proyecto de observación con telescopios de aficionados, llamado Autotelescopios Organizados para el Sondeo de Eventos Fortuitos (OASES, por sus siglas en inglés).

Colocaron dos pequeños telescopios al aire libre en el techo de la escuela Miyako en la isla de Miyako, Japón, y monitorearon aproximadamente 2,000 estrellas durante un total de 60 horas.

Al analizar los datos, encontraron un evento consistente con una estrella que parece atenuarse, ya que parece quedar oculta por un objeto del cinturón de kuiper de 2.6 km de ancho.

"Esta detección indica que los objetos del cinturón de Kuiper de tamaño kilométrico son más numerosos de lo que se pensaba anteriormente", dijeron los investigadores.

"Esto es compatible con modelos en los que los discos planetesimales primero se convierten lentamente en objetos del tamaño de un kilómetro antes de que el crecimiento descontrolado haga que se unan en planetas"

“Esta es una verdadera victoria para los pequeños proyectos. Nuestro equipo tenía menos del 0,3% del presupuesto de grandes proyectos internacionales", dijo el Dr. Arimatsu.

Referencia de la revista:
K. Arimatsu et al. Un objeto del cinturón de Kuiper de tamaño kilométrico descubierto por ocultación estelar utilizando telescopios aficionados. Nature Astronomy, publicado en línea el 28 de enero de 2019; doi: 10.1038 / s41550-018-0685-8

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