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Nuevo mapa 3D de la Vía Láctea revela la verdadera forma de su disco estelar


Un equipo internacional de astrónomos ha utilizado 1,339 estrellas cefeidas clásicas; estrellas variables pulsantes, cada una hasta 100,000 veces más brillantes que nuestro Sol, para mapear la forma real de la Vía Láctea.

El equipo ha descubierto que el disco estelar de la Vía Láctea se deforma y retuerce cada vez más, a medida que las estrellas se alejan del centro de la Galaxia.

El nuevo Mapa Galáctico
Durante las últimas cinco décadas ha habido indicios de que las nubes de hidrógeno en la Galaxia de la Vía Láctea están deformadas.

El nuevo mapa, producido por astrónomos de la Universidad de Macquarie en Australia y la Academia China de Ciencias, muestra que el disco de la Vía Láctea también contiene estrellas jóvenes.

Esto confirma que el patrón espiral deformado es causado por el momento de fuerza del giro del enorme disco interno de estrellas de la Vía Láctea.

"Por lo general, pensamos que las galaxias espirales son bastante planas, como Andrómeda, que se puede ver fácilmente a través de un telescopio", dijo el Profesor Richard de Grijs, de la Universidad de Macquarie, coautor del estudio.

El profesor Richard de Grijs y sus colegas construyeron el mapa con datos de 1,339 estrellas cefeidas clásicas.

"Es notoriamente difícil determinar las distancias desde el Sol a partes del disco de gas exterior de la Vía Láctea sin tener una idea clara de cómo se ve ese disco", dijo el Dr. Xiaodian Chen, astrónomo de la Academia de Ciencias de China, autor principal del estudio.

"Esta investigación proporciona un mapa actualizado y crucial para los estudios de los movimientos estelares de nuestra Galaxia y los orígenes del disco de la Vía Láctea", dijo el coautor del estudio, el Dr. Licai Deng, también de la Academia China de Ciencias.

Desde una gran distancia, la Vía Láctea se vería como un delgado disco de estrellas que orbitan una vez cada cientos de millones de años alrededor de la región central, donde cientos de miles de millones de estrellas proporcionan el "pegamento" gravitacional para mantenerlas unidas. Pero este tirón de gravedad es mucho más débil en las lejanías del disco exterior de la galaxia. Allí, los átomos de hidrógeno que forman la mayor parte del disco de gas de la Vía Láctea ya no están confinados en un plano delgado, sino que le dan al disco una apariencia deformada en forma de S.

¿Qué son las Cefeidas clásicas?
Las Cefeidas clásicas son estrellas jóvenes que son de cuatro a 20 veces más masivas que nuestro Sol y hasta 100,000 veces más brillantes.

Tales masas estelares altas implican que viven poco y mueren jóvenes, quemando su combustible muy rápidamente, a veces solo en unos pocos millones de años.

Muestran pulsaciones de un día a otro, que se observan como cambios en su brillo. Combinado con el brillo observado de una Cefeida, su período de pulsación se puede utilizar para obtener una distancia muy precisa.

"Para nuestra sorpresa, encontramos que en 3D, nuestra colección de 1,339 estrellas Cefeidas y el disco de gas de la Vía Láctea se siguen mutuamente de cerca", dijo el Profesor Richard de Grijs.

Conclusiones
"Esto ofrece nuevos conocimientos sobre la formación de nuestra casa Galaxy".

"Quizás lo más importante es que en las regiones externas de la Vía Láctea encontramos que el disco estelar con forma de S está deformado en un patrón en espiral, progresivamente retorcido".

Crédito de la imagen: Xiaodian Chen.

Referencia del documento científico:
Xiaodian Chen et al. Un mapa intuitivo en 3D de la precesión de la deformación galáctica trazada por cefeidas clásicas. Nature Astronomy, volumen 3, páginas 320–325 (2019); doi: 10.1038 / s41550-018-0686-7

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