Artículos de última hora

Un reptil del tamaño de una iguana vagó por la Antártida hace 250 millones de años


Hace unos 250 millones de años durante la época del Triásico temprano, un pariente temprano de los dinosaurios y los cocodrilos vivía en lo que ahora es un continente congelado, la Antártida, según un equipo internacional de paleontólogos de los Estados Unidos y Sudáfrica.

La criatura antigua, llamada Antarctanax shackletoni, era un carnívoro que cazaba insectos, parientes primitivos de los mamíferos y anfibios.

Su pequeño esqueleto incompleto fue recolectado en el Graphite Peak en las Montañas Transantárticas durante una expedición entre los años 2010-2011.

El espécimen fósil consiste en porciones de la columna vertebral, extremidades y cráneo.

"Antarctanax shackletoni era un arcosaurio, un pariente primitivo de cocodrilos y dinosaurios", dijo el autor principal, el Dr. Brandon Peecook, paleontólogo del Field Museum.

"Por sí solo, se ve un poco como un lagarto, pero evolutivamente, es uno de los primeros miembros de ese gran grupo. Nos dice cómo los dinosaurios y sus parientes más cercanos evolucionaron y se propagaron".

Sin embargo, lo más interesante de Antarctanax shackletoni es dónde vivió y cuándo.

“Cuanto más descubrimos sobre la Antártida prehistórica, más extraño se vuelve todo. Pensamos que los animales antárticos serían similares a los que vivían en el sur de África, ya que esas masas de tierra estaban unidas en ese entonces. Pero estamos descubriendo que la vida silvestre de la Antártida es sorprendentemente única", dijo el Dr. Peecook.

Aproximadamente dos millones de años antes de que Antarctanax shackletoni viviera, la Tierra sufrió el mayor evento de extinción en masa de todos los tiempos: la extinción en masa del final del Pérmico. El cambio climático, causado por erupciones volcánicas, mató al 90% de toda la vida animal. Este evento se conoce como la Extinción masiva del Pérmico-Triásico.

Los años inmediatamente posteriores a ese evento de extinción fueron una evolución libre para todos: con el panorama despejado por la extinción en masa, nuevos grupos de animales compitieron para llenar los vacíos silvestres que había dejado la extinción.

Los arcosaurios, incluidos los dinosaurios, fueron uno de los grupos que experimentaron un enorme crecimiento.

"Antes de la extinción en masa, los arcosaurios solo se encontraban alrededor del ecuador, pero después de eso, estaban en todas partes", dijo el Dr. Peecook.

Y la Antártida tenía una combinación de nuevos animales y animales rezagados que ya estaban extintos en la mayoría de los lugares, algo que los paleontólogos llaman "clados fósiles vivientes". Entonces, la Antártica albergaba los animales del mañana y los animales del ayer, conviviendo todos juntos en un lugar fresco.

El descubrimiento de Shackletoni Antarctanax refuerza la idea de que la Antártida fue un lugar de rápida evolución y diversificación después de la Extinción masiva del Pérmico-Triásico.

Cuantos más tipos diferentes de animales encontremos, más aprendemos sobre el patrón de arcosaurios que se apoderaron de la Tierra después de la extinción masiva.

"La Antártida es uno de esos lugares en la Tierra, como el fondo del mar, donde todavía estamos en las primeras etapas de exploración", dijo el Dr. Peecook.

"Antarctanax shackletoni es nuestra pequeña parte del descubrimiento de la historia de la Antártida".

“La exploración de fósiles en la Antártida es realmente difícil, dada toda la logística involucrada. Pero dado que se ha hecho tan poco trabajo, el potencial para hacer nuevos descubrimientos importantes es alto, y eso es lo que representa Antarctanax shackletoni", dijo el autor principal, el Profesor Christian Sidor, investigador de la Universidad de Washington y el Museo Burke de Historia Natural y Cultura.

"Las mismas rocas que dejaron fosilizado a Antarctanax shackletoni también fosilizaron algunos de los primeros parientes mamíferos después de la extinción en masa".

Crédito de la imagen: Adrienne Stroup, Field Museum.

Referencia del documento científico:
Brandon R. Peecook et al. Un nuevo arcosauromorfo de la Antártida y una revisión actualizada de un conjunto de vertebrados en latitudes altas a raíz de la extinción masiva del final del Pérmico. Journal of Vertebrate Paleontology, publicado en línea el 31 de enero de 2019, DOI: 10.1080 / 02724634.2018.1536664.

No hay comentarios.