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Astrónomos detectan un anillo de polvo cósmico cerca de la órbita de Mercurio


Un equipo de astrónomos del Laboratorio de Investigación Naval de los EE. UU. en Washington, DC, y de la Universidad de Colorado, Boulder, ha encontrado evidencia de una fina neblina de polvo cósmico sobre la órbita de Mercurio, formando un anillo de aproximadamente 9,3 millones de millas (15 millones de kilómetros) de ancho.

"Los científicos nunca consideraron que podría existir un anillo de polvo a lo largo de la órbita de Mercurio, que tal vez sea la razón por la que no se ha detectado hasta ahora", dijo el autor principal, el Dr. Guillermo Stenborg, de la División de Ciencias del Espacio en el Laboratorio de Investigación Naval.

“Pensaron que Mercurio, a diferencia de la Tierra o Venus, es demasiado pequeño y está demasiado cerca del Sol para capturar un anillo. Esperaban que el viento solar y las fuerzas magnéticas del Sol expulsaran cualquier exceso de polvo en la órbita de Mercurio".

"Lo encontramos por casualidad", agregó.

Irónicamente, el Dr. Stenborg y sus colegas, el Dr. Russell Howard y el Dr. Johnathan Stauffer, se encontraron con el anillo de polvo mientras buscaban evidencias de una región libre de polvo cerca del Sol.

A cierta distancia del Sol, según una predicción de décadas de antigüedad, el fuerte calor de nuestra estrella debería vaporizar el polvo, barriendo y limpiando toda un region en el espacio. Saber dónde está este límite puede decirle a los científicos la composición del polvo en sí, y así, desarrollar una idea de cómo se formaron los planetas en el joven Sistema Solar.

Hasta ahora, no se ha encontrado evidencia de espacio libre de polvo, pero eso es en parte porque sería difícil de detectar desde la Tierra.

Los investigadores pensaron que podrían solucionar este problema construyendo un modelo basado en imágenes del espacio interplanetario tomadas por el Observatorio de Relaciones Solares y Terrestres de la NASA (STEREO, por sus siglas en inglés).

Finalmente, querían probar su nuevo modelo en preparación para la Sonda Solar Parker de la NASA, que actualmente se está desplazando en una órbita altamente elíptica alrededor del Sol.

Cuando utilizaron su nueva técnica en las imágenes de STEREO, estas notaron un patrón de brillo mejorado a lo largo de la órbita de Mercury; más polvo, que de otro modo probablemente habrían descartado.

"No fue algo aislado", dijo el Dr. Howard.

"En todo el Sol, independientemente de la posición de la nave, podríamos ver el mismo aumento del 5% en el brillo o la densidad del polvo. Eso nos indicaba que algo estaba allí, y es algo que se extiende alrededor del Sol".

Crédito de la imagen:
Centro de vuelo espacial Goddard de la NASA / Mary Pat Hrybyk-Keith.

Referencia de la revista:
Guillermo Stenborg et al. 2019. Evidencia de un anillo de polvo círculo solar cerca de la órbita de Mercurio. Astrophysical Journal 868, 74; DOI: 10.3847 / 1538-4357 / aae6cb

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