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Científicos descubren que la diversidad en la tierra no es un fenómeno reciente


Según una nueva investigación publicada en la revista Nature Ecology & Evolution, la diversidad de animales terrestres ha sido consistente durante al menos los últimos 60 millones de años, desde poco después de la extinción de los dinosaurios.

"Nuestro trabajo proporciona un ejemplo del poder combinado del registro fósil y los enfoques estadísticos modernos para responder a las principales preguntas sobre los orígenes de la biodiversidad moderna", dijo el profesor Richard Butler, de la Universidad de Birmingham, autor principal del estudio.

"Al comprender cómo ha cambiado la biodiversidad en el pasado, podremos comprender mejor el posible impacto a largo plazo de la actual crisis de la biodiversidad".

Anteriormente, muchos científicos han argumentado que la diversidad aumentaba constantemente a lo largo del tiempo geológico, lo que significaría que la biodiversidad actual es mucho mayor que hace decenas de millones de años.

Pero construir una imagen precisa de cómo se ensambla la diversidad de la tierra es un desafío porque el registro fósil generalmente se vuelve menos completo cuando regresamos más atrás en el tiempo.

El Estudio
El profesor Butler y sus colegas examinaron cómo la diversidad de especies de vertebrados terrestres que viven en ecosistemas locales (también conocidas como comunidades ecológicas) cambió en los últimos 375 millones de años.

Los investigadores analizaron cerca de 30,000 sitios fósiles que tienen fósiles de tetrápodos, animales vertebrados terrestres, como mamíferos, aves, reptiles (incluidos los dinosaurios) y anfibios.

Encontraron que el número promedio de especies dentro de las comunidades ecológicas de vertebrados terrestres no ha aumentado durante decenas de millones de años.

Sus resultados sugieren que las interacciones entre las especies, incluida la competencia por los alimentos y el espacio, limitarán el número total de especies que pueden coexistir.

"Los científicos a menudo piensan que la diversidad de especies ha aumentado sin control durante millones de años, y que la diversidad es mucho mayor hoy que en el pasado", dijo uno de los autores principales del estudio, el Dr. Roger Close, también de la Universidad de Birmingham.

"Nuestra investigación muestra que el número de especies dentro de las comunidades terrestres está limitado a lo largo de escalas de tiempo, lo que contradice los resultados de muchos experimentos en comunidades ecológicas modernas; ahora debemos entender por qué".

Una razón por la cual la diversidad dentro de las comunidades ecológicas no aumenta sin control en escalas de tiempo largas podría deberse a que los recursos utilizados por las especies, como los alimentos y el espacio, son finitos.

La competencia por estos recursos puede evitar que nuevas especies invadan los ecosistemas y podría conducir a un equilibrio entre las tasas de nuevas especiación y extinción de otras más antiguas.

Sin embargo, después de los orígenes de grandes grupos de animales o de alteraciones ecológicas a gran escala, como las extinciones masivas, los aumentos en la diversidad pueden ocurrir de manera abrupta, en escalas de tiempo geológicas, y luego van seguidos de largos períodos en los que no ocurren aumentos.

"Al contrario de lo que podría esperarse, el mayor aumento en la diversidad dentro de las comunidades de vertebrados terrestres se produjo después de la extinción masiva que acabó con los dinosaurios, hace 66 millones de años, al final del período Cretácico", dijo el Dr. Close.

En solo unos pocos millones de años, la diversidad local había aumentado a dos o tres veces más que los niveles previos a la extinción, impulsada principalmente por el espectacular éxito de los mamíferos modernos.

Referencia del documento científico:
Roger A. Close et al. Dinámica de la diversidad de los tetrápodos terrestres del periodo Fanerozoico a escala local-comunitaria. Nature Ecology & Evolution, publicado en línea el 18 de febrero de 2019; doi: 10.1038 / s41559-019-0811-8

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