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Exoplanetas orbitando estrellas de Tipo-K como objetivos prometedores para la búsqueda de vida alienígena


Las estrellas enanas de tipo K son más débiles que el Sol, pero son más brillantes que otras estrellas más débiles que nuestro astro. Estas estrellas viven mucho tiempo, de 17 mil millones a 70 mil millones de años, en comparación con los 10 mil millones de años del Sol, lo que proporciona mucho tiempo para que la vida evolucione. Además, tienen una actividad menos extrema en su juventud que las estrellas tipo M (enanas rojas), el tipo de estrella más común en nuestra galaxia la Vía Láctea.

"Me gusta pensar que las estrellas tipo-K están en un 'punto dulce', entre las estrellas analógicas como el Sol y las estrellas tipo M", dijo la Dra. Giada Arney, científica de investigación espacial en el Centro de Vuelos Espaciales Goddard de la NASA y autora principal de un artículo publicado en Astrophysical Journal Letters.

La Dra. Arney quería averiguar cómo se ven las biofirmas en un hipotético planeta que orbita una estrella tipo-K.

"Los científicos consideran que la presencia simultánea de oxígeno y metano en la atmósfera de un planeta es una fuerte biofirma, porque estos gases reaccionan entre sí y se destruyen unos a otros", dijo.

"Entonces, si los ves presentes en una atmósfera juntos, eso implica que algo los está produciendo a ambos rápidamente, muy posiblemente sea la vida".

"Sin embargo, debido a que los exoplanetas están en lugares tan remotos, es necesario que haya cantidades significativas de oxígeno y metano en la atmósfera de un exoplaneta para que los observatorios de la Tierra puedan verlo".

El descubrimiento
La Dra. Arney descubrió que es probable que la biofirma de oxígeno y metano sea más fuerte alrededor de una estrella de tipo K que alrededor de una estrella similar al Sol.

Ella usó un modelo de computadora que simula la química y la temperatura de una atmósfera planetaria, y cómo esa atmósfera responde a diferentes estrellas anfitrionas. Estas atmósferas sintéticas luego se ejecutaron a través de un modelo que simula el espectro del planeta para mostrar cómo se vería desde los telescopios futuros.

“Cuando pones el planeta alrededor de una estrella K, el oxígeno no destruye el metano tan rápido, por lo que puede acumularse más en la atmósfera. Esto se debe a que la luz ultravioleta de la estrella K no genera gases de oxígeno altamente reactivos que destruyen el metano tan fácilmente como una estrella similar al Sol ", dijo la Dra. Arney.

Esta fuerte señal de oxígeno y metano también se predijo para planetas alrededor de estrellas tipo M, pero sus altos niveles de actividad podrían hacer que las estrellas M no puedan albergar planetas habitables para la vida. Las estrellas de tipo K pueden ofrecer la ventaja de una mayor probabilidad de detección simultánea de oxígeno y metano, en comparación con las estrellas similares al Sol, pero sin las desventajas que vienen con una estrella huésped de tipo M.

Además, los exoplanetas alrededor de las estrellas de tipo K serán más fáciles de ver que los de las estrellas similares al Sol, simplemente porque las estrellas de K son menos brillantes.

Conclusiones
“El Sol es 10 mil millones de veces más brillante que un planeta similar a la Tierra que lo orbita, por lo que es mucha la luz que debemos suprimir si queremos ver un planeta en órbita. Una estrella tipo-K podría ser solo mil millones de veces más brillante que un planeta similar a la Tierra a su alrededor", dijo la Dra. Arney.

"Encuentro que ciertas estrellas de tipo-K cercanas, como 61 Cyg A / B, Epsilon Indi, Groombridge 1618 y HD 156026, pueden ser objetivos particularmente buenos para futuras búsquedas de biofirmas".

Referencia del documento científico:
Giada N. Arney et al. 2019. La ventaja de las Enanas K para las biofirmas en exoplanetas con imágenes directas. The Astrophysical Journal Letters, volumen 873, L7; DOI: 10.3847 / 2041-8213 / ab0651

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