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El Hubble enfoca la gigantesca galaxia elíptica Messier 49


El Telescopio Espacial Hubble ha producido esta bella imagen de una galaxia elíptica llamada Messier 49. La imagen se realizó a partir de exposiciones separadas, tomadas en las regiones visible e infrarroja del espectro, con la Cámara Avanzada para Sondeos (ACS) y la Cámara de Gran Angular 3 (WFC3) del Hubble. Se usaron cuatro filtros para muestrear varias longitudes de onda. El color resulta de asignar diferentes tonos a cada imagen monocromática asociada con un filtro individual.

A diferencia de las galaxias espirales, que tienen una estructura bien definida y cuentan con pintorescos brazos espirales, las galaxias elípticas parecen bastante suaves y sin rasgos distintivos.

Tienden a contener una porción muy grande de estrellas más antiguas que las galaxias espirales y también carecen de estrellas azules jóvenes.

La galaxia Messier 49 en sí es muy amarilla, lo que indica que las estrellas en su interior son en su mayoría más viejas y rojas que nuestra estrella, el Sol. De hecho, el último episodio importante de formación estelar fue hace unos 6.000 millones de años, mucho tiempo antes de que naciera nuestro Sol.

Messier 49 también es rica en cúmulos globulares, antiguos grupos de miles o incluso millones de estrellas, unidos gravitacionalmente en una sola estructura de aproximadamente 100 a 200 años luz de diámetro.

Alberga alrededor de 6,000 cúmulos globulares, un número que empequeñece a los 150 cúmulos globulares encontrados en y alrededor de nuestra galaxia, la Vía Láctea.

La galaxia también alberga un agujero negro supermasivo en su centro. Este agujero negro tiene una masa de más de 500 millones de masas solares, y se identificó a partir de los rayos X que emanan del corazón de la galaxia.

También conocido como M49, LEDA 41220 y NGC 4472, Messier 49 fue descubierto por el astrónomo francés Charles Messier el 16 de febrero de 1771.

La galaxia está a aproximadamente 56 millones de años luz de distancia y mide unos 157,000 años luz de diámetro. Fue el primer miembro del cúmulo de galaxias de Virgo en ser descubierto, y es más luminoso que cualquier otra galaxia a su distancia o más cercana.

Crédito de la imagen:
NASA / ESA / Hubble / J. Blakenslee / P Cote et al.

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