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Estudio revela que el último ancestro común de neandertales y humanos modernos vivió hace 800 mil años


Analizando las tasas de evolución dental en los primeros neandertales de Sima de los Huesos, un yacimiento de 430,000 años en las montañas de Atapuerca, España, un nuevo estudio científico encontró que los dientes de estos homínidos del Pleistoceno Medio se separaron del linaje humano moderno hace aproximadamente 800,000 años, lo cual es mucho más temprano de lo que se pensaba anteriormente.

Los humanos modernos comparten un ancestro común con los neandertales, la especie extinta más cercana a los humanos de la actualidad. Sin embargo, los detalles sobre cuándo y cómo se separaron estas dos especies son una cuestión de intenso debate dentro de la comunidad antropológica.

Los análisis de ADN antiguo generalmente han indicado que ambos linajes divergieron hace alrededor de 300,000 a 500,000 años, lo que ha influido fuertemente en la interpretación del registro de fósiles de homínidos.

Sin embargo, este tiempo de divergencia no es compatible con las similitudes anatómicas y genéticas neandertales observadas en los homínidos de la Sima de los Huesos.

"Los homínidos de la Sima de los Huesos se caracterizan por dientes posteriores muy pequeños (premolares y molares) que muestran múltiples similitudes con los neandertales clásicos", dijo la autora del estudio, la Dra. Aida Gómez-Robles, investigadora del University College de Londres y del Museo de Historia Natural de Londres.

"Es probable que los dientes pequeños y de aspecto neandertal de estos homínidos evolucionaran a partir de los dientes más grandes y primitivos presentes en el último ancestro común de los neandertales y los humanos modernos".

La forma dental ha evolucionado a tasas muy similares en todas las especies de homínidos, incluidos aquellos con dientes muy expandidos y muy reducidos.

El estudio
La Dra. Gómez-Robles examinó el momento en que los neandertales y los humanos modernos deberían haberse separado para hacer que la tasa evolutiva de los primeros neandertales de Sima de los Huesos fuera similar a la observada en otros homínidos.

La científica utilizó datos cuantitativos para medir la evolución de la forma dental a través de las especies de homínidos, asumiendo diferentes tiempos divergentes entre los neandertales y los humanos modernos, y explicando la incertidumbre acerca de las relaciones evolutivas entre las diferentes especies de homínidos.

"Los dientes de los humanos de la Sima de los Huesos son muy diferentes de lo que esperamos encontrar en su última especie ancestral común con los humanos modernos, lo que sugiere que evolucionaron por separado durante un largo período de tiempo para desarrollar diferencias tan grandes", concluye diciendo.

Referencia del documento científico:
Aida Gómez-Robles. 2019. Tasas de evolución dental y sus implicaciones para la divergencia neandertal-humano moderno. Science Advances, 15 de mayo de 2019, Vol. 5, no. 5, eaaw1268; doi: 10.1126 / sciadv.aaw1268

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