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Las erupciones volcánicas causaron la Extinción masiva del Pérmico-Triásico


Un equipo internacional de paleontólogos de China y Estados Unidos ha encontrado altos niveles de mercurio en los sedimentos marinos del final del Pérmico en casi una docena de sitios en todo el mundo, lo que proporciona evidencia convincente de que las erupciones volcánicas fueron las culpables de la Extinción masiva del Pérmico-Triásico, hace unos 252 millones de años.

La extinción del final del Pérmico, también conocida como el evento de Extinción Masiva del Pérmico-Triásico o la Gran Mortandad, es el evento de extinción masiva más grande en la historia de la Tierra.

La catástrofe mató a casi el 96% de todas las especies marinas del planeta en el transcurso de miles de años.

En general, se piensa que la causa principal de la extinción está relacionada con graves perturbaciones ambientales causadas por erupciones en un sistema volcánico llamado las Trampas Siberianas.

Muchas de las erupciones ocurrieron, no en volcanes en forma de cono, sino a través de enormes fisuras en el suelo.

Las erupciones encendieron vastos depósitos de carbón, liberando vapor de mercurio a la atmósfera. Eventualmente, llovió hacia los sedimentos marinos alrededor del planeta, creando una firma elemental de una catástrofe que anunciaría la era de los dinosaurios.

"Las actividades volcánicas, incluidas las emisiones de gases volcánicos y la combustión de materia orgánica, liberaron abundante mercurio a la superficie de la Tierra", dijo el autor principal del estudio, el Dr. Jun Shen, investigador de la Universidad China de Geociencias.

"Por lo general, cuando se producen erupciones volcánicas grandes y explosivas, se libera una gran cantidad de mercurio a la atmósfera", agregó el profesor Thomas Algeo, coautor del estudio, de la Universidad de Cincinnati.

“El mercurio es un indicador relativamente nuevo para los investigadores. Este se ha convertido en un tema candente cuando se trata de investigar las influencias volcánicas en los principales eventos de la historia de la Tierra".

El estudio
Los investigadores utilizaron los afilados dientes fosilizados de criaturas parecidas a la lamprea, llamados conodontos, para datar la roca en la que se depositó el mercurio. Como la mayoría de las otras criaturas del planeta, los conodontos fueron diezmados por la catástrofe.

Las erupciones propulsaron hasta 3 millones de kilómetros cúbicos de cenizas en el aire durante este período prolongado.

"De hecho, las erupciones de las trampas siberianas arrojaron tanto material en el aire, especialmente gases de efecto invernadero, que calentaron el planeta en un promedio de aproximadamente 10 grados centígrados", dijo el profesor Algeo.

"El calentamiento climático probablemente fue uno de los mayores culpables de la extinción masiva. Pero la lluvia ácida habría echado a perder muchos cuerpos de agua y aumentado la acidez de los océanos globales. Y el agua más caliente habría tenido más zonas muertas por la falta de oxígeno disuelto".

"A menudo nos quedamos rascando la cabeza sobre qué fue exactamente lo más dañino que sucedió. Las criaturas adaptadas a ambientes más fríos no habrian tenido mucha suerte. Así que mi conjetura es que el cambio de temperatura fue el asesino número uno. Los efectos se verían agravados por la acidificación y otras toxinas en el medio ambiente ".

Extendiéndose sobre un período prolongado, erupción tras erupción impidió que la cadena alimentaria de la Tierra se recuperara.

"No es necesariamente la intensidad sino la duración lo que importa. Cuanto más se prolongó, más presión se ejerció sobre el medio ambiente", dijo el profesor Algeo.

"Del mismo modo, la Tierra tardó en recuperarse del desastre porque los disturbios en curso continuaron eliminando la biodiversidad".

"Los registros de mercurio proporciona evidencia convincente de que las erupciones de las trampas siberianas fueron responsables de la catástrofe", dijo el Dr. Shen.

Crédito de la imagen:
Margaret Weiner / University of Cincinnati Creative Services.

Referencia del documento científico:
Jun Shen et al. 2019. Evidencia de un intervalo prolongado en la Extinción del Pérmico-Triásico a partir de registros globales de mercurio en el fondo marino. Nature Communications 10, número de artículo: 1563; DOI: 10.1038 / s41467-019-09620-0

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