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Paleontólogos descubren los fósiles de un monstruo marino del periodo Silúrico


Un equipo internacional de paleontólogos ha encontrado los restos de un monstruo marino, un pepino de mar, ahora extinto, en depósitos ricos en fósiles con 430 millones de años de antigüedad, del período Silúrico, en Herefordshire, Reino Unido.

Las holoturias u holoturoideos, conocidos vulgarmente como pepinos de mar, son una clase del filo Equinodermos que incluye animales de cuerpo vermiforme alargado y blando que vive en los fondos de los mares de todo el mundo.

Los investigadores nombraron a la nueva especie Sollasina Cthulhu debido a su parecido con los monstruos Cthulhu del universo ficticio ideado por el autor H.P. Lovecraft. Cthulhu es una deidad cuya mitología versa sobre extraños seres llamados Primigenios que habitaron la Tierra mucho antes de que la humanidad apareciera y de sus intentos por recuperar la Tierra.

Aunque el animal tenía solo 1,2 pulgadas (3 cm) de ancho, sus muchos tentáculos largos lo habrían hecho parecer extremadamente monstruoso para otras criaturas marinas vivas en ese momento. Se cree que sus tentáculos eran utilizados para capturar alimentos y arrastrarse sobre el fondo marino.

Trece especímenes de Sollasina Cthulhu fueron recolectados en la misma localidad de Herefordshire Lagerstätte; término que la jerga técnica conserva en la lengua original, para denominar un tipo particular de yacimiento o depósito de fósiles extraordinariamente bien conservados.

El estudio
Se seleccionó una muestra excepcionalmente bien conservada para el estudio detallado, mediante tomografía físico-óptica.

La reconstrucción en 3D permitió a los paleontólogos visualizar el anillo interno de Sollasina Cthulhu, que interpretaron como parte del sistema vascular del agua; el sistema de canales llenos de líquido, utilizados para la alimentación y el movimiento en los pepinos de mar vivos.

El sistema vascular del agua es un sistema hidráulico utilizado por los equinodermos, como las estrellas de mar y los erizos de mar, para la locomoción, el transporte de alimentos y residuos y la respiración.

"Sollasina Cthulhu pertenece a un grupo extinto llamado Opiocistioides, y este nuevo material proporciona la primera información sobre las estructuras internas de este grupo", dijo el Dr. Imran Rahman, del Museo de Historia Natural de la Universidad de Oxford.

“Esto incluye una forma de anillo interior que nunca se había descrito en este grupo anteriormente. Interpretamos esto como la primera evidencia de las partes blandas del sistema vascular del agua en los Opiocistioides”.

El nuevo fósil se incorporó en un análisis computarizado de las relaciones evolutivas entre fósiles de pepinos de mar y los erizos de mar.

Los resultados mostraron que Sollasina Cthulhu y sus parientes están más estrechamente relacionados con los pepinos de mar que con los erizos de mar, lo que arroja nueva luz sobre la historia evolutiva de este grupo.

"Realizamos una serie de análisis para determinar si Sollasina Cthulhu estaba más estrechamente relacionado con los pepinos de mar o con los erizos de mar", dijo el Dr. Jeffrey Thompson, del University College de Londres.

"Para nuestra sorpresa, los resultados sugieren que era un pepino de mar antiguo".

"Esto nos ayuda a comprender los cambios que ocurrieron durante la evolución temprana de este grupo, que en última instancia dio origen a las formas de babosas que vemos hoy".

Crédito de la imagen:
Elissa Martin, División de Paleontología de Invertebrados, Museo de Historia Natural de Yale Peabody.

Referencia del documento científico:
Imran A. Rahman et al. 2019. Un nuevo Opiocistioide con preservación de tejidos blandos del Silúrico de Herefordshire Lagerstätte, y la evolución del plan corporal Holoturiano. Proceedings of the Royal Society B: Biological Sciences 286 (1900); doi: 10.1098 / rspb.2018.2792

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