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Astrónomos descubren hielo exótico en el satélite natural más grande de Neptuno


En el laboratorio, los científicos han identificado una longitud de onda específica de la luz infrarroja, absorbida cuando las moléculas de monóxido de carbono y nitrógeno se unen y vibran a la misma frecuencia.

Individualmente, el monóxido de carbono y el nitrógeno hielo, cada uno absorbe sus propias longitudes de onda distintas, pero la vibración en conjunto de su mezcla absorbe a una longitud de onda adicional y distinta.

El descubrimiento
Utilizando el telescopio de 8 metros en el Observatorio Gemini Sur en Chile, los astrónomos han registrado esta misma huella única en Tritón, el satélite natural más grande de Neptuno.

En la atmósfera de la Tierra, el monóxido de carbono y las moléculas de nitrógeno existen como gases, no como hielo. De hecho, el nitrógeno molecular es el gas dominante en el aire que respiramos, y el monóxido de carbono es un contaminante raro que puede ser letal.

Sin embargo, en el satélite Tritón, el monóxido de carbono y el nitrógeno se congelan para existir como hielos. Pueden formar sus propios hielos independientes, o pueden condensarse juntos en la mezcla gélida que fue detectada por los datos del Observatorio Gemini Sur.

Esta mezcla de hielo podría involucrarse en los icónicos géiseres de Tritón, vistos por primera vez en imágenes de la nave espacial Voyager 2 de la NASA, que aparecen como rayas oscuras y arrastradas por el viento en la superficie de este satélite natural.

"Si bien la huella espectral helada que descubrimos fue completamente razonable, especialmente dado que esta combinación de hielos puede crearse en el laboratorio, la localización de esta longitud de onda específica de luz infrarroja en otro mundo no tiene precedente alguno", dijo el autor principal del descubrimiento, el Dr. Stephen Tegler, astrónomo de la Universidad del norte de Arizona.

Los Géiseres
Un géiser ​​es un tipo especial de fuente termal que emite periódicamente una columna de agua caliente y vapor al aire.

La Voyager 2 capturó por primera vez los géiseres en acción sobre la región polar sur de la luna Tritón en 1989.

Desde entonces, las teorías se han centrado en la existencia de un océano interno, como una posible fuente de material erupcionado.

O bien, los géiseres pueden entrar en erupción cuando el Sol de verano calienta esta capa delgada de hielo volátil en la superficie del Tritón, lo que podría implicar la mezcla de monóxido de carbono y nitrógeno hielo, y esto es lo que revela la observación del Observatorio Gemini Sur.

Esa mezcla de hielo también podría migrar alrededor de la superficie de Tritón, en respuesta a los diferentes patrones de luz solar según la estación del año.

Conclusiones
"A pesar de la distancia de Tritón al Sol y las bajas temperaturas, la débil luz solar es suficiente para impulsar fuertes cambios estacionales en la superficie y la atmósfera de Tritón", dijo el coautor Dr. Henry Roe, Director Adjunto del Observatorio Gemini.

Este trabajo demuestra el poder de combinar estudios de laboratorio con observaciones de telescopios para comprender procesos planetarios complejos en entornos extraños, muy diferentes de lo que encontramos todos los días aquí en la Tierra.

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