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Estudio revela que las plumas aparecieron 80 millones de años antes que las aves


Según un nuevo documento científico publicado en la revista Trends in Ecology & Evolution, las plumas surgieron hace 250-230 millones de años, durante el periodo Triásico Temprano, cuando la vida se estaba recuperando de la devastadora Extinción masiva del Pérmico-Triásico.

Es impactante darse cuenta de que las plumas se originaron mucho antes que las aves, ya que las plumas generalmente han sido consideradas como la innovación clave que impulsó el éxito de la fauna aviar (criaturas emplumadas).

Sin embargo, miles de fósiles de China han demostrado que muchos dinosaurios no aviares (sin plumas) también tenían plumas, incluidos los tipos de plumas que no se encuentran en las aves de hoy en día.

Esos descubrimientos extendieron el origen de las plumas mínimamente hasta hace 175 millones de años, unos 25 millones de años antes de la aparición de la primera ave generalmente reconocida; el Archaeopteryx, la transición de dinosaurio a una ave.

Un descubrimiento sorprendente mostró que incluso los pterosaurios tenían cuatro tipos de plumas, aparentemente similares en forma con las de los dinosaurios, sus parientes más cercanos.

"El ave más antigua todavía es el Archaeopteryx, encontrado por primera vez en el Jurásico Tardío del sur de Alemania en 1861, aunque algunas especies de China son incluso más antiguas", dijo el Profesor Mike Benton de la Universidad de Bristol, autor principal del documento científico.

“Todos estos fósiles muestran una diversidad de plumas: plumas sobre el cuerpo y plumas largas y deshilachadas en las alas. Pero, desde 1994, los paleontólogos han estado luchando con el perturbador descubrimiento, basado en cientos de asombrosos especímenes de China, de que muchos dinosaurios también tenían plumas".

"Al principio, los dinosaurios con plumas estaban cerca del origen de las aves en el árbol evolutivo", agregó el coautor del estudio, el Dr. Baoyu Jiang, investigador de la Universidad de Nanjing.

"Esto no fue tan difícil de creer. Por lo tanto, el origen de las plumas se retrasó, al menos, en el origen de esos dinosaurios similares a las aves, tal vez hace 200 millones de años".


Reconstrucción de uno de los pterosaurios de la Biota de Yanliao estudiados, con cuatro tipos de plumas diferentes en la cabeza, el cuello, el cuerpo y las alas, y un color generalmente jengibre marrón.

"Luego, tuvimos la suerte de trabajar en Kulindadromeus zabaikalicus, un dinosaurio que se alimenta de las plantas y que vivía en las tierras bajas salpicadas de los lagos de la Siberia Jurásica, entre 169 y 144 millones de años", dijo la coautora del estudio, la Dra. Maria McNamara de La Universidad Colegio Cork.

"Este dinosaurio mostró una piel increíblemente bien conservada, cubierta con escamas en las piernas y la cola, y extrañas plumas vibrisas en todo su cuerpo".

“Lo que sorprendió a la gente fue que se trataba de un dinosaurio que estaba tan lejos de las aves en el árbol evolutivo como no se podían imaginar. Quizás las plumas estaban presentes en los primeros dinosaurios".

"Las aves modernas, como los pollos, a menudo tienen escamas en sus patas o cuellos, y demostramos que eran reversiones evolutivas: lo que antes había sido plumas se había invertido en escamas", dijo la coautora del estudio, la Dra. Danielle Dhouailly de la Universidad de Grenoble.

“De hecho, hemos demostrado que la misma red reguladora del genoma impulsa el desarrollo de escamas de los reptiles, plumas de aves y pelos de mamíferos. Las plumas podrían haber evolucionado muy temprano".

“El gran avance se produjo cuando estudiábamos dos nuevos pterosaurios de China. Vimos que muchas de sus vibrisas estaban ramificadas. Esperábamos hebras simples (monofilamentos), pero lo que vimos fueron mechones y plumas. Los pterosaurios tenían plumas ", dijo el Dr. Jiang.

"Esto impulsa el origen de las plumas hasta hace 250 millones de años en el pasado, como mínimo", dijo el profesor Benton.

“El punto de origen de los pterosaurios, dinosaurios y sus familiares; El mundo del Triásico Temprano se estaba recuperando de la extinción en masa más devastadora de la historia, y la vida en la tierra había regresado de una eliminación casi total".

Los paleontólogos ya habían notado que los nuevos reptiles caminaban en posición vertical, en lugar de extenderse a lo largo, que su estructura ósea sugería un rápido crecimiento y tal vez incluso sangre caliente, y que los antepasados de los mamíferos probablemente tenían pelo para entonces.

“Entonces, los dinosaurios, los pterosaurios y sus ancestros también tenían plumas. Las plumas probablemente surgieron para ayudar a acelerar esta expansión de fisiología y ecología, puramente para el aislamiento. Las otras funciones de las plumas, para exhibición y, por supuesto, para el vuelo, llegaron mucho más tarde".

Crédito de la imagen 2: Yuan Zhang.

Referencia del documento científico:
Michael J. Benton et al. El origen temprano de las plumas. Trends in Ecology & Evolution, publicado el 1 de junio de 2019; doi: 10.1016 / j.tree.2019.04.018

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