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La galaxia elíptica Messier 59


El Telescopio Espacial Hubble ha producido esta bella imagen de una galaxia elíptica llamada Messier 59.

Messier 59, también conocido como M59 o NGC 4621, se encuentra a unos 50 millones de años luz de distancia en la constelación ecuatorial de Virgo.

El astrónomo alemán Johann Gottfried Koehler descubrió esta galaxia en la primavera de 1779 cuando observaba al cometa Bode. Mientras observaba este mismo cometa, el astrónomo francés Charles Messier observó y agregó a Messier 59, Messier 60 y el vecino Messier 58 a su famoso catálogo de Objetos de Cielo Profundo.

Las observaciones modernas muestran que Messier 59 es una galaxia elíptica, uno de los tres tipos principales de galaxias junto con las galaxias espirales y las galaxias irregulares.

Las galaxias elípticas tienden a ser las más evolucionadas del tridente, llenas de viejas estrellas rojas y exhibiendo poca o ninguna nueva formación estelar.

Sin embargo, Messier 59 se resiste un poco a esta tendencia; La galaxia muestra signos de formación de estrellas, con algunas estrellas recién nacidas que residen dentro de un disco, cerca del núcleo.

Un agujero negro supermasivo con una masa de 270 millones de masas solares se encuentra en el corazón de Messier 59.

La galaxia también alberga alrededor de 2.200 cúmulos globulares, un número excepcionalmente alto de esta clase de cúmulos.

La región central de la galaxia, el interior de 200 años luz, gira en dirección opuesta al resto de la galaxia y es la región más pequeña de una galaxia conocida por exhibir este comportamiento.

Messier 59 es una de las galaxias elípticas más grandes en el Cúmulo de Virgo, un grupo de aproximadamente 1,300, y posiblemente hasta 2,000 galaxias que forman el corazón del Supercúmulo de Virgo.

Sin embargo, todavía es considerablemente menos masivo, y en una magnitud de 9.8, menos luminoso que otras galaxias elípticas en este cúmulo.

Esta imagen es un compuesto de exposiciones separadas adquiridas por la Cámara Planetaria y de Gran Angular 2 (WFPC2) y la Cámara Avanzada para Sondeos (ACS). Se usaron cuatro filtros para muestrear varias longitudes de onda. El color resulta de asignar diferentes colores a cada imagen monocromática asociada con un filtro individual.

Image credit: NASA / ESA / Hubble / P. Cote.

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