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Hubble captura una imagen sin precedentes de Eta Carinae en luz ultravioleta


Eta Carinae es un sistema estelar binario a aproximadamente 7.500 años luz de distancia, en la constelación de Carina. El sistema fue catalogado por primera vez por el astrónomo inglés Edmond Halley en 1677, como una estrella de cuarta magnitud. En 1838, Eta Carinae sufrió un catastrófico estallido, conocido como la Gran Erupción, convirtiéndose rápidamente en la segunda estrella más brillante del cielo en abril de en 1844. La estrella se ha desvanecido desde entonces, pero la nueva imagen en luz ultravioleta del Telescopio Espacial Hubble muestra que la espectacular explosión aún está en curso, y revela detalles que nunca se han visto antes.

Eta Carinae es uno de los sistemas binarios más masivos que los astrónomos pueden estudiar en detalle. La estrella más pequeña es aproximadamente 30 veces la masa del Sol y puede ser hasta un millón de veces más luminosa. La estrella principal contiene aproximadamente 90 masas solares y emite 5 millones de veces la producción de energía del Sol.

Las expulsiones masivas y violentas no son infrecuentes en la historia de Eta Carinae. El sistema se ha visto afectado por erupciones caóticas, a menudo destruyendo partes del sistema que luego se dispersan por el espacio, pero la Gran Erupción fue particularmente violenta.

La oleada de luz resultante solo fue superada por Sirius, que está casi mil veces más cerca de la Tierra, y durante un tiempo convirtió a Eta Carinae en una importante estrella de navegación para los navegantes en los mares del sur. Esta erupción cercana se detuvo justo antes de destruir a Eta Carinae, y la intensidad de la luz disminuyó gradualmente.

Los astrónomos han sabido por mucho tiempo que el material externo expulsado en la erupción de la década de 1840 ha sido calentado por las ondas de choque, generadas cuando se estrelló contra el material expulsado previamente de la estrella.

El Dr. Nathan Smith, del Observatorio Steward, y sus colegas, que capturaron la nueva imagen de Eta Carinae, esperaban encontrar luz del magnesio proveniente de la compleja serie de filamentos que se veían a la luz del nitrógeno brillante (que se muestra en rojo).

En su lugar, se encontró una nueva estructura luminosa de magnesio en el espacio entre las burbujas bipolares polvorientas y los filamentos externos ricos en nitrógeno y calentados por las ondas de choque.

"Hemos descubierto una gran cantidad de gas caliente que se expulsó en la Gran Erupción, pero aún no ha chocado con el otro material que rodea a Eta Carinae", dijo el Dr. Smith.

“La mayoría de las emisiones se ubican donde esperamos encontrar una cavidad vacía. Este material extra es rápido y 'sube las apuestas' en términos de la energía total de una explosión estelar ya poderosa".

Los nuevos datos son importantes para comprender cómo comenzó la erupción estelar, ya que representa la expulsión rápida y enérgica del material que puede haber sido expulsado por la estrella poco antes de la expulsión del resto de la nebulosa.

Otra característica sorprendente de la imagen son las rayas visibles en la región azul, fuera de la burbuja inferior izquierda.

Estas rayas aparecen donde los rayos de luz de la estrella se asoman a través de los grupos de polvo dispersos a lo largo de la superficie de la burbuja.

Donde sea que la luz ultravioleta golpee el denso polvo, deja una sombra larga y delgada que se extiende más allá del lóbulo hacia el gas circundante.

"El patrón de luz y sombra recuerda a los rayos de sol que vemos en nuestra atmósfera, cuando la luz del sol pasa a través del borde de una nube, aunque el mecanismo físico que crea la luz de Eta Carinae es diferente", dijo el Dr. Jon Morse, del Instituto BoldlyGo.

“Habíamos usado el Hubble durante décadas para estudiar Eta Carinae en luz visible e infrarroja, y pensamos que teníamos una descripción bastante completa de los escombros expulsados. Pero esta nueva imagen en luz ultravioleta se ve sorprendentemente diferente, revelando un gas que no vimos en imágenes de luz visible o infrarroja”, dijo el Dr. Smith.

"Estamos entusiasmados con la perspectiva de que este tipo de emisión de magnesio ultravioleta también pueda exponer gas previamente escondido en otros tipos de objetos que expulsan material, como protoestrellas u otras estrellas moribundas; y solo Hubble puede tomar este tipo de fotos".

Crédito de la imagen:
NASA / ESA / Hubble / N. Smith, Universidad de Arizona / J. Morse, Instituto BoldlyGo.

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