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El VLT examina los Ojos del Cúmulo de Virgo


Esta impresionante imagen, obtenida con el instrumento FORS2 del Very Large Telescope de la Organización Europea para la Investigación Astronómica en el Hemisferio Austral, muestra un hermoso y peculiar dúo de galaxias, NGC 4438 y NGC 4435, apodadas Los Ojos. La más grande de éstas, situada en la parte superior de la imagen, es NGC 4438, alguna vez una galaxia espiral deformada drásticamente por colisiones ocurridas en el pasado relativamente reciente. Las dos galaxias pertenecen al cúmulo de Virgo y se encuentran a una distancia de unos 50 millones de años-luz.

NGC 4435 y NGC 4438 han sido y son consideradas por numerosos autores cómo un par de galaxias en interacción, habiéndose calculado que las dos galaxias llegaron a acercarse hace 100 millones de años a apenas 16000 años luz una de la otra. De todas maneras, y pese a la fuerte evidencia a favor de una interacción entre ambas, otros científicos han expresado dudas respecto a si ambas galaxias están en realidad interaccionando pese a su aparente cercanía, ya que sus desplazamientos al rojo son distintos y NGC 4435 apenas ha sufrido los efectos de dicha interacción.

NGC 4435
Es una galaxia lenticular barrada que ha sido estudiada por el Telescopio Espacial Hubble, mostrando un anillo de polvo alrededor del núcleo. Mediante estudios realizados con el telescopio Spitzer, se ha detectado una población estelar joven en su centro, lo que indica que hace 190 millones de años sufrió un brote estelar quizás causado por una interacción con NGC 4438, y casi todo su gas caliente, según estudios realizados en rayos X con el telescopio Chandra, se halla concentrado en su región central.

NGC 4435 parece contar también con una larga cola que se pensó producida también por ése evento, pero que en realidad es un sistema de nubes de polvo de nuestra galaxia totalmente ajeno a NGC 4435.

NGC 4438
Es una galaxia de difícil clasificación que ha sido clasificada tanto cómo galaxia espiral cómo galaxia lenticular -lo que explica su inclusión en el Atlas de galaxias peculiares de Halton C. Arp-. Es una de las galaxias más notables del cúmulo por su aspecto muy distorsionado, que demuestra que está sufriendo interacciones gravitatorias, y por desconocerse el mecanismo que hace que su región central muestre actividad, y que ha expulsado bucles de gas opuestos el uno al otro. Se ha pensado en un brote estelar, en un agujero negro, ó en un núcleo galáctico activo, estando bajo investigación todas las posibilidades.

Muestra también un bajo contenido en hidrógeno neutro quizás debido a su rozamiento con el gas caliente que llena el medio intergaláctico de Virgo ó con la corona de gas caliente que rodea a la cercana galaxia M86 y/o debido a habérsele sido arrancado por la atracción gravitatoria de alguna galaxia con la que estuvo a punto de colisionar (quizás la propia M86), además de un desplazamiento de los diferentes componentes de su medio interestelar (hidrógeno neutro, hidrógeno molecular, gas caliente, y polvo interestelar, el cual llega hasta a una distancia de 4-5 kiloparsecs de su disco) en la dirección de NGC 4435 -que tiende a atribuirse, sin embargo, al rozamiento con el medio intergaláctico mencionado-, y finalmente huellas de haber sufrido varios brotes de formación estelar.

Teorías
Se ha especulado con que NGC 4438 puedan ser en realidad dos galaxias fusionándose, sin tener nada que ver con NGC 4435, que haya interaccionado en el pasado con M86 (a la que parece estar unida por filamentos de gas y en la que se detecta cierta cantidad de polvo interestelar e hidrógeno atómico e ionizado que parece proceder de NGC 4438, lo que refuerza ésta posibilidad) causando las peculiaridades observadas en ella, que hayan interaccionado entre sí las tres galaxias mencionadas, e incluso que NGC 4438 pueda estar siendo despedazada por la gravedad (fuerzas de marea) de M87, que está a sólo 58 minutos de arco de ella (y a la que parece ha llegado a acercarse a apenas 300 kiloparsecs).

Crédito: ESO

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