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Los docodontos del jurásico tenían huesos hioides similares a los mamíferos


Nuestras lenguas altamente móviles, que nos permiten tragar alimentos masticados y succionar leche cuando somos bebés, pueden tener orígenes evolutivos en algunos de nuestros antepasados mamíferos más tempranos, según un análisis de huesos hioides del Microdocodon gracilis, un docodonta mamaliaforme recientemente descubierto que vivió hace 166 millones de años, durante el período jurásico, en lo que ahora es China.

Docodonta es un orden de ancestros de los mamíferos actuales que vivieron desde mediados hasta finales del Mesozoico. Sus rasgos físicos distintivos estaban constituidos por un juego de molares sofisticados, carácter que le da el nombre al grupo.

Microdocodon gracilis era un docodonta, de un linaje extinto de parientes cercanos a mamíferos de la era mesozoica llamados mammaliaformes.

Los mamaliaformes son un clado creado por Rowe en 1988 para clasificar a todos los tetrápodos considerados hasta entonces como mamíferos y reservar la clase Mammalia para las especies actuales y aquéllas emparentadas filogenéticamente.

Microdocodon gracilis
El animal primitivo tenía una longitud de cráneo de 3/4 de pulgada (2 cm), una longitud de cabeza y cuerpo de aproximadamente 2 pulgadas (6 cm) y una cola larga de aproximadamente 3 pulgadas (8 cm) de longitud. Probablemente pesaba entre 5 y 9 gramos (menos de 1/3 de una onza).

Los elementos esqueléticos delgados y gráciles de Microdocodon gracilis sugieren que era un animal ágil y activo que vivía en los árboles. Sus dientes estaban diseñados para una dieta insectívora.

Esta criatura coexistió con otros docodontos como el Castorocauda semiacuático, el Docofossor subterráneo, el Agilodocodon que habitaba en los árboles, así como algunos mamaliaformes planeadores.

El descubrimiento
Sus restos fosilizados, con delicados huesos hioides, fueron encontrados en el famoso sitio jurásico de Daohugou cerca de la aldea de Wuhua en Mongolia Interior, China.

“Es un fósil prístino y hermoso. Me sorprendió la preservación exquisita de este pequeño fósil a primera vista", dijo el profesor Zhe-Xi Luo, de la Universidad de Chicago, autor principal del estudio.

"Tuvimos la sensación de que era inusual, pero estábamos desconcertados acerca de él que era inusual".

"Después de tomar fotografías detalladas y examinar el fósil bajo un microscopio, nos dimos cuenta de que este animal jurásico tiene pequeños huesos hioides muy parecidos a los de los mamíferos modernos".

El hueso hioides es el único que no se articula con otro hueso, sirve para proteger la faringe y la laringe y es usado para hacer inserciones a diferentes músculos de la mandíbula y la cara. En ocasiones puede estar unido al resto del esqueleto por varias formaciones óseas, constituyendo así el aparato hioideo.


El aparato hioideo de los mamíferos es móvil y permite que los músculos de la garganta controlen las funciones complejas para transportar y tragar alimentos masticados o beber líquidos.

Otros vertebrados también tienen huesos hioides, pero sus hioides son simples y en forma de varilla, sin articulaciones móviles entre segmentos. Solo pueden tragar alimentos enteros o en trozos grandes.

Sin embargo, cuándo y cómo apareció por primera vez esta estructura hioidea única en los mamíferos, se ha cuestionado durante mucho tiempo entre los paleontólogos.

"Ahora podemos abordar por primera vez cómo evolucionó la función crucial para la deglución entre los primeros mamíferos a partir del registro fósil", dijo el profesor Luo.

"Los pequeños hioides de Microdocodon gracilis son un gran hito para interpretar la evolución de la función de alimentación de los mamíferos".

Crédito de la imagen: Zhe-Xi Luo.

Referencia del documento científico:
Chang-Fu Zhou y col. 2019. Nuevo mamaliaforme del jurásico arroja luz sobre la evolución temprana de los huesos hioides de mamíferos. Science, Vol. 365, número 6450, págs. 276-279; doi: 10.1126 / science.aau9345

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