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Una guardería estelar está floreciendo ante nuestros ojos


La cámara OmegaCAM, instalada en el telescopio de rastreo del VLT de la Organización Europea para la Investigación Astronómica en el Hemisferio Austral, ha captado esta brillante visión de la guardería estelar llamada Sharpless 29. En esta imagen gigante pueden apreciarse muchos fenómenos astronómicos, incluyendo polvo cósmico y nubes de gas que reflejan, absorben y reemiten la luz de estrellas jóvenes calientes del interior de la nebulosa.

La región del espacio que abarca esta imagen se describe en el catálogo Sharpless de regiones H II: nubes interestelares de gas ionizado, plagadas de formación estelar. También conocida como Sh 2-29, Sharpless 29 se encuentra a unos 5500 años luz de distancia en la constelación de Sagitario (El Arquero), al lado de la Nebulosa de la Laguna, la más grande. Contiene muchas maravillas astronómicas, incluido el sitio de formación estelar altamente activo NGC 6559, la nebulosa en el centro de la imagen.

Esta nebulosa central es la característica más llamativa de Sharpless 29. Aunque solo tiene unos pocos años luz de ancho, muestra el caos que las estrellas pueden causar cuando se forman dentro de una nube interestelar. Las estrellas jóvenes y calientes en esta imagen no tienen más de dos millones de años y emiten chorros de radiación de alta energía. Esta energía calienta el polvo y el gas circundantes, mientras que sus vientos estelares erosionan y esculpen dramáticamente su lugar de nacimiento. De hecho, la nebulosa contiene una cavidad prominente que fue tallada por un sistema estelar binario super energético. Esta cavidad se está expandiendo, haciendo que el material interestelar se acumule y cree el borde rojizo en forma de arco.

Cuando el polvo y el gas interestelar son bombardeados con luz ultravioleta de estrellas jóvenes y calientes, la energía hace que brillen con una estremecedora luminosidad. El brillo rojo difuso que impregna esta imagen proviene de la emisión de gas hidrógeno, mientras que la luz azul brillante es causada por la reflexión y la dispersión de pequeñas partículas de polvo. Además de la emisión y la reflexión, la absorción tiene lugar en esta región. Parches de polvo bloquean la luz a medida que viaja hacia nosotros, evitando que veamos las estrellas que se encuentran detrás, y pequeñas firmas de polvo crean las estructuras filamentosas oscuras dentro de las nubes.

El ambiente rico y diverso de Sharpless 29 ofrece a los astrónomos una gran variedad de propiedades físicas para estudiar. La formación desencadenada de estrellas, la influencia de las estrellas jóvenes sobre el polvo y el gas, y la perturbación de los campos magnéticos se pueden observar y examinar en esta región rara, extraña y verdaderamente única.

Las estrellas jóvenes y masivas viven rápido y mueren jóvenes. Eventualmente terminarán explosivamente sus vidas en una supernova, dejando atrás escombros ricos en forma de gas y polvo. En decenas de millones de años, todo esto será barrido y solo quedará un grupo abierto de estrellas.

Crédito: ESO

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