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Estudio revela que las plumas de dinosaurio evolucionaron para la atracción sexual


Una nueva investigación, publicada recientemente en la revista Evolution, muestra que algunos dinosaurios pueden haber empezado a volar por los cielos de la prehistoria gracias al cortejo y atracción sexual.

Las plumas modernas de los pájaros son complicadas: cada una de las plumas del ala de un pájaro tiene un eje central hueco llamado raquis, también conocido como el eje flexible de la pluma de un ave, de donde parten las barbas, algo similar a la forma que encierra la médula espinal. En este caso, el raquis generalmente forma el eje de soporte del cuerpo y luego se llama columna vertebral.

Las plumas fósiles nos muestran que muchos dinosaurios estaban cubiertos de plumas simples como en forma de pelos. Esas plumas simples y peludas sirvieron como aislamiento y no tenían absolutamente nada que ver con el vuelo que vemos en los pájaros modernos.

Pero no ha quedado claro cómo las plumas simples más tarde se convirtieron en plumas complejas en las alas de las aves antiguas que volaban por los cielos de la prehistoria.

"Las primeras plumas complejas de alas aparecieron en pequeños dinosaurios velociraptors que podían lanzarse como paracaídas y deslizarse al estilo de una ardilla voladora a través de las copas de los árboles prehistóricos", dijo el autor principal del estudio, el Dr. Scott Persons, investigador del Museo de Historia Natural Mace Brown.

"Exploramos cómo los dinosaurios pasaron de mantenerse calientes con simples plumas peludas a deslizarse sobre complejas alas emplumadas".


En esta imagen se muestra una cola emplumada de un celurosaurio, preservada en el ámbar del cretácico medio, en el estado de Kachin, Birmania.

El Dr. Persons y el profesor Philip Currie de la Universidad de Alberta descubrieron que las plumas más grandes, más rígidas y más planas evolucionaron gradualmente como objetos llamativos en los brazos y las colas de los dinosaurios, para ser agitadas y meneadas como exhibición para el cortejo sexual, lo que eventualmente condujo a la evolución de las plumas y con ello la aparición de las aves.

"La evolución del vuelo aviar es una de las transiciones más importantes en la evolución de los vertebrados", dijo el Dr. Persons.

"Ahora hay más de 10,000 especies de aves, y las aves fueron el único grupo de dinosaurios que sobrevivió a la extinción masiva".

“El éxito extraordinario de las aves está ligado a su capacidad de volar. Pero, para evolucionar en plumas complejas de vuelo, la selección natural tradicional necesitaba un impulso de la selección sexual. Efectivamente, la selección sexual condujo a una mayor complejidad, que conecto la brecha de una función a otra".

“Reconocer que la contribución crítica nos enseña algo fundamental e importante sobre el proceso evolutivo. Las implicaciones van mucho más allá del único ejemplo de los dinosaurios y la evolución de las plumas".


Fotomicrografías de plumas de un celurosaurio:

  • (A) pluma ventral pálida en luz transmitida (la flecha indica el ápice del raquis).
  • (B) imagen de campo oscuro de (A), resaltando la estructura y el color visible.
  • (C) pluma dorsal oscura en luz transmitida, ápice hacia la parte inferior de la imagen.
  • (D) base de pluma ventral (flecha) con el raquis débilmente desarrollado.
  • (E) distribución de pigmentos y microestructura de bárbulas en (C), con líneas blancas que apuntan a las regiones pigmentadas de las bárbulas.
  • (F – H) variación de la estructura de la barbula y pigmentación, entre púas y "raquis" con bárbulas raquídicas (flechas cercanas); imágenes de las posiciones apical, mitad de pluma y basal, respectivamente.

Barras de escala: 1 mm (A), 0,5 mm (B) - (E) y 0,25 mm (F) - (H).

Conclusiones
Si bien el estudio arroja nueva luz sobre el proceso evolutivo que condujo de los dinosaurios a las aves, todavía hay misterios paleontológicos por explorar con respecto a las plumas fósiles.

“Todavía nos faltan ejemplos claros de plumas con dimorfismo sexual en dinosaurios. Hoy en día, es fácil distinguir los sexos de muchas aves en función de sus plumas", explicó el Dr. Persons.

"Los pájaros machos tienden a tener plumas más grandes, más llamativas y más brillantes porque son los que hacen la exhibición".

"Esto probablemente era cierto para los dinosaurios emplumados, pero aún no hemos encontrado un ejemplo definitivo ...", concluye diciendo.

Referencia del documento científico:
W. Scott persons y Philip J. Currie. La evolución de las plumas demuestra los puentes sexsualmente seleccionados a través de un paisaje adaptativo. Evolution, publicado en línea el 30 de julio de 2019; doi: 10.1111 / evo.13795

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