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Venus puede haber sido habitable durante tres mil millones de años


El clima de Venus permaneció estable y templado durante aproximadamente tres mil millones de años, hasta que un misterioso evento global "revistió" alrededor del 80% de la superficie del planeta, según una nueva investigación realizada por científicos planetarios de la NASA.

“Nuestra hipótesis es que Venus pudo haber tenido un clima estable durante miles de millones de años. Es posible que el evento de revestimiento casi global en la superficie sea responsable de su transformación, pasando de un clima similar al de la Tierra al infernal efecto invernadero que vemos hoy en dia", dijo el Dr. Michael Way, del Instituto Goddard de Estudios Espaciales de la NASA.

En la década de 1970, la nave espacial Pioneer Venus de la NASA encontró indicios de que el planeta alguna vez pudo haber tenido un océano poco profundo.

El estudio
Para ver si el planeta podría haber tenido un clima estable, capaz de albergar agua líquida, el Dr. Way y su colega, el Dr. Anthony Del Genio, crearon una serie de cinco simulaciones asumiendo diferentes niveles de cobertura de agua.

En los cinco escenarios, descubrieron que Venus podía mantener temperaturas estables entre 20 y 50 grados centígrados durante unos tres mil millones de años.

Incluso hoy podría haberse mantenido un clima templado en Venus si no hubiera habido una serie de eventos que causaron una liberación de dióxido de carbono almacenado en las rocas del planeta hace aproximadamente 700-750 millones de años.

Tres de los cinco escenarios asumieron la topografía de Venus como la vemos hoy y consideraron un océano profundo con un promedio de 310 m, una capa de agua poco profunda con un promedio de 10 m y una pequeña cantidad de agua encerrada en el suelo.

A modo de comparación, también incluyeron un escenario con la topografía de la Tierra y un océano de 310 m y, finalmente, un mundo completamente cubierto por un océano de 158 m de profundidad.

Modelo 3D de circulación general
Para simular las condiciones ambientales hace 4.200 millones de años, hace 715 millones de años y hoy, los investigadores adaptaron un modelo 3D de circulación general para dar cuenta del aumento de la radiación solar a medida que nuestro Sol se ha calentado durante su vida útil, así como de las composiciones atmosféricas cambiantes.

Hace 4.200 millones de años, poco después de su formación, Venus habría completado un período de enfriamiento rápido y su atmósfera habría estado dominada por dióxido de carbono.

Si el planeta evolucionó de forma similar a la Tierra en los próximos 3 mil millones de años, el dióxido de carbono habría sido arrastrado por rocas de silicato, quedando bloqueado en la superficie del planeta.

En la segunda época modelada hace 715 millones de años, la atmósfera probablemente habría estado dominada por nitrógeno con pequeñas cantidades de dióxido de carbono y metano, y estas condiciones podrían haber permanecido estables hasta la actualidad.

¿Por qué Venus está como está ahora?
La causa de la desgasificación, es decir, la liberación del dióxido de carbono que había quedado encerrado en la superficie del planeta y que finalmente condujo a la dramática transformación de Venus, es un misterio, aunque probablemente está relacionado con la actividad volcánica del planeta.

Una posibilidad es que grandes cantidades de magma burbujearon, liberando dióxido de carbono de las rocas fundidas, a la atmósfera de Venus.

El magma se solidificó antes de llegar a la superficie y esto creó una barrera; significaba que el gas no podía reabsorberse. Así fue como se formo la superficie "rejuvenecida" de Venus; una barrera mortífera que impidió cualquier forma de reabsorción.

La presencia de grandes cantidades de dióxido de carbono desencadenó un efecto invernadero descontrolado, que ha resultado en la abrasadora temperatura promedio de 462 grados que se encuentra hoy en Venus.

"Algo sucedió en Venus, donde se liberó una gran cantidad de gas a la atmósfera y las rocas no pudieron volver a absorberlo", dijo el Dr. Michael Way.

“En la Tierra, tenemos algunos ejemplos de desgasificación a gran escala, por ejemplo, la creación de los traps siberianos hace 500 millones de años, que está vinculada a una extinción masiva, pero nada a esta escala. Transformó completamente a Venus.

Crédito de la imagen: NASA.

Referencia del documento científico:
Michael J. Way y Anthony D. Del Genio. 2019. Una vista a la posible habitabilidad de la antigua Venus durante tres mil millones de años. EPSC Abstracts 13, EPSC-DPS2019-1846-1

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