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Investigación revela que el desierto del Sahara tiene al menos 4,6 millones de años


El desierto del Sahara es el desierto caluroso más grande del mundo, pero su edad es controvertida, con estimaciones que van desde la época del Mioceno (hace 23-5.3 millones de años) hasta la época del Holoceno (hace 11,650 años hasta el presente). Una nueva investigación que analiza el polvo que el Sahara arrojó a las Islas Canarias está proporcionando la primera evidencia directa de que la edad del desierto coincide con la de los sedimentos de aguas profundas, estableciendo la edad de desierto del Sahara hasta al menos 4,6 millones de años.

El estudio
El Dr. Daniel Muhs, geólogo del Servicio Geológico de Estados Unidos, y sus colegas de investigación se centraron en las gruesas capas de suelo fino de color marrón rojizo que se encuentran entre las capas de rocas volcánicas y arenas de dunas en las islas de Fuerteventura y Gran Canaria.

Las islas están frente a la costa oeste del norte de África, en la desembocadura de una "espita" que estacionalmente vierte polvo arrastrado por el viento del Sahara y al otro lado del Océano Atlántico.

El objetivo del equipo era encontrar, identificar y fechar cualquier capa de polvo africano antiguo en paleosuelos (suelos antiguos).

En un lugar costero estudiado, los investigadores encontraron capas de dunas hechas de conchas de animales marinos de la región. En otro lugar, había capas de lava de los volcanes que construyeron las islas.

Ambos archivos geológicos contenían paleosuelos hechos de minerales de grano muy fino, ricos en cuarzo y mica; minerales que no reflejan la geología local de las islas. Sin embargo, reflejan los minerales que se encuentran en el continente africano cercano.

Los flujos de lava que emparedan las capas de cuarzo y mica de grano fino arrastradas por el viento permitieron determinar las edades aproximadas del polvo del Sahara. Esto se debe a que las rocas volcánicas contienen minerales que son esencialmente relojes isotópicos que comienzan a funcionar cuando los minerales en la lava se enfrían y solidifican.

Y dado que las capas de lava, paleosuelos y otros suelos locales se apilan cronológicamente, con los más jóvenes en la parte superior y los as antiguos en la parte inferior, los flujos de lava proporcionan los límites geológicos de cuando el Sahara estaba lo suficientemente seco como para lanzar tormentas de polvo masivas sobre el Atlántico.

En total, los geólogos informan de ocho paleosuelos que registran el polvo africano acumulado en las Canarias datos entre hace unos 4,8 y 2,8 millones de años, hace entre 3,0 y 2,9 millones de años, y hace unos 400.000 años.

Los paleosuelos más antiguos coinciden con los núcleos de aguas profundas, los cuales depositaron el polvo más antiguo del Sahara en el Atlántico hace unos 4,6 millones de años, durante la época del Plioceno.

Conclusiones
Esto no quiere decir que el Sahara tenga 4,6 millones de años de antigüedad, sino que simplemente es tan antiguo como los investigadores pudieron determinar con base en los paleosuelos y lavas que encontraron. Es decir, fácilmente podríamos llevar la antigüedad del Sahara más atrás en el tiempo si pudiéramos encontrar los paleosuelos indicados.

El Dr. Muhs y sus coautores presentaron sus resultados el 23 de septiembre del 2019 en la Reunión Anual de la Sociedad Geológica de América en Phoenix, Arizona.

Referencia del documento científico:
Daniel R. Muhs et al. 2019. La antigüedad del desierto del Sahara: nueva evidencia de la mineralogía y la geoquímica de los paleosuelos del Plioceno en las Islas Canarias, España. Geological Society of America Abstracts with Programs. Vol. 51, N ° 5, doi: 10.1130 / abs / 2019AM-33520

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