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Revelando los misterios del niño de Nariokotome


El niño de Nariokotome es el nombre dado a un esqueleto casi completo de un joven Homo erectus (Homo ergaster) que vivió hace aproximadamente 1,6 millones de años. Este espécimen es el esqueleto humano temprano más completo encontrado hasta la fecha. Fue descubierto en 1984 por Kamoya Kimeu en la orilla del río Nariokotome, cerca del lago Turkana en Kenia.

Las estimaciones de la edad del espécimen al fallecer oscilan entre los 7 y los 11 años.

Adolescencia y madurez
Aunque el espécimen se considera en gran parte del género masculino debido a la forma de la pelvis, en última instancia su género se mantiene indeterminado debido a su edad prepuberal. Las estimaciones de su edad en el momento de su muerte dependen de si se usa la etapa de madurez de los dientes o el esqueleto, y si esa madurez se compara con la de los humanos modernos o con los chimpancés. Un factor clave es que, si bien los humanos modernos tienen un marcado crecimiento en la adolescencia, los chimpancés no. Si bien las investigaciones iniciales supusieron un tipo de crecimiento similar al de los humanos modernos, la evidencia más reciente de otros fósiles sugiere que este factor estaba menos presente en los primeros Homo. Esto afecta la estimación tanto de su edad como de su probable estatura como adulto completamente desarrollado.

Alan Walker y Richard Leakey en 1993 estimaron que el niño tenía entre 11 y 12 años de edad según las tasas conocidas de madurez ósea. Walker y Leakey (1993) dijeron que las dataciones dentales a menudo muestran una edad más joven que la edad real de una persona.

Christopher Dean, del Colegio Universitario de Londres, en un especial de Nova (una popular serie de televisión de ciencia), declaró que el niño de Nariokotome tenía 8 años cuando murió.

Ronda Graves y sus colegas en 2010 concluyeron que "habría crecido entre 5 y 14 cm adicionales antes de llegar a la edad adulta" y que "si, al morir, tuviera entre ocho y diez años, habría medido 154 centímetros (61 pulgadas) de altura, creciendo más rápido que un humano moderno pero más lento que un chimpancé. En otras palabras, su desarrollo biológico se encontraba entre el de un chimpancé y el de un humano moderno.

De acuerdo con Ronda Graves, "según este escenario, KNM-WT 15000 habría alcanzado una estatura adulta que oscila entre 159 centímetros (63 pulgadas) y 168 centímetros (66 pulgadas). Además, según nuestros modelos de crecimiento y desarrollo, su crecimiento en estatura se habría completado a los 12 años de edad (4 años después de la muerte), de modo que la mayor parte del crecimiento ya ha ocurrido".

Morfología

El espécimen comprende 108 huesos, lo que lo convierte en el esqueleto humano temprano más completo descubierto. El esqueleto mide aproximadamente 160 centímetros (63 pulgadas) de altura. En la edad adulta, el niño de Nariokotome podría haber alcanzado 185 centímetros (73 pulgadas) de alto y acumulado 68 kilogramos (150 lb). La pelvis es más angosta que la del Homo sapiens, lo cual es más probable para una caminata vertical más eficiente. Esto indica un bipedalismo totalmente terrestre, que es diferente a las especies de homínidos más antiguas que muestran una característica combinada de bipedalismo y escalada de árboles. El niño era relativamente alto, lo que aumentaba la superficie de su cuerpo, lo que aumentaría la disipación del calor y evitaría el estrés por calor bajo el sol caliente.

El esqueleto KNM-WT 15000 tiene características (como una frente de baja inclinación, los arcos de las cejas están bien marcados y la ausencia de un mentón) que no se encuentran en el Homo sapiens. Sin embargo, hay caracteres definitorios significativos, como un mayor tamaño del cerebro (880 cc). Los brazos y las piernas son ligeramente más largos, lo que indica un bipedismo efectivo. La nariz se proyecta como la de los humanos en lugar de la nariz abierta y plana que se ve en los simios. El vello corporal también puede haber sido más delgado (probablemente estaba casi desnudo) y posiblemente con aumento de las glándulas sudoríparas para acelerar el enfriamiento corporal. También, probablemente la piel era mucho más oscura con abundante melanina, ya que era necesario para hacer frente a los rayos directos del sol tropical en la sabana africana.

Capacidades vocales
El esqueleto y otras evidencias fósiles, como las herramientas de piedra Acheulean, incitan a la mayoría de los científicos a concluir que el Homo ergaster y el Homo erectus, a diferencia de sus ancestros más primitivos, se convirtieron en cazadores eficientes. La estructura social probablemente se habría vuelto más compleja con un volumen cerebral mayor; El área de Broca, sección del cerebro humano involucrada con la producción del lenguaje, permite el habla y se nota por una ligera inclinación en el cráneo. Las vértebras torácicas del niño de Nariokotome son más estrechas que en las encontradas en el Homo sapiens. Esto le habría permitido tener menos control motor sobre los músculos torácicos que se usan en los humanos modernos para modificar la respiración que permite la secuenciación sobre exhalaciones individuales de vocalizaciones complejas.

Enfermedad
Se sospechaba que el niño de Nariokotome padecía un trastorno congénito, ya sea de enanismo o escoliosis. Esto se debió a que los huesos de las costillas parecían asimétricos a la columna vertebral y la razón se atribuyó a la displasia esquelética. Sin embargo, en 2013, un nuevo estudio demostró que, cuando las costillas se reorganizaron cuidadosamente, se volvió simétrica con la columna vertebral, y que una estructura inusual de las vértebras era característica de los primeros homininos. Sin embargo, el fósil definitivamente mostró hernia de disco lumbar, una lesión relacionada con su muerte. También tenía una mandíbula enferma.

Referencias del artículo:
Brown F, Harris J, Leakey R, Walker A. Esqueleto de Homo erectus temprano del oeste del lago Turkana, Kenia. Nature, volumen 316, páginas 788–792 (1985) doi: 10.1038 / 316788a0

Schiess R, Haeusler M. Sin displasia esquelética en niño de Nariokotome KNM-WT 15000 (Homo erectus): una reevaluación de las patologías congénitas de la columna vertebral. Revista estadounidense de antropología física,150 (3): 365–374 (2013) doi: 10.1002/ajpa.22211

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