Descubren el eslabón perdido en el árbol genealógico de los pingüinos


Los paleontólogos han descubierto los restos fosilizados de un pingüino extinto en Nueva Zelanda, que nadó en los océanos prehistóricos hace 62,5 y 60 millones de años. Nombrado Kupoupou stilwelli, esta ave prehistórica es el pingüino más antiguo conocido con proporciones cercanas a sus parientes modernos.

El Paleoceno, es una época geológica que comenzó hace unos 66 millones de años y terminó hace unos 56 millones de años. Es la primera época del período Paleógeno en la era cenozoica moderna. El Paleoceno es inmediatamente posterior a la extinción masiva del final del Cretácico, conocido como límite Cretácico-Terciario, que marca la extinción masiva del Cretácico-Terciario. La desaparición de los dinosaurios dejó sin cubrir la mayoría de los nichos ecológicos en todo el mundo, y el nombre de "Paleoceno" proviene del griego palaios, que significa "viejo", y kainos, "nuevo" haciendo referencia a la fauna que apareció durante la época, antes de que los modernos órdenes de mamíferos surgieran en el Eoceno.

Kupoupou stilwelli vivió durante la época del Paleoceno en una época en que no había capas de hielo en el Polo Sur y los mares alrededor de Nueva Zelanda eran tropicales o subtropicales.

Numerosos restos óseos del pingüino prehistórico fueron recuperados en las arenas de Takatika, en Chatham, parte del sistema de las islas Chatham ubicadas a unas 535 millas (860 km) de la costa este de Nueva Zelanda.

El estudio
Los fósiles fueron analizados por el paleontólogo de la Universidad de Flinders Jacob Blokland y sus colegas.

"Junto a sus colosales primos de tamaño humano, incluido el recientemente descrito pingüino monstruo Crossvallia waiparensis, Kupoupou stilwelli era comparativamente pequeño, no más grande que el pingüino rey moderno (Aptenodytes patagonicus) que mide poco menos de 3.6 pies (1.1 m) de altura", dijo Blokland.

“También tenía patas proporcionalmente más cortas que algunos otros fósiles de pingüinos tempranos. A este respecto, se parecía más a los pingüinos de hoy, lo que significa que se habría desplazado en la tierra”.

"Este pingüino es el primero que tiene proporciones modernas tanto en términos de su tamaño como en la extremidad posterior y los huesos del pie (el tarsometatarso) o la forma del pie".

El tarsometatarso es un hueso largo en la parte inferior de la pata de las aves y algunos reptiles, formado por fusión de las estructuras tarsales y metatarsianas.

El descubrimiento de Kupoupou stilwelli puede vincular el origen de los pingüinos con la región oriental de Nueva Zelanda, desde el archipiélago de la isla Chatham hasta la costa oriental de la isla sur, donde se han encontrado otros fósiles de pingüinos más antiguos.

"El estudio brinda más apoyo a la teoría de que los pingüinos evolucionaron rápidamente poco después del período en que los dinosaurios aún caminaban por la tierra y los reptiles marinos gigantes nadaban en el mar", dijo el Dr. Paul Scofield, de la Universidad de Canterbury y el Museo Canterbury en Christchurch.

"Creemos que es probable que los antepasados ​​de los pingüinos se separaron del linaje que conducía a sus parientes vivos más cercanos, como los albatros y los petrelos, durante el período Cretácico Tardío, y luego surgieron muchas especies diferentes después de que los dinosaurios fueron exterminados".

"No es imposible que los pingüinos hayan perdido la capacidad de volar y hayan podido aprender a nadar después del evento de extinción de hace 66 millones de años, lo que implica que las aves experimentaron grandes cambios en muy poco tiempo".

"Si alguna vez encontramos el fósil de un pingüino del período Cretácico, lo sabremos con certeza".

Crédito de la imagen: Jacob Blokland.

Referencia del documento científico:
Jacob C. Blokland et al. 2019. Los fósiles del Paleoceno de la isla Chatham proporcionan información sobre la paleobiología, la evolución y la diversidad de los primeros pingüinos (Aves, Sphenisciformes). Palaeontologia Electronica, número de artículo: 22.3.78; doi: 10.26879 / 1009

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