Descubren un bosque fósil con una antigüedad de 386 millones de años


Los paleontólogos han desenterrado un extenso sistema de raíces de árboles primitivos con una antigüedad de 386 millones de años, del período Devónico, en una cantera de arenisca cerca de el Cairo, Nueva York, Estados Unidos.

Cairo es una ciudad en el condado de Greene, Nueva York, Estados Unidos. La población era 6.610 en el censo de 2010. La ciudad está en la parte sur del condado, en parte en el parque Catskill. La ciudad contiene una aldea también llamada el Cairo.

El bosque fósil de el Cairo cubre un área de al menos 3.000 m2, y es uno o dos millones de años más antiguo que el bosque fósil del Devónico en Gilboa, también en Nueva York, ubicado a unos 40 km del sitio fósil de el Cairo.

"El período Devónico representa una época en la que apareció el primer bosque en la Tierra", dijo el profesor William Stein, de la Universidad de Binghamton.

"Los efectos fueron de magnitud de primer orden, en términos de cambios en los ecosistemas; lo que sucede en la superficie de la Tierra y los océanos, la concentración de dióxido de carbono en la atmósfera y el clima global".

Se produjeron tantos cambios dramáticos en ese momento como resultado de esos bosques primigenios que, básicamente, el mundo nunca ha sido el mismo desde entonces.


El bosque fósil más antiguo del mundo en el Cairo, Nueva York por Univerzoo Cuantico

El profesor Stein y sus colegas descubrieron que el bosque de el Cairo albergaba al menos tres sistemas de raíces únicos.

Primero, identificaron un sistema de enraizamiento que, según estimaciones de los investigadores, pertenecía a una planta similar a una palmera llamada Eospermatopteris.

Este árbol, que se descubrió por primera vez en el bosque de Gilboa, tenía raíces relativamente rudimentarias. Como una maleza, probablemente ocupó muchos entornos, lo que explica su presencia en ambos sitios. Pero sus raíces tenían un alcance relativamente limitado y probablemente vivieron solo uno o dos años antes de morir y ser reemplazadas por otras raíces que ocuparían el mismo espacio.

Los paleontólogos también encontraron evidencia de una especie de árbol llamada Archaeopteris.

Archaeopteris es un género de plantas extintas del Devónico y Carbonífero. Tenía una apariencia similar a la de los árboles, con hojas parecidas a la de los helechos de hoy en día, este árbol se encuentra en los estratos que datan del Devónico superior al Carbonífero inferior (383 a 323 millones de años atrás), la cual tiene una distribución mundial. El nombre deriva del griego antiguo  archaios que significa "antiguo", y pteris, que significa "helecho".

Aunque este árbol se comportó más como un helecho durante la reproducción, al liberar esporas en el aire en lugar de formar semillas, presentó los indicios tempranos de lo que algún día se convertirían en plantas que producen semillas. Archaeopteris son las primeras plantas conocidas en formar hojas, y fueron grandes plantas leñosas formadas a partir de tejidos secundarios.

"Archaeopteris parece revelar el comienzo del futuro de lo que los bosques serán en última instancia", dijo el profesor Stein.

"En base a lo que sabíamos de la evidencia fósil de Archaeopteris antes de esto, y ahora de la evidencia del sistema de raíces que hemos agregado del Cairo, estas plantas son muy modernas en comparación con otras plantas del Devónico".

Los investigadores encontraron una extensa red de raíces de Archaeopteris que tenían más de 11 m de longitud en algunos lugares.

También encontraron un tercer sistema de raíces que pertenece a un árbol que se cree que solo existió durante el período Carbonífero, una división de la escala temporal geológica que pertenece a la Era Paleozoica, y más tarde: los árboles con escamas, que pertenecen a la clase Lycophyta.

El equipo cree que el bosque fósil de el Cairo fue arrasado por una inundación debido a la presencia de muchos fósiles de peces que también eran visibles en la superficie de la cantera.

"Es sorprendente ver plantas que anteriormente se creía que tenían preferencias de hábitat mutuamente excluyentes, que crecen juntas en el antiguo delta de la Formación Catskill", dijo el Dr. Chris Berry, científico de la Facultad de Ciencias de la Tierra y del Océano de la Universidad de Cardiff.

"Esto se habría parecido a un bosque bastante abierto, con árboles de aspecto conífero de tamaño pequeño a moderado, con helechos individuales y agrupados como plantas de helechos, posiblemente de menor tamaño que crecen entre ellos".

Referencia del documento científico:
William E. Stein et al. Las raíces de Archaeopteris a mediados del Devónico indican un cambio revolucionario en los primeros bosques fósiles. Current Biology, publicado en línea el 19 de diciembre de 2019; doi: 10.1016 / j.cub.2019.11.067

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