Descubren una estructura en forma de onda de 9,000 años luz en la Vía Láctea


Utilizando datos de la sonda espacial de astrometría Gaia, de la Agencia Espacial Europea, un equipo de astrónomos de Austria y Estados Unidos descubrió una enorme estructura en forma de onda de gas denso en nuestra galaxia, la Vía Láctea. La existencia de esta onda está obligando a los astrónomos a repensar su comprensión de la estructura en 3D de la Vía Láctea.

La estructura recién descubierta, llamada "Onda Radcliffe" en honor al Instituto de Estudios Avanzados Radcliffe, tiene aproximadamente 9,000 años luz de largo y 400 años luz de ancho.

Contiene aproximadamente tres millones de masas solares en gas y comprende la mayoría de las regiones cercanas de formación estelar.

Anteriormente se pensaba que algunas de estas guarderías estelares formaban parte del "Cinturón de Gould", un anillo parcial de estrellas de unos 3000 años luz de diámetro, que abarca una zona entre los 16 y 20 grados con respecto al plano galáctico de nuestra galaxia.

"Ningún astrónomo esperaba que viviéramos una colección gigante de gas en forma de onda, o que formara el brazo local de la Vía Láctea", dijo la profesora Alyssa Goodman, astrónoma de la Universidad de Harvard, la Institución Smithsonian y el Instituto de Estudios Avanzados Radcliffe.

"Nos sorprendimos por completo cuando nos dimos cuenta de cuán larga y recta es esta Onda Radcliffe, mirándola desde arriba en 3D, pero también cuán sinusoidal es cuando se ve desde la Tierra".

"La existencia misma de esta onda nos está obligando a repensar nuestra comprensión de la estructura en 3D de la Vía Láctea".

El estudio
El equipo de investigación combinó los datos de Gaia con otras mediciones para construir un mapa 3D detallado de materia interestelar en la Vía Láctea, y los investigadores notaron la estructura en forma de onda en el brazo espiral más cercano a la Tierra.

"Gould y Herschel observaron estrellas brillantes formándose en un arco proyectado en el cielo, por lo que durante mucho tiempo, la gente ha estado tratando de averiguar si estas nubes moleculares realmente forman un anillo en 3D", dijo el profesor João Alves, astrofísico de La Universidad de Viena.

"En cambio, lo que hemos observado es la estructura de gas coherente más grande que conocemos en la galaxia, organizada no en un anillo, sino en un filamento masivo y ondulado".

"El Sol se encuentra a solo 500 años luz de la Onda en su punto más cercano. Ha estado frente a nuestros ojos todo el tiempo, pero no podíamos verlo hasta ahora".

"No sabemos qué causa esta estructura, pero podría ser como una onda en un estanque, como si algo extraordinariamente masivo 'aterrizara' en nuestra galaxia", agregó el profesor Alves.

"Lo que sí sabemos es que nuestro Sol interactúa con esta estructura. Pasó por un festival de supernovas cuando cruzó por Orión hace 13 millones de años, y en otros 13 millones de años volverá a cruzar la estructura, como si estuviéramos 'surfeando' en la ola", concluye diciendo el profesor Alves.

Crédito de la imagen: Alyssa Goodman / Harvard University.

Referencia del documento científico:
J. Alves et al. Una onda de gas a escala galáctica en el vecindario solar. Nature, publicado en línea el 7 de enero de 2020; doi: 10.1038 / s41586-019-1874-z

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