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El Hubble revela lo que puede ser la galaxia espiral más grande de la historia


El Telescopio Espacial Hubble ha tomado una nueva y sorprendente imagen de UGC 2885, una monstruosa galaxia espiral barrada ubicada a unos 232 millones de años luz de distancia en la constelación de Perseo. La galaxia UGC 2885, también conocido como LEDA 14030, mide aproximadamente 816,000 años luz de diámetro, equivalente a 8 veces el tamaño de nuestra galaxia, la Vía Láctea, y contiene 10 veces más estrellas.

UGC 2885 mide 463,000 años luz de ancho, lo que la convierte en una de las galaxias espirales más grandes conocidas. También es un posible miembro del supercúmulo Piscis-Perseo,  una de las estructuras más grandes conocidas en el universo.

UGC 2885 es una galaxia espiral con un brillo superficial relativamente bajo. La protuberancia central es la característica más destacada de esta galaxia, donde una barra tenue cruza su centro.

Se clasifica como una "galaxia de campo", una clase de galaxias que se encuentran en secciones remotas, poco densas y "vacías" del espacio, lejos de otras galaxias principales. La NASA ha informado que la fuente principal teorizada para el crecimiento del disco de UGC 2885 provino de la acumulación de gas de hidrógeno intergaláctico, en lugar de a través del proceso repetitivo de colisiones galácticas, ya que se teoría que este proceso de colisiones galácticas es el mecanismo por el que la mayoría de las galaxias crecen en tamaño.

UGC 2885 ha sido apodada como la "galaxia de Rubin", en honor a la astrónoma estadounidense Vera Rubin; pionera en la medición de la rotación de las estrellas dentro de una galaxia, un apodo acuñado por el Dr. Benne Holwerda de la Universidad de Louisville, quien observó esta galaxia con el telescopio espacial Hubble.

"Mi investigación se inspiró, en gran parte, en el trabajo de Vera Rubin en 1980 sobre el tamaño de esta galaxia", dijo el Dr. Holwerda.

"La Dra. Rubin midió la rotación de la galaxia, proporcionando evidencia de la materia oscura que constituye la mayor parte de la masa de la galaxia".

"Consideramos que esta es una imagen conmemorativa. El objetivo de citar a la Dra. Rubin en nuestra observación fue, en gran medida, parte de nuestra propuesta original del Hubble".

El Dr. Holwerda y sus colegas de Canadá y Estados Unidos están tratando de comprender qué condujo al enorme tamaño de la galaxia UGC 2885.

Es tan grande como una galaxia de disco que se forma sin golpear absolutamente nada en el espacio. Una galaxia de disco es una galaxia caracterizada por un disco, un volumen circular aplanado de estrellas. Estas galaxias pueden o no incluir una región central no similar a un disco (una protuberancia galáctica).

Para resolver el misterioso tamaño de esta galaxia, una pista es que la galaxia está bastante aislada en el espacio y no tiene galaxias cercanas para chocar e interrumpir la forma de su disco.

¿Esta monstruosa galaxia engulló galaxias satélites mucho más pequeñas con el tiempo? ¿O simplemente acumuló gas lentamente para formar nuevas estrellas? Todo parece indicar que ha estado avanzando en tamaño lentamente, creciendo sin ninguna perturbación gravitatoria originada por otras estructuras galácticas.

Utilizando la resolución excepcional del Hubble, el Dr. Holwerda y sus coautores están contando el número de cúmulos estelares globulares en el halo de UGC 2885.

"Está lo suficientemente cerca como para que las observaciones del Hubble resuelvan la población del cúmulo globular", dijeron los astrónomos.

"Se han observado varias relaciones de escala entre la población del cúmulo globular y su galaxia madre, pero estas difieren para las galaxias esferoidales y más masivas".

"Esta galaxia es un caso de 'prueba ideal' para estas relaciones de escala, ya que se encuentra entre las galaxias elípticas espirales y masivas".

Los astrónomos presentaron sus resultados el 8 de enero de 2020 en la 235ª Reunión de la Sociedad Astronómica Estadounidense en Honolulu, Hawai.

Crédito de la imagen: NASA / ESA / B. Holwerda, Universidad de Louisville.

Este artículo se basa en el texto proporcionado por la Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio.

Referencia del documento:
B.W. Holwerda et al. 2020. La Galaxia de Rubin UGC 2885; Observaciones del Hubble de una galaxia espiral gigante apacible. 235a Reunión de la AAS, resumen # 430.01

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