Artículos de última hora

El Radiotelescopio MeerKAT descubre miles de galaxias en el Universo primitivo


Una nueva imagen de radio obtenida con el telescopio MeerKAT en el Observatorio de Radioastronomía de Sudáfrica en la Ciudad del Cabo, Sudáfrica, presenta un panorama espectacularmente amplio del Universo primitivo y contiene decenas de miles de galaxias jóvenes con formación de estrellas.

La imagen compuesta en la parte superior muestra miles de galaxias formadoras de estrellas y el conjunto de radiotelescopios MeerKAT en el semidesierto Karoo de Sudáfrica. Los puntos más brillantes son las radiogalaxias luminosas alimentadas por agujeros negros supermasivos. Los innumerables puntos débiles son galaxias distantes formadoras de estrellas, como nuestra Vía Láctea, que son demasiado débiles para haber sido detectados antes. Debido a que las ondas de radio viajan a la velocidad de la luz, esta imagen es una máquina del tiempo; un fósil cosmológico que muestra la historia de la formación estelar en el Universo primitivo.

Las ondas de radio son un tipo de radiación electromagnética. Una onda de radio tiene una longitud de onda mayor que la luz visible. Las ondas de radio tienen longitudes que van de tan solo unos cuantos milímetros (décimas de pulgadas), y pueden llegar a ser tan extensas que alcanzan cientos de kilómetros (cientos de millas).

"Para poder tomar esta imagen, seleccionamos un área en el cielo del sur que no contiene fuentes de radio fuertes cuyo resplandor pudiera cegar una observación sensible", dijo el Dr. Tom Mauch, astrónomo del Observatorio de Radioastronomía de Sudáfrica.

El Dr. Mauch y su equipo utilizaron los 64 platos MeerKAT para observar esta área durante un total de 130 horas.

"Debido a que las ondas de radio viajan a la velocidad de la luz, esta imagen es una máquina del tiempo que muestra la formación de estrellas en estas galaxias distantes durante miles de millones de años", dijo el Dr. James Condon, investigador del Observatorio Nacional de Radioastronomía.

En comparación, la luz visible tiene longitudes de onda en el rango de 400 a 700 nanómetros, aproximadamente 5,000 menos que la longitud de onda de las ondas de radio.

"Debido a que solo las estrellas con una vida limitada, que tienen menos de 30 millones de años de antigüedad, envían ondas de radio; sabemos que la imagen no está contaminada por estrellas viejas. Las ondas de radio que vemos desde cada galaxia son, por lo tanto, proporcional a su velocidad de formación de estrellas en ese momento en el tiempo".

Los científicos planean usar esta imagen, llamada MeerKAT DEEP2 de 1.28 GHz, para aprender más sobre la formación de estrellas en el Universo temprano.

"Estos primeros resultados indican que la tasa de formación de estrellas alrededor del 'mediodía cósmico' es aún mayor de lo que se esperaba originalmente", dijo la Dra. Allison Matthews, una estudiante graduada en la Universidad de Virginia y del Observatorio Nacional de Radioastronomía.

"Las imágenes anteriores solo podían detectar la punta del iceberg, es decir, las galaxias raras y luminosas que producían solo una pequeña fracción de las estrellas en el Universo. Lo que vemos ahora es la imagen completa: estos puntos débiles son las galaxias que formaron la mayoría de las estrellas en el Universo".

"Solo en los últimos años, la tecnología se ha desarrollado hasta el punto de que podemos construir magníficos telescopios como MeerKAT y tener el poder de cómputo para crear imágenes como esta y obtener una comprensión real de cómo el Universo llegó a ser como es hoy", declaro el Dr. William Cotton, astrónomo del Observatorio Nacional de Radioastronomía.

"Las próximas generaciones de instrumentos, como el Square Kilometer Array y la próxima generación de Very Large Array deberían ser aún más espectaculares", concluye diciendo el astrónomo.

Crédito de la imagen: SARAO / NRAO / AUI / NSF.

Referencia del documento científico:
T. Mauch et al. 2019. La imagen MeerKAT DEEP2 de 1.28 GHz. Astrophysical Journal, en prensa; arXiv: 1912.06212

No hay comentarios.