La ultima población de Homo erectus sobrevivió en Java hasta hace 108,000 años


Un equipo internacional de investigadores ha identificado la primera edad comprensiva de la última aparición documentada de una especie temprana de homínidos conocidos como Homo erectus.

Homo erectus
El homo erectus (que significa "hombre erguido") era una especie de humanos arcaicos del Pleistoceno, cuya ocurrencia más temprana se remonta a alrededor de 2 millones de años. Se propone que son los antepasados directos de varias especies humanas, como el homo heidelbergensis, el homo antecessor, el hombre de Neandertal, los homínidos de Denísova y los humanos modernos. Como cronoespecie, el momento de su desaparición es, por lo tanto, una cuestión de controversia.

En la década de 1930, un equipo de geólogos y arqueólogos de los Países Bajos hizo un descubrimiento sorprendente en Ngandong, en el río Solo, en el centro de Java, Indonesia, cuando descubrieron 12 cráneos y huesos de dos piernas de especímenes pertenecientes al Homo erectus.

Estos fósiles son la forma más avanzada de esta especie de homínidos, y representan un cambio evolutivo importante.

Los intentos anteriores de fechar los fósiles de Ngandong revelaron edades muy jóvenes (53-27,000 años), así como edades mucho mayores (143-500,000 años). Esos estudios tenían problemas con la procedencia del material, la falta de asociación entre los fósiles y la datación del material, y la lixiviación de uranio de los fósiles, todo lo cual crea incertidumbres demasiado grandes como para poder establecer una datación comprensiva.

"Después de muchos intentos poco convincentes para fechar el sitio fósil a lo largo de los años, sabíamos que necesitábamos probar un enfoque diferente", dijo la coautora principal del estudio, la Dra. Kira Westaway, investigadora del Departamento de Ciencias de la Tierra y del Medio Ambiente de la Universidad Macquarie.

"Los estudios previos se centraron en la propia evidencia, por lo que, en su lugar, esta vez vimos a los fósiles como una pieza de un rompecabezas mucho más grande y tratamos de entender cómo encajaban en el valle y la región".

El estudio
La Dra. Westaway y sus colegas de investigación aplicaron un enfoque a nivel regional para fechar el yacimiento de Ngandong e interpretaron la evidencia dentro del paisaje más amplio del centro de Java.

El yacimiento fósil está en un depósito fluvial, que representa un peldaño en una estructura de escalones llamada terrazas aluviales; constituyen pequeñas plataformas sedimentarias o mesas construidas en un valle fluvial por los propios sedimentos del río que se depositan a los lados del cauce en los lugares en los que la pendiente del mismo se hace menor, con lo que su capacidad de arrastre también se hace menor. El equipo tuvo en cuenta cómo se creó el sistema del río Solo, cómo se formaron las terrazas y cómo se depositaron los fósiles.

Los científicos aplicaron una serie de técnicas de datación a los tres contextos: las estalagmitas en las cuevas, los sedimentos de terraza aluvial alrededor de los fósiles del Homo erectus y los dientes de mamíferos que se encuentran dentro del lecho óseo.

Los resultados arrojaron 52 nuevas edades, lo que indica que el depósito del río y los fósiles fueron depositados en el sitio hace entre 117,000 y 108,000 años atrás.

Este rango de edad permite que el yacimiento de Ngandong se coloque en un marco comprensivo de la evolución humana en el sudeste asiático.

El Homo erectus de Ngandong existió aproximadamente al mismo tiempo que el Homo floresiensis en Indonesia y el Homo luzonensis recientemente descubierto en Filipinas, los cuales tienen algunas características similares al Homo erectus.

En este mismo periodo de tiempo, el Homo erectus podría haberse encontrado con otras especies humanas, como los homínidos de Denísova.

"Las nuevas estimaciones sobre la edad de Ngandong indican que el Homo erectus y los homínidos de Denísova probablemente convivieron en la región, o al menos se conocieron en algún momento antes de hace 100.000 años", dijo la Dra. Westaway.

"Esto puede significar que algunos de los rasgos únicos que se han reconocido en los cráneos de fósiles de Homo erectus muy tardíos en lugares como Ngandong pueden ser, de hecho, el resultado de una mezcla de dos poblaciones arcaicas: Homo erectus y denisovanos".

"Este es el intento de datación más riguroso hasta la fecha para la última aparición del Homo erectus", dijo uno de los coautores del estudio, el Dr. Gert van den Bergh, de la Universidad de Wollongong.

"Otros estudios han datado a los humanos modernos en China hasta hace 120,000 años, por lo que estamos cada vez más cerca de encontrar una superposición entre el Homo erectus y los humanos modernos en el sudeste asiático".

Referencia del documento científico:
Y. Rizal et al. Última aparición del Homo erectus en Ngandong, Java, hace 117,000-108,000 años. Nature, publicado en línea el 18 de diciembre de 2019; doi: 10.1038 / s41586-019-1863-2

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