Los Humanos de la Edad de Piedra asaron verduras de raíces hace 170,000 años


Los arqueólogos han desenterrado rizomas carbonizados enteros de plantas del género hipoxis, con una antigüedad de 170,000 años, en una cueva en el sur de África. Estos restos botánicos representan la evidencia directa más temprana para la cocción de órganos subterráneos comestibles de plantas.

Una raíz alimenticia o verdura de raíz es aquella raíz usada como alimento, entendiendo como "raíz" cualquier parte subterránea comestible de una planta, y no estrictamente lo que como tal se entiende en Botánica.

Hypoxis es un género de plantas perteneciente a la familia de las hipoxidáceas. Es el género más grande de la familia, con 87 especies que se distribuyen en África tropical y subtropical, América, sudeste de Asia y Australia. El órgano subterráneo de reserva es un rizoma vertical o un cormo. Las hojas son pilosas y las flores con forma de estrella, usualmente amarillas y, algunas veces, blancas. No presentan tubo perigonial y el fruto es una cápsula.

Un rizoma es un tallo subterráneo con varias yemas que crecen de forma horizontal emitiendo raíces y brotes herbáceos de sus nudos. Los rizomas se desarrollan a partir de yemas axilares y crecen horizontalmente. El rizoma también conserva la capacidad de permitir que crezcan nuevos brotes hacia arriba. Algunos rizomas que se usan directamente en la cocina incluyen cúrcuma, jengibre chino, jengibre azul y loto.

"Los rizomas de hipoxis son nutritivos y ricos en carbohidratos con un valor energético de aproximadamente 500 kJ / 100 g", dijo la profesora Lyn Wadley del Instituto de Estudios Evolutivos de la Universidad de Witwatersrand y sus colegas de investigación.

"Si bien los rizomas son comestibles estando crudos, son fibrosos y tienen una alta resistencia cuando se intentan romper, hasta que se cocinan".

"Son ricos en almidón y habrían sido ideal como alimentos básicos de origen vegetal".

El descubrimiento
Los investigadores encontraron los restos carbonizados de los antiguos rizomas de hipoxia en la cueva de Border, en las montañas de Lebombo.

Los rizomas parecen haber sido cocinados y consumidos en la cueva por los humanos de la Edad de Piedra Media.

"Los habitantes de la cueva de Border estaban cocinando plantas con almidón hace 170,000 años. Este descubrimiento es mucho más antiguo que los informes anteriores sobre la cocción de plantas similares y proporciona una visión fascinante de las prácticas de comportamiento de los primeros humanos modernos en el sur de África", dijo la profesora Wadley.

Cocinar los rizomas ricos en fibra los habría hecho más fáciles de pelar y digerir para poder consumir más y los beneficios nutricionales serían mayores.

Los rizomas hipoxis modernos y sus contrapartes antiguas tienen estructuras celulares similares y las mismas inclusiones de haces de cristales microscópicos, llamados rafides. Las características aún son reconocibles incluso en los especímenes carbonizados encontrados en la cueva de Border.

"Comparamos las características botánicas de los geófitos modernos y los antiguos especímenes carbonizados, para identificarlos", dijo la Dra. Christine Sievers, arqueóloga de la Universidad de Witwatersrand.


Esta imagen muestra a dos rizomas carbonizados de Border Cave. Barras de escala - 2 mm. Los rizomas de hipoxis se recuperaron principalmente de fogatas para cocinar y vertederos de cenizas en lugar de sedimentos circundantes.

"Los habitantes de la cueva fronteriza habrían extraído rizomas de hipoxis de la ladera cerca de la cueva, y los habrían llevado de regreso a la cueva para cocinarlos en las fogatas", dijo el profesor Wadley.

El hecho de que fueron llevados de vuelta a la cueva, en lugar de cocinarlos en el campo, sugiere que la comida era compartida en la casa. Esto sugiere que los rizomas fueron asados en cenizas y que, en el proceso, algunos eran destruidos por las brasas. Si bien la evidencia para cocinar es circunstancial, no obstante, es convincente.

"El descubrimiento también implica el uso de palos de excavación para extraer los rizomas del suelo", dijo el profesor Francesco d’Errico, del CNRS, la Universidad de Burdeos y la Universidad de Bergen.

"Una de estas herramientas fue encontrada en la cueva de Border y data de hace aproximadamente 40,000 años".

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