Paleontólogos descubren fósiles de una tortuga gigante en América del Sur


Un equipo internacional de paleontólogos ha desenterrado varios caparazones bien conservados y el primer espécimen conocido de la mandíbula de Stupendemys Geographicus, una especie de tortuga de agua dulce que vivió hace 5-10 millones de años, durante el período Mioceno, en América del Sur. Juntos, los fósiles arrojan nueva luz sobre la biología, la distribución pasada y la posición filogenética de la tortuga gigante.

"Desde la extinción de los dinosaurios, los neotrópicos del norte han albergado vertebrados ahora extintos que han estado en el extremo de tamaño gigante dentro de sus respectivos clados", dijo el líder del equipo, el Dr. Marcelo Sánchez, director del Instituto y Museo Paleontológico de la Universidad de Zurich y sus colegas de investigación.

"Entre ellos se encuentran la serpiente más grande, el cocodrilo caimanina, el gavial y algunos de los roedores más grandes".

"Una de las especies más emblemáticas de estas especies es la tortuga gigante Stupendemys Geographicus, ya que es la tortuga no marina más grande que se haya conocido con un caparazón completo".

"Stupendemys Geographicus se describió por primera vez en 1976 a partir de la Formación Urumaco en el noroeste de Venezuela, pero nuestro conocimiento de este animal se ha basado en especímenes parciales que han resultado en una taxonomía problemática, especialmente debido a la falta de especímenes con elementos asociados de cráneo y caparazón."

Crédito de la imagen: Edwin Cadena.

En esta imagen se muestra al paleontólogo Rodolfo Sánchez y un caparazón con una antigüedad de 8 millones de años, de un espécimen macho de Stupendemys Geographicus de Urumaco, Venezuela.

El Dr. Sánchez y sus coautores desenterraron y examinaron nuevos especímenes de Stupendemys Geographicus en la región de Urumaco en Venezuela y el desierto de La Tatacoa en Colombia.

Los hallazgos incluyeron el caparazón más grande reportado entre cualquier tortuga existente o extinta, con una longitud del caparazón de 2.4 m (8 pies) y una masa estimada de 1.145 kg, casi 100 veces el tamaño de su pariente vivo más cercano.

"El caparazón de algunos individuos de Stupendemys Geographicus alcanzaba casi 3 m (10 pies), por lo que es una de las tortugas más grandes, si no la más grande que haya existido", dijo el Dr. Sánchez.

En algunos especímenes, los investigadores observaron una característica peculiar e inesperada: los cuernos.

"Los dos tipos de caparazón indican que existieron dos sexos de Stupendemys geographicus: machos con caparazones con cuernos y hembras con caparazones sin cuernos", dijo el Dr. Sánchez.

"Esta es la primera vez que se informa de dimorfismo sexual en forma de caparazones con cuernos entre cualquiera de las tortugas de cuello lateral, uno de los dos grupos principales de tortugas en todo el mundo".

Los científicos también pudieron revisar las relaciones evolutivas de esta especie dentro del árbol de la vida de las tortugas.

"Según los estudios de la anatomía de las tortugas, ahora sabemos que algunas tortugas vivas de la región amazónica son los parientes vivos más cercanos", dijo el Dr. Sánchez.

"Además, los nuevos descubrimientos y la investigación de fósiles existentes de Brasil, Colombia y Venezuela indican una distribución geográfica mucho más amplia de lo que se suponía anteriormente de Stupendemys Geographicus. El animal vivía en toda la parte norte de América del Sur".

"A pesar de su enorme tamaño, la tortuga tenía enemigos naturales", dijeron los autores del estudio.

"En muchas áreas, la aparición de Stupendemys Geographicus coincide con Purussaurus, los caimanes más grandes".

"Probablemente se trataba de un depredador de la tortuga gigante, dado no solo su tamaño y preferencias dietéticas, sino también según lo inferido por las marcas de mordedura y los huesos perforados en los caparazones fósiles de Stupendemys Geographicus".

Crédito de la imagen de portada: Jaime Chirinos.

Referencia del documento científico:
E.-A. Cadena et al. 2020. La anatomía, la paleobiología y las relaciones evolutivas de la tortuga de cuello lateral extinta más grande. Science Advances 6 (7): eaay4593; doi: 10.1126 / sciadv.aay4593

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