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Astrónomos observan el desvanecimiento de la estrella Betelgeuse


Utilizando dos instrumentos en el Very Large Telescope (VLT) de la Organización Europea para la Investigación Astronómica en el Hemisferio Austral, los astrónomos han capturado nuevas imágenes de una estrella supergigante roja llamada Betelgeuse. Las imágenes muestran no solo a Betelgeuse desvaneciéndose, sino también cómo está cambiando su forma aparente.

Betelgeuse, la segunda estrella más brillante de la constelación de Orión, es una supergigante roja ubicada aproximadamente a 650 años luz de la Tierra.

Con un radio alrededor de 1.400 veces mayor que el del Sol, Betelgeuse es una de las estrellas más grandes conocidas en el universo.

También es una de las estrellas más luminosas conocidas, que emite más luz que 100.000 soles juntos.

Betelgeuse, con una antigüedad de solo 8 millones de años, ya está llegando al final de su vida y pronto estará condenada a explotar como una supernova. Cuando esto suceda en el futuro, la supernova debería verse fácilmente desde la Tierra, incluso a plena luz del día.

Betelgeuse comenzó a atenuarse en septiembre de 2019. Al momento de este articulo, la estrella supergigante tiene aproximadamente el 36% de su brillo normal, un cambio muy notable incluso a simple vista.


Esta imagen, obtenida con el instrumento VISIR en el Very Large Telescope de ESO en diciembre de 2019, muestra la luz infrarroja emitida por el polvo que rodea a Betelgeuse. Las nubes de polvo, que se asemejan a las llamaradas de un incendio, se forman cuando la estrella arroja su material de vuelta al espacio. El disco negro oscurece el centro de la estrella y gran parte de sus alrededores, que son muy brillantes y deben enmascararse para permitir que se vean las nubes de polvo más tenues. El punto naranja en el medio es la imagen ESFERA de la superficie de Betelgeuse, que tiene un tamaño cercano al de la órbita de Júpiter.

¿Como se obtuvo esta imagen?
Miguel Montargès, astrónomo de la Universidad de Lovaina y sus colegas de investigación han estado observando esta estrella con el telescopio VLT desde diciembre de 2019, con el objetivo de comprender por qué su brillo se está volviendo más débil.

Entre las primeras observaciones que salieron de los datos recopilados, se encuentra una nueva y sorprendente imagen de la superficie de Betelgeuse, tomada a fines del año pasado con SPHERE, un instrumento de investigación de exoplanetas de alto contraste.

El equipo del Dr. Montargès también observó a Betelgeuse con SPHERE en enero de 2019, antes de que comenzara a oscurecerse y lentamente desvanecerse, reduciendo su brillo a menos de la mitad, dándonos una imagen del antes y el después de Betelgeuse.

Las imágenes, tomadas en luz visible, resaltan los cambios dramáticos que ocurren en la estrella tanto en su brillo como en su forma aparente.

Muchos entusiastas de la astronomía se preguntaban si la atenuación de Betelgeuse significaba que estaba a punto de explotar.

"Los dos escenarios en los que estamos trabajando son un enfriamiento de la superficie, debido a la actividad estelar excepcional o la expulsión de polvo hacia nosotros", dijo el Dr. Montargès.

"Por supuesto, nuestro conocimiento de las supergigantes rojas sigue siendo incompleto, y esto sigue siendo un trabajo en progreso, por lo que aún puede ocurrir una sorpresa".


Esta imagen muestra a Betelgeuse como se reveló gracias a las diferentes técnicas de vanguardia del telescopio VLT de ESO, que permitió a dos equipos independientes de astrónomos obtener las vistas más nítidas de la estrella supergigante. Muestran que la estrella tiene una gran columna de gas casi tan grande como nuestro Sistema Solar y una burbuja gigantesca que hierve en su superficie. Estos descubrimientos proporcionan pistas importantes para ayudar a explicar cómo estos "mamuts" arrojan material a un ritmo tan tremendo. También se proporciona la escala en unidades del radio de Betelgeuse, así como una comparación con el Sistema Solar.

¿Como se obtuvo la imagen?
La nueva imagen, obtenida con el instrumento VISIR en el VLT en diciembre de 2019, muestra la luz infrarroja emitida por el polvo que rodea a Betelgeuse.

Las observaciones fueron hechas por el astrónomo Pierre Kervella y sus colegas, del Observatorio de París.

"La longitud de onda de la imagen es similar a la detectada por las cámaras de calor", dijeron los astrónomos.

"Las nubes de polvo, que se asemejan a las llamas en la imagen de VISIR, se forman cuando la estrella arroja su material de vuelta al espacio".

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