Estudio revela que la Tierra Arcaica estaba cubierta por un océano global


La superficie de la Tierra estaba cubierta por un océano global hace 3.24 mil millones de años, durante el Eón Arcaico, según un nuevo estudio publicado en la revista Nature Geoscience.

El eón Arcaico es una división de la escala temporal geológica, es la segunda división geológica del Precámbrico. Comienza hace 4000 millones de años, después del eón Hádico, y finaliza hace 2500 millones de años, cuando comienza el eón Proterozoico, durando unos 1500 millones de años. En este período se produce una evolución de la corteza terrestre, por lo cual tuvo que haber una tectónica de placas (movimiento de placas) y una estructura interna terrestre similar a la que conocemos hoy en día, aunque la diferenciaba el exceso de calor.

"Nuestros hallazgos podrían ayudar a los científicos a comprender mejor cómo y dónde surgieron los organismos unicelulares por primera vez en la Tierra", dijo el Dr. Boswell Wing, investigador del Departamento de Ciencias Geológicas de la Universidad de Colorado en Boulder.

"La historia de la vida en la Tierra rastrea los nichos disponibles. Si tienes un mundo acuático, un mundo cubierto por el océano, entonces los nichos secos simplemente no estarán disponibles".

El estudio
En el estudio, el Dr. Wing y sus colegas examinaron la corteza oceánica alterada hidrotermalmente de 3.24 mil millones de años del distrito Panorama en el Cratón Pilbara de Australia Occidental.

"No hay muestras de agua oceánica realmente antigua, pero tenemos rocas que interactuaron con esa agua de mar y aún muestran rastros de esa interacción", dijo el Dr. Benjamin Johnson, científico de la Universidad Estatal de Iowa.

"El proceso es como analizar los granos de café para recopilar información sobre el agua que se vierte a través de él".

Para hacer eso, los investigadores analizaron datos de más de 100 muestras de rocas de todo el terreno seco.

Buscaban, en particular, dos isótopos diferentes de oxígeno atrapado en las piedras: un átomo ligeramente más pesado llamado oxígeno-18, y uno más ligero llamado oxígeno-16.

Descubrieron que la proporción de esos dos isótopos de oxígeno puede haber estado un poco baja en el agua de mar hace 3.24 mil millones de años, con solo una pizca más de átomos pesados de oxígeno-18 de lo que se vería hoy en día.

"Aunque estas diferencias de masa parecen pequeñas, son súper sensibles", dijo el Dr. Wing.

Resulta sensible a la presencia de los continentes.

"Las masas de tierra de hoy están cubiertas por suelos ricos en arcilla que absorben desproporcionadamente los isótopos de oxígeno más pesados ​​del agua, como aspiradoras minerales para el oxígeno-18", dijo el Dr. Wing.

Los autores del estudio teorizaron que la explicación más probable para ese exceso de oxígeno-18 en los antiguos océanos es que simplemente no había continentes ricos en tierra para absorber los isótopos. Sin embargo, eso no significa que no existieran zonas de tierra seca en esos tiempos.

"No hay nada en lo que hemos hecho que nos indique que no pudieran haber pequeños continentes sobresaliendo por encima de los océanos", dijo el Dr. Wing.

"Simplemente no creemos que haya habido una formación de suelos continentales a escala global como la formación que tenemos hoy".

Esto es algo que nos deja una gran pregunta: ¿cuándo la tectónica de placas empujó los pedazos de roca que eventualmente se convertirían en los continentes que conocemos hoy en día?

Los científicos no están seguros. Pero están planeando explorar otras formaciones rocosas más jóvenes en diferentes sitios arqueológicos por todo el mundo, que van desde Arizona hasta Sudáfrica, para ver si pueden detectar cuando las masas continentales rugieron por primera vez a escala global.

"Tratar de llenar ese vacío es algo realmente importante", dijo el Dr. Johnson.

Referencia del documento científico:
B.W. Johnson y B.A. Ala. 2020. El limitado surgimiento continental del Arcaico reflejada en un temprano océano arcaico enriquecido en oxígeno-18. Nature Geoscience, volumen 13, páginas 243–248; doi: 10.1038 / s41561-020-0538-9

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