El trauma perpetuo que sufren los niños víctimas del abuso verbal


No sabía que la forma en que mi madre me hablaba no era la forma en que otras madres le hablaban a sus hijas. Yo era hija única, y su constante crítica y menosprecio me hizo sentir terrible conmigo misma, y eso me hizo doblar mis esfuerzos para complacerla. Más que nada, quería que mi madre estuviera feliz conmigo. Probablemente tenía 30 años antes de darme cuenta de que no había nada normal en cómo me habló. No es que el reconocimiento haya ayudado porque todavía quería que estuviera orgullosa de mí. A los 50 años, todavía estoy tratando de recuperarme.

_ Aileen, víctima del abuso verbal.

El impacto de la agresión y abuso verbal tienden a ser descartados y marginados en nuestra cultura; parece haber un acuerdo tácito de que tales abusos son "solo palabras", esto se pone de manifiesto cuando la gente cita la famosa frase para los niños víctimas del abuso físico y verbal, que dice "los palos y las piedras pueden romper mis huesos, pero las palabras nunca me harán daño".

Pero la ciencia no podría ser más categórica en su desacuerdo con esta frase, especialmente cuando se trata de niños, pues los efectos del abuso que sufren son duraderos en sus frágiles cerebros en desarrollo.

Lo que la ciencia sabe:

Sabía que golpear era malo. En cuanto al abuso verbal, nunca pensé que fuera normal o anormal en sí mismo; ni siquiera me di cuenta de que lo que estaba sucediendo era abusivo. Creo que mi mecanismo de supervivencia era represivo, siendo inconsciente a propósito. Solo sabía que nunca se me permitía estar enojado. Sabía que algo andaba mal, pero nunca pensé en hablarlo con un maestro. Leí muchos libros con personas que eran héroes porque quería ser como ellos.

_ Joelle, 39

En primer lugar, si la ciencia sabe algo, es que "lo malo es más fuerte que lo bueno". Los humanos están programados para prestar más atención a las posibilidades potencialmente peligrosas o negativas. Estos son rasgos primitivos de supervivencia, típicos de todos los primates y los animales en general. El cerebro de la criatura humana está constantemente en busca de lo negativo, nunca de lo positivo. Para el hombre de las cavernas esto significaba estar más pendiente de una emboscada enemiga o del ataque de un depredador, que de la belleza natural que le rodeaba. Era un mundo peligroso y estar invirtiendo energías en las posibilidades negativas era lo más adecuado. Las razones evolutivas para esto son bastante claras: almacenamos dicha información en una parte del cerebro que la hace mucho más accesible. Registrar amenazas potencialmente peligrosas y mantenerlas vivas y bien en la memoria fue clave para la supervivencia de los primeros humanos, y nuestros cerebros contemporáneos no son diferentes. Eso se aplica también a las palabras: respondemos más profunda y rápidamente a las críticas que a los elogios, por ejemplo, y recordamos el comentario hiriente, destinado a desinflar nuestra autoestima, con más precisión que un cumplido. Esto se aplica tanto a niños como a adultos.

Desde este punto de vista, no es de sorprender, especialmente dado que procesamos eventos negativos y positivos a través de dos sistemas diferentes, que lo positivo no compensa lo negativo. Las palabras son dañinas incluso cuando tienes un padre (o madre) amoroso que usa sus palabras con cuidado y una madre (o padre) que es verbalmente agresiva y abusiva. Lo positivo no compensa los comentarios agresivos.

La investigadora Ann Polcari y su equipo probaron esto en un estudio sobre si el comportamiento afectivo de uno de los padres podría mitigar o amortiguar de alguna manera a un niño del daño infligido por un padre verbalmente agresivo. Aún más importante es el hallazgo de que si uno de los padres, que es verbalmente abusivo, luego demuestra un comportamiento afectivo, el efecto negativo causado al menor de edad no mejora. Por lo tanto, está registrado que lo malo es más fuerte que lo bueno.

Estos hallazgos contrarrestan la forma en que preferimos pensar sobre las cosas negativas en la vida. Nos gusta la noción de que lo bueno equilibra lo malo, por lo que resulta sorprendente para la mayoría de nosotros que no haya una base científica para esa suposición optimista. De hecho, muchos estudios, incluidos los de John Gottman sobre intercambios positivos y negativos entre cónyuges, ponen la proporción en 5:1, lo que significa que se necesitan cinco cosas buenas para disminuir el impacto de una mala. Es decir, cinco acciones positivas contrarrestan el efecto de una negativa. Eso no incluye borrar la memoria del evento negativo, por cierto; esos recuerdos son tenaces: quedan marcados como heridas cinceladas a fuego en nuestra frente.

Un estudio de unos 2.000 adultos en sus sesenta años descubrió que, cuando se trataba de contar sus historias de vida, recordaban eventos dolorosos de manera muy diferente, incluso cuando ha habido un largo intervalo de tiempo desde que ocurrieron, con la excepción del trauma infantil. Los investigadores concluyeron que los adultos mayores percibían los eventos positivos como centrales para sus vidas, en gran medida debido a las normas culturales, pero que los eventos negativos se percibían como centrales o un punto de inflexión debido a las habilidades de afrontamiento relacionadas derivadas de ese evento y la angustia emocional que sufrieron.

El abuso verbal cambia un cerebro en desarrollo

El trabajo de Martin A. Teicher y sus colegas de investigación mostró que el cerebro humano es altamente adaptable. El objetivo evolutivo es que los niños se adapten a cualquier ambiente en el que se encuentren, para que no estén en un estado constante de estrés. Nacido en un ambiente seguro, atento y en sintonía, el cerebro del niño se desarrolla de forma normal. Cuando nace en un ambiente que no es solidario u hostil, el cerebro no se puede desarrollar normal. Los estudios muestran que varias partes del cerebro se ven afectadas por una situación hostil, entre estas partes está el cuerpo calloso (el conducto para transferir información motora, sensorial y cognitiva entre los dos hemisferios del cerebro); el hipocampo (parte del sistema límbico que regula la emoción); y la corteza frontal (controla el pensamiento y la toma de decisiones). Esta información es realmente aterradora, pero también parece estar fuera de discusión.

Un estudio realizado por Akemi Tomado y otros investigadores señala un cambio estructural literal en la materia gris del cerebro después de sufrir abuso verbal, sin probar la causalidad. Gracias a las imágenes de resonancia magnética, la cuestión de si los abusos verbales cambian la forma en que la función cerebral ya no está en discusión: sabemos que el abuso deja un legado negativo específico en el cerebro.

La estrecha conexión entre el dolor físico y emocional

Está claro que los humanos intuimos desde hace mucho tiempo que existe una conexión entre el dolor físico y el dolor emocional; se refleja en nuestro idioma. Describimos nuestros corazones como una 'pieza sentimental rota', de inmediato reconocemos que estamos emocionalmente herido y se siente peor que un dolor físico. Una vez más, la ciencia muestra que esta conexión es más literal que metafórica.

Los estudios demuestran que los circuitos para el dolor físico y emocional son uno y el mismo. Un experimento de Naomi L. Eisenberger mostró que el rechazo social activaba el mismo circuito neuronal que el dolor físico. De una manera más expansiva, Ethan Kross y sus colegas de investigación demostraron la complejidad de esta conexión en un experimento que utilizó una resonancia magnética para ver qué áreas del cerebro se iluminaron cuando las personas que recientemente habían experimentado ser abandonadas por su pareja sentimental vieron una fotografía de su antigua pareja; cuando se aplicaba una cantidad nociva de calor al antebrazo, ¿adivina qué sucedió? El mismo circuito neuronal estaba involucrado, iluminándose, aplicando dolor a la persona. El rechazo social duele, literalmente como un daño físico. Y el abuso verbal es el rechazo social expresado en el lenguaje.

El impacto psicológico del abuso verbal

El abuso verbal y psicológico comenzaron temprano en la vida de una mujer joven, pero realmente se intensificaron a medida que se hizo más independiente. Así es como ella piensa que la formó:

Soy muy crítica conmigo misma y demasiado sensible. Tengo una autoimagen muy pobre y casi dismórfica a pesar de que he logrado mucho. Analizo en exceso las intenciones de otras personas en previsión del rechazo. No soy demasiado social y puedo ser muy negativa. Me pregunto si busco sentimientos deprimidos. Me gustan las canciones o historias melancólicas. Uno de mis mayores miedos y motivadores es no ser suficiente para alguien que me importa.

En términos de libros de texto, esta mujer sufre de sensibilidad al rechazo y baja autoestima, tiene un estilo de apego ansioso / preocupado, y es propensa a la depresión, y todo esto coexiste con sus grandes logros en la vida. Apenas está sola y demuestra el impacto duradero del abuso verbal en la infancia. Si desea tener una idea de cómo el abuso afecta la vida, la autoimagen y los procesos de pensamiento de una persona a largo plazo, imagine arrojar una piedra en horizontal sobre el agua y luego observar el efecto dominó; golpea repetidas veces sobre el agua antes de perder fuerza y sumergirse sobre el agua. En otras palabras, existe el efecto directo del abuso verbal en el momento, que inflige un profundo dolor emocional, pero luego con el pasar del tiempo continúa haciendo daño. En la mayoría de los casos, este es un patrón establecido de comportamiento repetitivo, por lo que además del ciclo de dolor, el niño también desarrolla mecanismos de afrontamiento, muchos de ellos desadaptativos.

Un niño maltratado verbalmente puede desarrollar defensas contra el dolor, lo que solo disminuye su capacidad ya deteriorada para manejar las emociones negativas y calmarse. Los bebés aprenden a autorregularse y a consolarse a sí mismos a través de una crianza sintonizada, pero el progenitor abusivo no está totalmente sintonizado con este proceso natural del bebé. Un niño bajo el cuidado de un padre abusivo puede verse constantemente inundado de sentimientos que limitan aún más el crecimiento de su inteligencia emocional, un conjunto de habilidades construido para identificar las emociones y procesarlas. A raíz de la agresión verbal continua, es difícil que un niño sepa si se siente asustado, avergonzado, herido o enojado.

Finalmente, la internalización de los mensajes transmitidos, esas palabras y frases decrecientes, hipercríticas y vergonzosas, cambian su personalidad, autoestima y comportamiento. "Autocrítica", el término común para esto, suena mucho más benigno de lo que en realidad es, porque puede inducir peligrosamente al odio a sí mismo. Este es el hábito de la mente que atribuye cada fracaso, retroceso o falla a los defectos arraigados en el carácter, lo que lleva a una persona a pensar: "Fallé porque soy demasiado estúpido y sin valor para hacer otra cosa" o a decir; "No es de extrañar que se fuera, ¿Quién podría amarme de verdad?

Abuso verbal y dinámica familiar

El abuso verbal y la agresión no tienen lugar en el vacío: envenena a la familia y a los manantiales que la alimentan. Los adultos que experimentaron abuso verbal en la infancia a menudo cuentan historias sobre hermanos que los acosaron, o los acusaron con sus padres para que fueran castigados. Describen a los padres que se quedaron sin decir nada mientras sus madres los marginaban y castigaban de forma física, verbal y emocional repetidamente.

Tom, que tiene 66 años, informa que le tomó un tiempo darse cuenta de que todos los hogares no eran como el suyo. Creció con padres que, como los llama, eran "santos callejeros", se portaban bien en el mundo exterior y eran demonios en casa. Eso, por cierto, es muy común porque el abuso verbal suele ser un secreto familiar y, si se descubre, está justificado por la supuesta necesidad disciplinaria del niño; "solo corrijo a mis hijos", dicen. El padre de Tom fue abiertamente abusivo y violento, y su hermano mayor lo intimidaba constantemente de forma física y emocional. Pero fue su madre la que, de alguna manera, fue la más abusiva por que su agresión fue más encubierta:

La forma en que se comportó mi padre ciertamente me dejó sensible a la violencia. Lo que hizo mi hermano fue peor, ya que me hizo sentir impotente frente a, no solo a la violencia, sino al desprecio, a ser degradado agresivamente cuando no me sentía en posición de empoderamiento. En resumen, me hizo sentir temeroso e intimidado. Siendo mucho más sutil - sin un indicio de violencia física, nunca con una voz grave y sin blasfemias, sino siempre indignada e insistente - lo que mi madre hizo efectivamente me dejó con una profunda sensación de traición y abandono, que todavía siento.

Un padre que disfruta del control, a menudo usa el abuso verbal contra un niño como una forma de manipular a los otros niños en el hogar, luego esos niños pueden utilizar como chivo expiatorio o intimidar a otro niño para protegerse de la agresión verbal de sus padres, para sentirse bien o ganarse el favor de los padres. Esto puede suceder con la madre, el padre o ambos.

Cuando el abuso verbal se combina con el abuso psicológico, cuando el padre dice algo y luego lo niega, obliga al niño a considerar si tiene control sobre la realidad o podría estar "loco", como dice o sugiere su madre, el impacto es extremadamente tóxico y socava en la mente del niño. El problema es que los padres siempre quieren tener la razón, esto genera confusión en la mente de los niños y no son capaces de diferenciar lo real de lo falso. Esto produce falta de confianza o autoestima a largo plazo en la mente del niño.

Recuperándose del abuso verbal infantil en la edad adulta

La recuperación es un proceso. Diría que ahora tengo días en su mayoría buenos cuando me doy cuenta de que, es la voz de mi madre la que me proporciona las voces negativas en mi cabeza y no es la realidad de la situación. La recuperación ha sido un proceso largo. Hice terapia conductual durante algunos años y cada sesión me ayudó a darme cuenta de la profundidad del abuso sufrido. Realmente creía que cada familia era como la mía, hasta que tuve un despertar a los 39 años cuando me di cuenta de que tenía que llegar a la raíz de mi estrés. No me gustaba hablar de mi madre en terapia porque no quería gastar un centavo en ella, pero una vez que lo hice, se abrieron las compuertas y el consejero me ayudó a darme cuenta de que tenía una madre abusiva.

El primer paso para recuperarse del abuso verbal, como lo deja claro este testimonio de una mujer de 46 años, es reconocer que el abuso tuvo lugar en su vida. Esto a menudo es difícil por muchas razones, incluida la "normalización" del abuso verbal en el hogar; la víctima todavía desea una conexión con su madre o los padres; aceptar la noción cultural de que el abuso verbal no es dañino, sino que forma parte de la "educación familiar"; y más. La buena noticia es que, con ayuda y apoyo, ese bucle de pensamientos internalizados puede apagarse y reemplazarse, no solo por un mensaje más afirmativo, sino, por fin, uno que finalmente refleje quién es usted.

Referencias del documento:
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