¿Podría la Luna abandonar la órbita de la Tierra?


La Luna es un cuerpo astronómico y el único satélite natural que orbita la Tierra. Es el quinto satélite más grande del Sistema Solar y, con mucho, el más grande entre los satélites planetarios en relación con el tamaño del planeta que orbita. La Luna es, después del satélite Ío de Júpiter, el segundo satélite más denso del Sistema Solar entre aquellos cuyas densidades son conocidas.

Se cree que la Luna se formó hace unos 4.51 mil millones de años, no mucho después de la Tierra. La explicación más aceptada es que la Luna se formó a partir de los escombros que quedaron después de un impacto gigante entre la Tierra y un hipotético cuerpo proplanetario del tamaño de Marte, llamado Tea. Una nueva investigación sobre rocas lunares, aunque no rechaza la hipótesis de Tea, sugiere que la Luna puede ser más antigua de lo que se pensaba.

La Luna está en rotación sincrónica con la Tierra, y por lo tanto siempre muestra el mismo lado de la Tierra, el lado cercano a nosotros. Debido a la libración, se puede ver un poco más de la mitad (alrededor del 59%) de la superficie lunar total desde la Tierra. El lado cercano está marcado por marías volcánicas oscuras que llenan los espacios entre las brillantes tierras altas de la corteza y los prominentes cráteres de impacto. Después del Sol, la Luna es el segundo objeto celeste visible más brillante del cielo de la Tierra. Su superficie es realmente oscura, aunque en comparación con el cielo nocturno parece muy brillante, con una reflectancia ligeramente más alta que la del asfalto. Su influencia gravitacional produce las mareas oceánicas, las mareas corporales y el ligero alargamiento del día.

La Luna se aleja gradualmente en espiral de la Tierra. Esta es la otra cara de las fuerzas de marea que nuestro satélite impone en la Tierra: las protuberancias de marea levantadas en los océanos de nuestro planeta por la gravedad de la Luna empujan hacia la Luna y hacen que se acelere, lo que a su vez la eleva a una órbita más alta. En la actualidad, la Luna se aleja 3,8 cm de la Tierra cada año, esto quiere decir que estaba mucho más cerca de la Tierra en tiempos prehistóricos.

Pero la espiral exterior de la Luna está disminuyendo a medida que disminuye su distancia de la Tierra y sus fuerzas de marea se debilitan. Esto por sí solo debería ser suficiente para evitar que nuestro satélite salga completamente de la órbita alrededor de la Tierra sin la intervención de alguna fuerza externa. Otro factor a considerar es que el arrastre de marea del satélite de la Luna ralentiza la rotación de la Tierra en 2 milisegundos por siglo. Si se le da suficiente tiempo a este mecanismo natural, eventualmente se ralentizará tanto que la Tierra tardara un mes en rotar. En este punto, la Tierra se fijará con un lado mirando hacia la Luna, así como la Luna ya está fijada con un lado mirando hacia la Tierra. Cuando lleguen a este punto, las protuberancias de las mareas de la Tierra se "congelarán" en su lugar y serán incapaces de influir en la Tierra o la Luna por más tiempo. Entonces la Tierra y la Luna estarán paralizadas, viéndose fijamente y de forma permanente.

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