Descubren un mamífero extraño entre fósiles de 66 millones de años de antigüedad

Los paleontólogos han identificado una nueva especie de mamífero del clado Gondwanatheria, a partir de un esqueleto fosilizado muy bien conservado que se encuentra en la isla de Madagascar. La antigua criatura, llamada Adalatherium hui, vivió hace unos 66 millones de años durante el período Cretácico, entre dinosaurios, cocodrilos masivos y serpientes.

Adalatherium hui pertenece a Gondwanatheria, un clado poco conocido de mamíferos que solo se conocen del antiguo supercontinente de Gondwana y que anteriormente solo estaban representados por un solo cráneo y unas cuantas mandíbulas y dientes.

Los fósiles de los gondwanaterios se encontraron por primera vez en Argentina en la década de 1980, pero desde entonces también se han encontrado en África, India, la Península Antártica y Madagascar.

"Primero se pensó que los gondwanaterios estaban relacionados con los perezosos, los osos hormigueros y los armadillos modernos, pero ahora se sabe que han sido parte de un gran experimento evolutivo, haciendo lo suyo, un experimento que fracasó y se extinguió en el Eoceno, hace aproximadamente 45 millones de años", dijo el Dr. David Krause, autor principal del estudio y paleontólogo de vertebrados del Departamento de Ciencias de la Tierra del Museo de Naturaleza y Ciencia de Denver y del Departamento de Ciencias Anatómicas de la Universidad Stony Brook.

El esqueleto bien conservado de Adalatherium hui, el más completo entre cualquier mamífero de todo el Mesozoico del hemisferio sur, se recuperó de la Formación Maevarano, en el noroeste de Madagascar.

Crédito de la imagen: Krause et al, doi: 10.1038 / s41586-020-2234-8.

En esta imagen se muestra el cráneo y esqueleto postcraneal de Adalatherium hui: (a) vista superior, tal como se conserva; barra de escala - 5 cm; (b) reconstrucción en vista lateral izquierda; lados izquierdo y derecho indicados como (l) y (r), respectivamente.

Con un tamaño aproximado del de un gato doméstico pesando aproximadamente 3.1 kg, este antiguo mamífero era increíblemente inusual, ya que era muy grande para su tiempo; La mayoría de los mamíferos que vivían junto a los dinosaurios eran mucho más pequeños, en promedio del tamaño de un ratón.

"Sabiendo lo que sabemos sobre la anatomía esquelética de todos los mamíferos vivos y extintos, es difícil imaginar que un mamífero como Adalatherium hui podría haber evolucionado; dobla e incluso rompe muchas reglas", dijo el Dr. Krause.

"De hecho, aunque una reconstrucción real podría llevar a pensar que Adalatherium hui era un tejón común y corriente, su normalidad es literalmente sólo superficial".

"Adalatherium hui es el más extraño de los extraños", dijo la Dra. Simone Hoffmann, coautora del estudio y paleontóloga del Instituto de Tecnología de Nueva York.

"Tratar de descubrir cómo se movía es casi imposible porque, por ejemplo, su parte frontal nos cuenta una historia diferente que su parte trasera".

Adalatherium hui tenía características primitivas en su región del hocico que no se habían visto durante cien millones de años en el linaje que conduce a los mamíferos modernos.

"Su cavidad nasal exhibe un sorprendente mosaico de características, algunas de las cuales son muy estándar para un mamífero, pero otras que nunca había visto en nada antes", agregó el Dr. James Rossie, coautor del estudio y paleontólogo del Departamento de Antropología en la Universidad Stony Brook.

Adalatherium hui tenía más agujeros en la cara que cualquier mamífero conocido; agujeros que servían como pasajes para los nervios y los vasos sanguíneos que suministraban un hocico muy sensible que estaba cubierto de bigotes.

Y hay un agujero muy grande en la parte superior de su hocico para el que simplemente no hay paralelo en ningún mamífero conocido, vivo o extinto.

Los dientes de Adalatherium hui tienen una construcción muy diferente a la de cualquier mamífero conocido. Su columna vertebral tenía más vértebras que cualquier mamífero mesozoico y uno de sus huesos de las piernas estaba curiosamente curvo.

Según el equipo, la historia de placas tectónicas del antiguo bloque continental Gondwana proporciona evidencia independiente de por qué este mamífero es tan extraño.

"Adalatherium hui se encontró en rocas fechadas cerca del final del período Cretácico, hace 66 millones de años. Madagascar, junto con el subcontinente indio unido al este, se separó de África más de cien millones de años antes y finalmente se aisló como una isla en el Océano Índico cuando el subcontinente indio se separó, hace aproximadamente 88 millones de años, y se dirigió hacia el norte", dijo el Dr. Krause.

"Eso dejó el linaje que finalmente resultó en la evolución de Adalatherium hui, aislado de las poblaciones continentales, durante más de 20 millones de años; tiempo suficiente para desarrollar sus muchas características absurdas".

Crédito de la imagen de portada: Andrey Atuchin / Denver Museum of Nature & Science.

Referencia del documento científico:
D.W. Krause et al. El esqueleto de un mamífero cretáceo de Madagascar refleja la insularidad a largo plazo. Nature, publicado en línea el 29 de abril de 2020; doi: 10.1038 / s41586-020-2234-8

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