Astrónomos descubren nuevas evidencias de la Antigua Explosión en el Centro de la Vía Láctea


Hace aproximadamente 3.5 millones de años, una explosión Seyfert en Sagitario A *, el agujero negro supermasivo de la Vía Láctea, creó dos enormes conos de ionización que atravesaron nuestra galaxia, comenzando con un diámetro relativamente pequeño cerca de Sagitario A * y expandiéndose enormemente a medida que salían fuera de la Vía Láctea.

Utilizando el Telescopio Espacial Hubble de la NASA / ESA, los astrónomos han descubierto que el cono de radiación que explotó en el polo sur de la Vía Láctea iluminó una estructura de gas masiva en forma de cinta, llamada Corriente de Magallanes, que seguía a las dos galaxias satélite de la Vía Láctea: la Gran Nube de Magallanes y la Pequeña Nube de Magallanes. El destello iluminó una porción de la Corriente de Magallanes, ionizando su hidrógeno al despojar a los átomos de sus electrones.

Aproximadamente 3.5 millones de años, una tremenda explosión sacudió el centro de la Vía Láctea. Nuestros ancestros homínidos más distantes, ya caminando sobre dos piernas en las llanuras africanas, probablemente habrían visto el destello resultante de la explosión como un resplandor fantasmal en lo alto del cielo nocturno.

"El destello fue tan poderoso que iluminó la Corriente como un árbol de Navidad; fue un evento catastrófico", dijo el Dr. Andrew Fox, astrónomo del Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial.

"Esto nos muestra que las diferentes regiones de la galaxia están vinculadas: lo que sucede en el centro galáctico marca la diferencia con respecto a lo que sucede en la Corriente de Magallanes. Estamos aprendiendo sobre cómo el agujero negro impacta la galaxia y su entorno".

El estudio
El Dr. Fox y sus colegas utilizaron el Espectrógrafo de Orígenes Cósmicos del Hubble para sondear la corriente utilizando quásares de fondo como fuentes de luz.

Los astrónomos estudiaron líneas de visión de 21 cuásares muy por detrás de la Corriente de Magallanes y 10 detrás de otra característica cósmica, llamado Brazo Principal, un polvoriento y destrozado brazo gaseoso que precede a la Gran Nube de Magallanes y la Pequeña Nube de Magallanes en su órbita alrededor de la Vía Láctea.

"Cuando la luz del cuásar pasa a través de este gas, parte de la luz, en longitudes de onda específicas, es absorbida por los átomos en la nube", dijo la Dra. Elaine Frazer, también del Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial.

"Cuando observamos el espectro de luz del cuásar a longitudes de onda específicas, vemos evidencia de absorción de luz que no veríamos si la luz no hubiera pasado a través de la nube. De esto, podemos sacar conclusiones sobre el gas en sí mismo".

Crédito de la imagen: NASA / ESA / L. Hustak, STScI.

El equipo encontró evidencia de que los iones habían sido creados en la Corriente de Magallanes por un destello energético.

La explosión fue tan poderosa que iluminó la Corriente, a pesar de que esta estructura está a unos 200,000 años luz del centro galáctico.

A diferencia de la Corriente de Magallanes, el Brazo Principal no mostró evidencias de iluminación como consecuencia de la explosión. Eso tiene sentido, porque el Brazo Principal no se encuentra debajo del polo sur galáctico, por lo que esta estructura no se bañó por la potente radiación de la explosión.

El mismo evento que causó la explosión de radiación también eructó plasma caliente, que ahora se eleva a unos 30,000 años luz por encima y por debajo del plano de nuestra galaxia, como se muestran en la ilustración.

Estas burbujas invisibles, que pesan el equivalente a millones de soles, se llaman las Burbujas de Fermi.

Su enérgico brillo de rayos gamma fue descubierto en 2010 por el Telescopio Espacial de Rayos Gamma Fermi de la NASA.

En 2015, los investigadores utilizaron la espectroscopía ultravioleta del telescopio espacial Hubble para medir la velocidad de expansión y la composición de las Burbujas. Ahora, con este nuevo estudio, los científicos lograron estirar el alcance del Hubble más allá de las burbujas.

"Siempre pensamos que las Burbujas de Fermi y la Corriente de Magallanes estaban separadas y no relacionadas entre sí, y haciendo sus propias cosas en diferentes partes del halo de la galaxia", dijo el Dr. Fox.

"Ahora vemos que la misma explosión potente del agujero negro central de nuestra galaxia ha jugado un papel importante en ambas estructuras".

Referencia del documento científico:
Andrew J. Fox et al. 2020. Cinemática de la corriente de Magallanes e implicaciones para su ionización. Astrophysical Journal, en prensa; arXiv: 2005.05720

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