Astrónomos descubren un objeto subestelar en el cúmulo de las pléyades


Los astrónomos han encontrado evidencia de un objeto subestelar, posiblemente una enana marrón de baja masa o un planeta gigante, que orbita Roque 12, un miembro del joven cúmulo estelar de las pléyades.

Un objeto subestelar, es un cuerpo astronómico cuya masa es menor que la masa más pequeña con la que puede mantenerse activo un proceso de fusión nuclear (aproximadamente 0.08 masas solares). Esta definición incluye a los cuerpos denominados enanas marrones y a antiguas estrellas similares a EF Eridani B. También puede incluir objetos con masa planetaria, independientemente de su mecanismo de formación y si están o no asociados con una estrella primaria.

Las Pléyades son un cúmulo estelar abierto a unos 440 años luz de la Tierra en la constelación de Tauro. Está entre uno de los cúmulos estelares más cercanos a la Tierra, y es el cúmulo mejor visible a simple vista en el cielo nocturno. Las Pléyades albergan un prominente lugar en la mitología antigua, así como una diversidad de significados en diferentes culturas y tradiciones.

También conocidas como las Siete Hermanas y Messier 45, este cúmulo contiene más de 800 estrellas y docenas de enanas marrones que flotan libremente con edades de aproximadamente 120 millones de años. La combinación de su cercanía a nosotros y juventud hace que sus enanas marrones se enfríen rápidamente y sean fáciles de detectar desde la Tierra.

Roque 12
La enana marrón Roque 12 fue vista por primera vez por el Dr. Leif Festin del Observatorio Astronómico de Uppsala en 1998.

También conocido como NPL 36, BPL 172 y EPIC 211090981 en varios catálogos de astronomía, el objeto tiene un tipo espectral de M7.5 y una masa de 63 veces la de Júpiter.

Nuevas observaciones
Ahora, el astrónomo Aleks Scholz de la Universidad de St. Andrews y sus colegas de investigación informan sobre el descubrimiento de un eclipse profundo y singular en la estrella Roque 12.

Este evento se observó en 2002 con dos telescopios en el Observatorio de Calar Alto, provincia de Almería, España. Duró alrededor de 1.3 horas.

"La mejor explicación para el eclipse es la presencia de un compañero en una órbita excéntrica", dijeron los astrónomos.

Descubrieron que el objeto subestelar orbita a la estrella Roque 12 en menos de 70 días.

Probablemente tiene una masa entre 10 y 42 masas de Júpiter, y por lo tanto, podría ser un planeta gigante o una enana marrón.

"El sistema Roque 12 podría ser uno de los pocos sistemas binarios en eclipse conocidos en el dominio de las enanas marrones, el primero con alta excentricidad y largo período", dijeron el Dr. Scholz y los coautores del trabajo.

"Un sistema como ese sería especialmente adecuado para probar modelos evolutivos para objetos subestelares".

"Alentamos a la comunidad astronómica a que ayude a buscar el supuesto segundo eclipse de Roque 12."

Referencia del documento científico:
Aleks Scholz y col. 2020. El que se escapó: un eclipse único en la joven enana marrón Roque 12. Open Journal of Astrophysics, que próximamente será sometido a revisión; arXiv: 2006.03582

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