Astrónomos detectan moléculas orgánicas en regiones sin estrellas


Los astrónomos han detectado las firmas de dos moléculas orgánicas complejas, metanol y acetaldehído, en núcleos pre-estelares y sin estrellas de la Nube Molecular de Tauro, una región de formación estelar ubicada a unos 440 años luz de la Tierra en la constelación de Tauro.

Los núcleos pre-estelares o sin estrellas se denominan así porque, aunque todavía no contienen estrellas, marcan regiones en el espacio donde el polvo y los gases fríos se unen para formar las semillas que darán lugar a las estrellas y posiblemente a los planetas. Por esta razón se les conoce como regiones pre-estelares.

Cada núcleo puede estirarse sobre una distancia que cubriría hasta 1,000 sistemas solares alineados uno al lado del otro.

En comparación con otros objetos en el Universo, como las galaxias, se forman en escalas de tiempo bastante cortas, con una vida útil de menos de un millón de años.

Impulsados ​​por procesos como la turbulencia y las fuerzas gravitacionales, el gas y el polvo en una nube molecular se colapsa para formar filamentos, y es dentro de esos filamentos donde se forman los núcleos más densos.

"La nube molecular de Tauro es especialmente interesante porque permite vislumbrar diferentes etapas evolutivas entre los núcleos", dijo Samantha Scibelli, autora principal del estudio y estudiante de doctorado del Observatorio Steward en la Universidad de Arizona.

"No todos los núcleos pueden formar estrellas; Hay mucha incertidumbre involucrada. Creemos que muchos de los núcleos se encuentran en sus etapas iniciales, por lo que no los vemos formando estrellas en este momento".

El estudio
Utilizando el telescopio de 12 m del Observatorio de Radio de Arizona en Kitt Peak, al suroeste de Tucson, la astrónoma Scibelli junto con su colega Yancy Shirley del Observatorio Steward, realizaron un sondeo astronómico a gran escala de 31 núcleos pre-estelares y sin estrellas en la Nube Molecular de Tauro.

"Estos núcleos sin estrellas que observamos están a varios cientos de miles de años de la formación inicial de una estrella o cualquier planeta", dijo la Dra. Shirley.

"Esto nos dice que la química orgánica básica necesaria para la vida está presente entre el gas en crudo antes de la formación de estrellas y planetas".

Los investigadores buscaron las firmas reveladoras de metanol (CH3OH) y acetaldehído (CH3CHO) durante una campaña de observación por un total de casi 500 horas de tiempo de observación.

Detectaron metanol en el 100% de los núcleos estudiados y acetaldehído en el 70%.

Los investigadores interpretan estos resultados como; evidencia de que las moléculas orgánicas complejas están mucho más extendidas en las regiones nacientes de formación de estrellas de lo que se pensaba anteriormente.

Estos nuevos hallazgos desafían las teorías tradicionales sobre cómo se forman las moléculas prebióticas, porque las teorías tradicionales nos plantean un escenario en el que, el calor de las estrellas recién nacidas proporciona el ambiente necesario para que se formen las moléculas orgánicas.

Sin embargo, la abundancia de moléculas orgánicas complejas en nubes de gas y polvo extremadamente fríos que todavía están muy lejos de las condiciones asumidas por las teorías tradicionales, significa que otros procesos desconocidos deben estar en funcionamiento.

Dentro de estos núcleos, que los astrónomos consideran lugares de nacimiento estelar, capullos y viveros de estrellas de baja masa similares a nuestro Sol, las condiciones son tan complejas que es difícil incluso que se pudieran formar estas moléculas.

"Al realizar sondeos astronómicos como este, podemos entender mejor cómo los precursores de la vida se crean, cómo migran y entran en los sistemas solares en las etapas posteriores de la formación de estrellas", dijo Scibelli.

Referencia del documento científico:
Samantha Scibelli & Yancy Shirley. 2020. Prevalence of Complex Organic Molecules in Starless and Prestellar Cores within the Taurus Molecular Cloud. The Astrophysical Journal, Volume 891, Number 1, 73; doi: 10.3847/1538-4357/ab7375

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